ФЭНДОМ


Рондо переходного меча
SAO Rondo a
Название (яп.) 儚き剣のロンド
Название (англ.) Rondo of the Transient Sword
Название (рус.) Рондо переходного меча
Серия Sword Art Online
Автор Рэки Кавахара
Команда RuRa-team
Перевод Soundwave1900
Работа с иллюстрациями Malfurik
Источник Веб-версия
Персонажи на обложке Кирито, Асуна, Незуха
Ссылки

Вики-статья

Скачать fb2

Перевод не закончен
Сейчас ожидается перевод с японского на английский

История обновлений:

  • 01.07.2014 — добавлена 21-я глава
  • 10.04.2014 — добавлена 20-я глава

Аннотация

Рондо переходного меча — побочная история Sword Art Online. С момента открытия второго этажа прошло четыре дня. Чёрный мечник Кирито находится в бегах из-за принятого им решения. Тем не менее, Асуна не собирается от него отказываться. Вместе они стремятся усовершенствовать свое оружие, в ожидании сражения с боссом 2 уровня.

Глава 1

— Не... Не шути со мной!!

Услышав эхо неясного крика, я остановился.

Пройдя к краю дороги, я прислонился к NPC магазинчику за спиной и украдкой взглянул на происходящее невдалеке. Дорога расширялась в обширную площадь ― похоже, шум исходил от туда.

— В-верни!! Сделай его таким, каким был! Он был заточен на +4... верни его в прежнее состояние!!!

Снова раздался крик. Похоже, между двумя игроками возникли разногласия. Поскольку мы находимся в пределах городской "зоны предотвращения преступлений" ― в центре главного города второго этажа Айнкрада "Урбуса", оба игрока не могли нанести друг другу вреда, да и мне не было необходимости скрываться.

Но хотя я понимал это, у меня не оставалось выбора, кроме как быть на тридцать процентов бдительнее обычного. Потому что я, мечник 13 уровня Кирито, на данный момент самый презираемый одиночка Айнкрада... потому что я ― "Первый человек, известный как битер".


8-е декабря 2022, четверг; со дня начала Смертельной Игры SAO прошло уже тридцать два дня.

С момента победы над боссом первого этажа "Лорд-Кобольд Злой Клык" и активации врат телепорта Урбуса прошло четыре дня.

И за эти четыре дня слухи о событиях в комнате босса первого уровня были распространены и преувеличены каждым игроком на фронте. Новости о том, что босс располагал навыками для катаны, которые не были включены в предварительную информацию; смерть лидера Рейд группы "Рыцаря" Диабеля; и, конечно же, человек, что во время бета теста достиг этажа выше, чем кто-либо ещё, и обладающий знаниями о том, как победить босса, человек, получивший бонус последнего удара, "Битер".

Можно сказать, к счастью ―― хотя имя Кирито было широко известно, как выглядел его аватар знали лишь около сорока игроков. А в SAO имена незнакомых тебе людей не высвечиваются. Поэтому даже если я буду идти по улице и швыряться камнями, меня никто не узнает. Ну, если я брошу в человека камень, фиолетовый системный барьер тут же его заблокирует.

Тем не менее, просто для безопасности, редкий дроп с босса первого этажа "Плащ Полуночи" был предусмотрительно снят, а на моём лбу была повязана бандана, придавая мне неважный вид. Я замаскировался и проник в главный город не для того, чтобы с кем-то встретиться, просто мне было необходимо закупиться зельями, продовольствием и починить снаряжение. Примерно в трёх километрах к юго-востоку отсюда располагалась небольшая деревня "Мароми", но ей не хватало разнообразия лавок, более того, в ней не было ни одного NPC кузнеца.

В связи с этим, впервые наполнив инвентарь таким количеством припасов, я шел по улице и как раз собирался вычеркнуть следующую цель в списке, когда до моих ушей донёсся ранее упомянутый крик.


Убедившись, что фраза "Не шути со мной" так или иначе адресовалась не мне, я вздохнул, расслабился и продолжил шагать к своей цели, а по совместительству и источнику переполоха на восточной площади Урбуса.

Минуту спустя я добрался до небольшого круглого открытого пространства. Хотя в три часа дня, так называемое "время рейдов", оно обычно заполнено людьми, но с момента открытия прошло уже несколько дней, потому здесь были лишь туристы из "Стартового города".

Они столпились у противоположного края площади, откуда доносился очередной крик с похожим содержанием. Чтобы узнать причину волнений, я проскользнул через толпу и вытянул шею.

— П-по-почему всё произошло именно так?!! Его характеристики так несправедливо упали!!

Ярко-красное лицо человека, выкрикивающего эти возгласы, показалось мне смутно знакомым. Должно быть, в отличие от остальных туристов, он ―― игрок с передовой. Хотя он не участвовал в рейдовом бою первого этажа, но, судя по металлической броне и трём большим рогам на шлеме, его уровень был довольно высок.

Ещё большее внимание привлекал прямой одноручный меч, который трёхрогий мужчина сжимал в правой руке. В границах города ранить клинком кого-либо невозможно, но когда им размахивают посреди толпы, становится немного неприятно. Однако человек с прилившей к голове кровью продолжил стучать кончиком меча о каменистую почву и выкрикнул,

— Почему я получил четыре неудачи подряд! Ухудшение до "плюс ноль" практически невозможно, качество работы даже хуже, чем у NPC Кузнеца! Возьми на себя ответственность, дерьмовый кузнец!!

―― Тем, кого последние несколько минут так яростно ругали, был небольшого роста паренёк в простом коричневом кожаном фартуке, продолжавший тихо стоять с тревожным лицом.

У края площади располагался серый ковёр, и на этом узком пустом пространстве помещались стул с наковальней, а также витрина. Его официальное название было "Ковёр Торговца", и он необходим каждому торговцу-новичку, кто желает открыть свою лавку. Конечно, продавать можно и без ковра, но прочность оставленных в покое вещей с каждой секундой будет уменьшаться, и придётся постоянно следить, чтобы ваш товар не украли. Во время бета теста главные улицы городов полнились торговцами и их разложенными на коврах предметами, но в официальной версии SAO, превратившейся в смертельную игру, такой ковёр я видел впервые. Нет, даже более того ―― я первый раз видел кузнеца, что был не NPC, а игроком.

Сопоставив всё это, я, наконец, понял причину волнений.

Меч, которым мужчина стучал по земле, был "улучшен" тем понурым кузнецом. Как правило, возможности игрока, в сравнении с NPC того же уровня, выше, однако для этого необходимо солидно поднять соответствующий навык, что можно было заметить по внешнему виду объектов. Для такого рода навыков необходимы инструменты (например для кузнеца это что-нибудь из серии "Молот кузнеца") ―― они определяются в зависимости от квалификации ремесленника, но требования для их использования довольно жесткие. Сейчас, в нескольких метрах от меня, на наковальне перед кузнецом лежал "Железный молот" ―― его параметры были более высокими, чем у принадлежности NPC кузнеца данного города, "Бронзового молота".

Другими словами, шансы на успешное улучшение у кузнеца должны быть выше, чем у NPC, в противном случае его бизнес невозможен; вероятно, трёхрогий мужчина доверил ему свой любимый меч лишь поэтому.

― Но, к сожалению, в SAO, если уровень навыка был выше, чем таковой у NPC кузнеца этого этажа, шанс на улучшение оружия не был равен ста процентам. Например, если шанс неудачи равен тридцати процентам, то шанс двух последовательных будет равен девяти, трёх неудач — трём процентам, и, наконец, трагические четыре последовательных неудачи возможны лишь в 0.8 процентах случаев.

Одной из самых удивительных вещей в мире онлайн игр было то, что эти степени чисел относились к разряду "Даже такое иногда происходит". В играх, в которые я играл ранее, существовал лут с вероятностью выпадения 0.01 процента, который мог заставить вас закричать "Это просто смешно", но даже в таких условиях находились невероятно удачливые игроки, которые смогли его заполучить. Жаль, что в SAO не существует таких дьявольски редких предметов, но если это не так, то в поисках одного из них я готов проводить в донжонах дни и ночи...

— ...Что тут за шум?

Внезапно справа от меня послышался знакомый голос, и я удивлённо повернулся в его сторону.

Там, одетое в белую кожаную тунику, бледно-зелёные кожаные колготки и прикрывающую грудь серебряного цвета пластину, стояло прекрасное стройное тело фехтовальщицы-рапиристки. Хотя впечатление её чистой и ясной одежды разрушала серая шерстяная накидка, свисающая с её головы до талии, непосвящённый игрок может перепутать её с несуществующими в Айнкраде эльфами. Хотя накидка и не особо ей помогает, но если б она её не одела, её длинные каштановые волосы, как и эльфоподобная внешность были бы раскрыты, и окружающие нас туристы не оставили бы её в покое.

Глубоко вздохнув, я успокоился и сказал одному из немногих людей в этом мире... собственно, людей, которых я могу назвать друзьями, было всего пять.

— Похоже, улучшение меча того трёхрогого...

Когда я произнёс эти слова, я вспомнил, что, как и девушка рядом со мной, замаскирован. Вместо чёрного плаща на мне были простые кожаные доспехи, а на голову, скрывая лицо, была повязана желто-синяя полосатая бандана, и я не думаю, что мою маскировку можно так легко раскрыть. В таком случае, сейчас я должен ответить в духе первой встречи.

— ... а, это, эмм... Мы случайно раньше не встречались?

Когда я сказал это, два острых как рапира глаза под серой накидкой атаковали меня пронзающим взглядом в область между бровями.

— Кроме обычной встречи, я помню, что мы вместе обедали, и даже объединялись в группу.

— ... а, я вспомнил. Теперь-то я вспомнил. А ещё я вспомнил, что даже предоставлял Вам ванную в моём доме.

"Гшшш". Длинные сапоги, именуемые "Сапогами шершня" вдавились мне в ногу острыми каблуками, отчего я тут же позабыл часть своих воспоминаний.

Кашлянув "Гхэм", я пальцами схватил края её накидки и потащил её к безлюдному месту в нескольких метрах отсюда, после чего поприветствовал её снова.

— Йоу, Асуна. Давно не виделись... точнее, два дня.

— Добрый день, Кирито-кун.

Два дня назад, когда мы в последний раз виделись, я сказал ей отказаться от почётного "-кун", так как это был всего лишь аватар. Однако, похоже, по некоторым причинам начинающая VR-игрок продолжала его использовать. В таком случае, когда я обращаюсь к ней, я должен говорить "Асуна-сан", но когда я попытался сказать так, она ответила "Это слишком хлопотно, можешь больше не беспокоиться об этом"; действительно, тяжело понять сердце девушки.

Так или иначе, мне каким-то образом удалось мирно её поприветствовать, после чего я махнул рукой, привлекая её внимание к спору у лавки кузнеца, что всё ещё был в полном разгаре, и кратко его описал.

— Здесь всё довольно понятно — трёхрогий отдал свой меч на заточку кузнецу и потерпел четыре неудачи подряд. Уровень его меча упал до плюс ноль, вот ему кровь в голову и ударила. Ну... в какой-то мере я понимаю его... четыре последовательных неудачи.

Тогда особа, которую я знал как самого быстрого и спокойного (здесь я хотел бы добавить, что и самого красивого, но, во избежание проблем с кодом предотвращения домогательств, пожалуй, опущу это) игрока Айнкрада, рапиристка Асуна, пожала плечами и прокомментировала.

— Если есть возможность неудачи, этот человек должен был о ней знать. К тому же, кузнец-сан заранее повесил в своей лавке список успешного улучшения для каждого вида оружия. Кроме того, если улучшение не удалось, расходы трёхрогого касаются только материалов, и ему не нужно платить за перековку.

— Что, правда? Тогда по отношению к нему всё честно...

Взглянув на продолжающего смотреть вниз кузнеца, я вспомнил, что он бормотал. Хотя сорок процентов меня сочувствовали трёхрогому, когда я услышал те слова и числа, от них осталось лишь двадцать.

— ... Может, после первой неудачи ему кровь в голову ударила, и он ещё раз попросил заточить его. Тот азарт и грусть всегда приходят вместе с игрой...

— Это были слова, полные чувств.

— Н-нет, всего лишь общая оценка.

Во время бета-теста на седьмом этаже была огромная арена, включающая в себя все виды развлечений, но если я начну открыто говорить об этом, это может не только не улучшить, но даже ухудшить её представление обо мне, поэтому я интуитивно отвернулся. Асуна несколько секунд смотрела на меня взглядом, полным подозрения, но, к счастью, она вернулась к главной теме.

— ...Ну, даже мне его жаль, но зачем же так орать... пока он копит деньги на материалы, он может попробовать ещё раз.

— Эмм... нет, он не сможет.

— Это почему?

Когда Асуна вопросительно склонила голову, я пальцем указал на висевший у меня на спине меч "Закалённый меч +6" и ответил.

— Меч трёхрогого — такой же "Закалённый меч", как и мой. Наверное, он, как и я, прошел тот трудный квест на первом этаже, после чего заточил его у NPC кузнеца до +4. Это довольно просто, но когда пытаешься заточить его до +5, вероятность успеха значительно падает, и он попросил сделать это игрока-кузнеца. Однако первая попытка оказалась неудачной, и качество меча снизилось до +3. Тогда он попросил попробовать ещё раз, чтобы вернуть потерянное, но потерпел ещё одну неудачу, и число снизилось до +2, и так далее. После трёх-четырёх неудач, его качество стало +0...

— ... Но теперь уже некуда опускаться, так что он может ещё раз попробовать заточить его на +5...

После этих слов, Асуна, похоже, поняла, что я пытался донести до неё, и её скрытые под накидкой карие глаза расширились.

— Я поняла... "Максимальное количество попыток улучшения", да? Должно быть, предел Закалённого меча...

— Восемь раз. Другими словами, четыре удачи и четыре неудачи его израсходовали. Его больше нельзя улучшить.

Неудивительно ― ведь это SAO, где система заточки оружия просто ужасна.

В этом мире количество попыток улучшения предмета было фиксировано "Максимальным количеством попыток улучшения". Это не "Максимально возможное значение улучшения". Оно определяло, сколько раз вы можете попытаться улучшить предмет. Например, моё стартовое оружие "Малый меч" был ограничен всего одной, и если первая попытка улучшить его провалилась, то этот меч уже никогда не станет +1.

Ещё хуже было то, что в некоторой степени процент удачного улучшения зависел от действий владельца. Конечно же, это включает в себя и поиски квалифицированного кузнеца (в конечном счёте можно будет освоить кузнечное ремесло и делать это самому, но в настоящее время это нереально), и если собрать достаточное количество необходимых для улучшения материалов, к тому же высокого качества, это ещё больше увеличит шансы на успех.

Как правило, за некоторую плату кузнецы устанавливают уровень успеха заточки где-то на семьдесят процентов. Если заказчик хочет большего, то он должен заплатить за большее количество материалов отдельную плату, или добыть их самостоятельно.

Поэтому в том, что вспыльчивый трёхрогий продолжал просить заточить свой меч, виноват был лишь он сам. Если бы после первой неудачи он подождал и успокоился, то заплатил бы больше, или вернулся бы позже. Таким образом, он бы спас свой драгоценный Закалённый меч от снижения до +0, и при этом сохранил бы часть попыток.

— ...Верно. Ну... я немного понимаю его. Совсем чуть-чуть.

Соглашаясь со словами Асуны, я кивнул и провёл минуту молчания в знак сострадания мечу. Голос мужчины, что всё это время продолжал кричать, прервался. Похоже, вмешались двое его друзей. Каждый из них положил руку ему на плечи и старался его успокоить.

— ... Эй эй, всё будет хорошо, Руфиор. Сегодня я снова помогу тебе пройти квест на Закалённый меч.

— Если мы всю неделю будем упорно работать, давайте постараемся улучшить его до +8.

...О, значит теперь на его прохождение нужна целая неделя. Хорошо, что я прошел его заранее.

После чего я мысленно сказал ему,

... Ты, цени своих друзей. И в следующий раз не играй на улучшение так опрометчиво.

Я многозначительно посмотрел на них; трёхрогий, переименованный в Руфиора-ши, наконец успокоился, и, опустив плечи, уходил с площади.

Кузнец позади него, что спокойно выслушивал его выговор, робко что-то сказал.

— Это... Мне очень, очень жаль. В следующий раз я буду очень, очень стараться... а, и вы можете снова попросить меня заточить его, хотя вы, наверное, ненавидите меня...

Руфиор вдруг остановился, повернулся к кузнецу и изменившимся голосом сказал.

— ... Это не твоя вина... я много чего наговорил, это позор для меня.

— Нет... это тоже входит в обязанности моей работы...

Сцепив руки на своём кожаном фартуке, он опустил голову; выглядел он очень молодым, будто подросток. Его тонкие глаза, в сочетании с небрежной, разделённой на две половины причёской, создавали впечатление, будто он обошел систему "Настройки персонажей". Если бы он был меньше и толще, то выглядел бы как "Гном"... Нет, учитывая, что у него нет бороды, то скорее "Карлик".

— Эм, не думаю, что это хорошее извинение... я виноват в том, что ваш Закалённый меч упал до +0, и если вы позволите, не могли бы вы продать его мне за восемь тысяч колов...

"Ооо"... поднялся гул среди окружающих наблюдателей, и даже из моего рта просочилось "ох".

По текущему рыночному курсу, чистый Закалённый меч +0, полученный в качестве награды за квест, стоит шестнадцать тысяч колов. Восемь тысяч колов составляли половину этой цены, и хотя меч Руфиора обладал такими же характеристиками, количество его попыток улучшения было исчерпано, и сейчас он — "Конечный продукт". На данный момент его стоимость составляет меньше половины рыночной стоимости — около четырёх тысяч колов. Для извинения это было исключительно щедрое предложение.

Руфи-ши и его двое друзей ошеломлённо смотрели друг на друга, после чего дружно кивнули.

Глава 2

Когда спор утих, а три человека вместе со зрителями разошлись каждый в свою сторону, "кан, кан" — зазвучал ритмичный звук молота. Гном... то есть кузнец, снова принялся ковать что-то на наковальне.

Мы с Асуной сели на противоположной стороне круглой площади, докуда смутно доносился этот звук.

Изначально я не планировал надолго задерживаться на этой площади, а собирался быстро закончить свои дела и уйти из Урбуса. Мои планы изменились по двум причинам. Первая — потому что я столкнулся с одним из немногих людей в Айнкраде, которые не зовут меня "Грязный Битер", что позволило мне попрактиковать свой японский. Другая — моя главная цель, заключавшаяся в заточке Закалённого меча +6 на моей спине.

Вчера, когда я был в деревне Мароми, я слышал, что на восточной площади Урбуса появился высокоуровневый кузнец. Я решил, что это подходящий случай, чтобы побороться за +7, поэтому я подготовил необходимые для заточки материалы, замаскировался и пришел в Урбус, но это неожиданное событие произошло раньше.

Вообще-то я могу прямо сейчас встать со скамейки, подойти к кузнецу и сказать "Извините, я хочу кое-что заточить". Так как мы с Гно... нет, с молодым человеком, виделись впервые, он точно не скажет мне "Я не буду ковать меч Битера своим молотом".

Однако, недавно произошедшие события оказали на меня давление. Такой же Закалённый меч, с такими же семьюдесятью процентами на успех, из +4 превратился в +0. Статистически такое возможно, но, несомненно, это огромная трагедия. Если бы со мной случилось что-то подобное, я бы, конечно, не впал в ярость, но точно заперся бы в своей комнате дня на три.

Если я с таким настроением буду улучшать его, как бы это сказать... Такое случилось с Руфиором-ши, и у меня такое чувство, что характеристика моего меча упадёт до +5. Тогда я заору "Аааааррарр" и попробую ещё раз без материалов для заточки, произойдёт то же самое, и мой меч станет +4. Естественно, моей логике нет никаких подтверждений; нельзя с помощью логики предсказать "Шанс улучшения в онлайн играх"...

— ...Итак?

Я равнодушно посмотрел на девушку возле меня.

— А? Что?

— ... Не "чтокай" на меня. Разве не ты попросил меня сесть сюда?

Асуна уставилась на меня.

— Э, а, н-ну да. Извини, я о кое-чём задумался...

— О чём-то задумался... Кирито-кун, ты ведь пришел сюда, чтобы заточить меч у кузнеца, так?

— Э, от-откуда ты знаешь?

Получив такой вопрос, рапиристка изумлённо взглянула на меня и сказала.

— Вчера мы встретились в Мароми, и ты сказал, что собираешься охотиться на "Красных пятнистых жуков" к востоку от скалистых гор. Если это так, то ты, должно быть, решил собрать материалов для заточки твоего одноручного меча.

— О...О. — случайно издал я этот звук.

— ...Что за реакция?

— Ничего... просто не похоже на слова человека, что четыре дня назад даже не знал, где отображаются имена членов его группы... а, э-это не насмешка. Просто я впечатлён.

— ...

Судя по тому, что выражение лица Асуны слегка смягчилось, она поняла мои искренние слова.

— Это потому, что за это время я узнала много разных вещей. — пробормотала она. По некоторым причинам я был счастлив; я кивнул, продолжая разговор.

— Понятно, эм, правильно делаешь. В ММО мире, если ты чего-то не знаешь, результат может быть непредсказуем. Если ты захочешь что-нибудь узнать, не стесняйся спросить — я бывший тестер, и знаю всё вплоть до десятого этажа, начиная от разнообразия продуктов и заканчивая криками мобов...

Когда я, увлёкшись, договорил до этого момента, я понял, что совершил большую ошибку.

Как я только что сказал, я — бывший тестер, а в настоящее время "Располагающий накопленной в личных интересах информацией и знаниями злостный Битер". После рейдовой битвы с боссом первого этажа, начиная с друзей рыцаря Диабеля, немалое количество высокоуровневых игроков возненавидело и ненавидит меня. Хотя я и замаскировался, надев кожаные доспехи и бандану, любой, кто внимательно посмотрит мне в лицо, распознает во мне Кирито, а особу, разговаривающую и сидящую на одной скамье со мной, как Асуну, и признает её другом битера. С моей стороны слишком неосторожно, так беззаботно беседовать в оживлённом месте...

— А... Из-извини. Просто я вспомнил, мне срочно надо кое-что сделать. — выговорив эту хромую отговорку, я попытался встать, но мои плечи ――

Внезапно остановив меня кончиком своего гибкого указательного пальца, рапиристка очень тихо прошептала.

— Ты принимаешь на себя всю обиду и ненависть ко всем бывшим тестерам; я думаю, что для тебя это слишком тяжелая ноша... но тогда я ничего не сказала, потому что это твоё собственное решение. Но и ты должен уважать моё решение. Меня не волнует, что думают другие люди. Я буду твоей конфи[1]... твоим другом, даже если ты этого не хочешь, и в любом случае не позволю тебе сказать что-нибудь по этому поводу.

— ...Я проиграл. Ты... всё предсказала, хех.

Бормоча, я опустился на скамью.

И моё намерение стать битером в комнате босса первого этажа, и причина моей попытки побега несколькими секундами ранее; всё это она безошибочно предсказала, заставляя меня лишь вздохнуть. "Сдаюсь" — поднял я руки. В глубине капюшона Асуны показалась небольшая улыбка, и она сказала.

— Если ты профессионал Айнкрада, то я лучший профессионал в школе для девушек на психологическом поле боя. Мне проще простого читать тебя, основываясь на выражении лица твоего аватара.

— Т...Такие подробности легко упустить из виду...

— Поэтому, пока ты наставлял меня, я думала, почему ты не решаешься заточить своё оружие. Собственно, я тоже пришла сюда, чтобы попросить кузнеца-сан заточить мой меч.

— Э...

После её неожиданных слов я взглянул на оружие, прикреплённое к её талии. Название рапиры в ножнах из слоновой кости и с тёмно-зелёной гардой было "Ветряной флерет". Когда мы сформировали группу для рейда на босса первого этажа, она заменила своё изначальное снаряжение на более качественное, в том числе и свой меч на выпавший из монстра. Он был довольно редкий, и если его надлежащим образом заточить, его можно будет использовать на протяжении всего пути до третьего уровня.

— Должно быть, она заточена только на +4?

В ответ Асуна кивнула.

— Ты принесла с собой материал для улучшения? Какой ты взяла?

— Давай посмотрим... четыре "стальных пластины", двенадцать "Жал ветряной осы".

— Хех, а ты упорно работала... но...

Я посчитал в уме шанс успеха и простонал.

— Умм, вероятность успешного повышения до +5 — около восьмидесяти процентов.

— Разве риск не достаточно низкий?

— Ну, в обычных обстоятельствах это так... но после того представления...

Я обернулся и взглянул на противоположный край площади, где ритмично постукивал молотом карлик...-оподобный кузнец-игрок. Асуна тоже взглянула туда, после чего слегка пожала плечами.

— Вероятность того, на какую сторону упадёт брошенная монета, всегда пятьдесят на пятьдесят, независимо от предыдущих результатов. Пускай человек попробовал и потерпел несколько неудач подряд, наши попытки заточить наше оружие с ним не связаны, так ведь?

— Да... наверное так... — пробормотал я, пытаясь сформулировать те фразы, что висели у меня на языке. Рапиристка Асуна — человек, что использует науку и логику, а я пытаюсь объяснить ей "поток азарта". Даже для меня, чувство "Плохого потока", рождающееся в левой половине моего мозга, не основывалось на аргументах.

С другой стороны, правое полушарие моего мозга что-то почувствовало. Будет ли это мой Закалённый меч, или Ветряной флерет Асуны, если мы здесь и сейчас попросим кузнеца заточить их, даже если будем использовать материалы, чтобы повысить шансы на успех, ничего не выйдет. Нельзя игнорировать свою интуицию — это моё, выработанное на основе многолетнего опыта онлайн игр, правило.

— Эй, Асуна! — произнёс я, повернувшись к Асуне, с самым серьёзным голосом и выражением лица, на которые был способен.

— Чт... Что такое?

— Ты бы хотела, чтоб вместо восьмидесяти у тебя был шанс успеха девяносто процентов, так?

— ...Конечно.

— А вместо девяноста процентов, ты бы хотела девяносто пять, верно?

— ...И это, конечно же, так.

— Тогда, думаю, компромисс здесь неприемлем. Если есть способ сбора материала, почему бы не сделать всё возможное, чтобы добыть эти девяносто пять процентов?

— ...

В течение нескольких секунд рапиристка подозрительно смотрела на меня, будто что-то почувствовав, затем медленно моргнула своими длинными ресницами, и сказала.

— Да, я не люблю компромиссы. Но также я не люблю людей, которые говорят, но не делают.

— ......Э?

— Раз уж ты так легко об этом говоришь, то ты должен помочь мне продолжать совершенствоваться, Кирито-кун. Кстати, шанс выпадания жала Ветряной осы — восемь процентов.

— .........Э?

— Когда будешь готов, пойдём в охотничьи угодья. Вдвоём мы сможем поохотиться примерно на сотню мобов до наступления темноты.

— ............Э?

Пока я с кислой миной осмысливал сказанное, Асуна хлопнула меня по плечу, встала, после чего немного подняла брови и нанесла последний удар.

— И если ты хочешь охотиться в группе со мной, пожалуйста, сними эту кричащую бандану. Мне очень жаль, но она тебе совсем не идёт.

Глава 3

Игра SAO быстро стала лидером продаж по двум причинам — проработанная техника использования холодного оружия, "Искусство меча", и подавляющее количество гуманоидных монстров по сравнению с прочими MMORPG.

Тем не менее, такая закономерность действовала только начиная с седьмых-восьмых этажей. Первый и второй этаж в основном заселяли негуманоидные монстры, о которых следовало бы побеспокоиться. То есть по сравнению с мобами гуманоидного типа, что зачастую орудуют мечами, мобы растительного и животного типа были достаточно дружественными к новичкам; но, конечно, есть и исключения.

Хотя у них и нет опасных навыков вроде паралича или разъедающей кислоты, "Летающие мобы" обладали неожиданно надоедливой способностью к засадам. Поскольку в SAO нет какой-либо магии, единственный способ атаковать с расстояния — использовать оружие категории "Метательный клинок", и, конечно же, оружие такого типа может рассматриваться только как дополнительное. Хотя мне очень хотелось разом раскидать ножами всех летающих мобов, но, к сожалению, я не могу изучить навык метания лезвий во все стороны, потому что даже мои нервы были не настолько крепки, чтобы в этой ситуации со смертельной игрой рассматривать вопрос о своём хобби. Также стоит добавить, что метательное оружие в SAO было не бесконечным, и в итоге, разбросав все клинки во врага, я останусь ни с чем.

Поэтому ——


Одноручный меч скучающего мечника Кирито, то есть меня, как и небольшая рапира фехтовальщицы Асуны, что попросила... хотя, скорее, приказала мне составить ей компанию в охоте на летающих монстров "Ветряных ос" на западном поле второго этажа, в такой ситуации не могли нам помочь, и из глубины моего сердца вырвалось.

Уэх, вот проблема.

Как только мы покинули главный город второго этажа "Урбус", я открыл меню и снял с головы желтую бандану в синюю полоску. Подняв глаза, я увидел свою чёрную чёлку, свисающую ниже бровей, и облегчённо вздохнул. Когда состоялся запуск SAO, я создал крутой запоминающийся аватар с причудливо поднятыми волосами, чтобы причёска не была похожа на реальную, но за месяц игры я к ней привык.

Взглянув на меня, идущая справа Асуна, фыркнув, промямлила несколько слов.

— Вообще, думаю, очень глупо маскироваться банданой. Я бы маскировалась чем-нибудь вроде краски для лица.

— У...

Эти слова заставили меня невольно вспомнить один неприятный случай, и я невольно испустил низкий стон.

Вплоть до позавчерашней ночи, моё лицо было покрыто краской. Однако я ожидал чего-то вроде боевой раскраски на щеках, креста на лбу, или ещё чего-нибудь крутого. Как вы уже догадались, я не осмелился убедиться в этом своими глазами, но единственный человек, который видел моё лицо, описал его так: "Кириэмон".

Нанесённая мне на лицо краска была квестовым объектом, и она не стиралась до тех пор, пока не завершишь этот квест, потому мне пришлось с тяжёлым сердцем добросовестно его выполнять. После трёх дней упорного труда я кое-как его выполнил, и нанесённая бородатым мастером-NPC краска, наконец, сошла. Однако радости в этом было немного — стирать её нужно было носовым платком из кармана его доги, который был настолько коричневый, что было очень трудно смириться и приложить его к лицу.

После открытия второго этажа прошло больше пятидесяти часов, и как только я вернул своему лицу прежний вид, я тут же бросился к фронту, на тот момент находившемуся в "Деревне Мароми", и воссоединился с Асуной.

Поэтому Асуна, недоумевая из-за чего я так странно среагировал на её слова, удивлённо нахмурила брови. Я быстро открыл рот и кашлянул *Гхм*, надеясь ввести её в заблуждение.

— А, х-хорошо. В следующий раз, когда я надумаю навестить Урбус, тоже надену плащ с капюшоном. Где ты его взяла?

— У NPC на западной площади "Стартового города"...

Договорив до этого момента, Асуна вдруг плотно сжала рот, а её взгляд под капюшоном стал подобен бушующему пламени.

— ... Эй, только не покупай такую же, как у меня! Если ты хочешь купить её, потому что мы работаем в паре... нет, я не хочу, чтобы все считали, будто мы постоянная команда! Скрывай своё лицо под мешком, или ещё чем нибудь!

"Фш!" Она удивительно быстро отвернулась и открыла окно снаряжения. С небольшим световым эффектом исчезла её серая шерстяная накидка, и её длинные каштановые волосы засверкали на дневном солнце.

За это время... Точнее, через четыре дня после рейда на босса первого этажа, лицо Асуны оставалось всё таким же ясным; как и ожидалось, даже с таким выражением лица, она оставалась первоклассной красоткой. Честно говоря, мне хотелось подскочить и выкрикнуть, что это просто ошибка ГМа этого мира, Каябы Акахико. Я не мог поверить, что это её настоящее лицо.

Поскольку действующий рейд базировался в деревне Мароми, к юго-востоку от Урбуса, на дороге, простирающейся на юго-запад, не было ни одного игрока. В этой смертельной клетке под названием Айнкрад, возможность прогуливаться вместе с красивой девушкой-сан — подросток второго класса средней школы вроде меня должен благодарить Господа за такую удачу. Даже несмотря на то, что мы шли по направлению к надоедливым летающим мобам с целью перебить их и добыть из них лут.

— ...Если я надену мешок, люди подумают, что я собираюсь кого-то убить. Может позволишь мне купить её, только другого цвета?

— Ни-За-Что!

— ...Окэээй

Продолжая нашу беседу, я, в свою очередь, принялся манипулировать со своим окном снаряжения. Простой кожаный доспех, в котором я маскировался, исчез, и вместо него материализовался чёрный как смоль "Плащ Полуночи" — дроп с босса первого этажа.

Длинный подол опустился с характерным звуком, и Асуна покосилась на меня; она, будто пытаясь что-то сказать, несколько раз открыла и закрыла рот, но как только её глаза встретились с моими — отвернулась. Сейчас я задавался вопросом, почему я помогаю этой особе собрать материалы, после чего понял, что сам же посоветовал ей прежде всего повысить вероятность успеха.

Что ж, хотя охотиться на Ветряных ос — довольно тяжелое занятие, но в плане опыта довольно эффективное. С такими противниками можно заработать уровень ещё до обеда. И, наверное, раз я помогаю Асуне-сан, она подготовила для меня обед. Возможно...

Наш путь проходил с севера на юг, через разделённые широким каньоном луга, на которых пасся гигантский скот. На этих равнинах была местность, на которой осы и появлялись.

— ... Думаю, если ты охотилась на них, ты уже знаешь, что яд осы обладает эффектом оцепенения с длительностью около двух-трёх секунд. Имей в виду, если один из нас оглушен, второй сразу же прикрывает его.

— Поняла.

В ответ на мои инструкции Асуна послушно кивнула, и я продолжил.

— Если слишком далеко продвинешься на юг, наткнёшься на "Зубчатого червя", так что за этим тоже следи.

— ...П-поняла.

Поморщившись от неприятных воспоминаний о встрече с таким на бета тесте, я кивнул.


Поперёк каньона, глубиной около десяти метров, лежал естественный каменный мост. Хотя он был достаточно широким, мы оба слегка нервничали и затаили дыхание, даже не сделав по нему и шагу.

— ...Интересно, что случится, если мы поскользнёмся.

В ответ на бормотание Асуны я пожал плечами.

— С пятым уровнем это не смертельно. Но эта дорога ведёт далеко на юг, а из долины выползает много слизнеобразных монстров. Вернуться обратно будет непросто.

— Ясно.

На лице рапиристки выражалось явно не облегчение, так что я посмотрел в направлении её взгляда. Только сейчас я понял смысл её резкого вопроса. Всматриваясь в долину позади неё, Асуна сказала.

— ... Подожди-ка, дай подумать. К примеру, если ты соберёшь высокоуровневый отряд, придумаешь стратегию и тактику, проиграешь боссу, и на обратном пути будешь чувствовать себя хуже некуда... я точно не хочу умереть из-за случайного падения с высоты.

— ... Правильно. Если бы это было нормальное ММО, смерть от падения считалась бы смешной... но в этом мире всё не так...

Кивнув и немного подумав, я добавил.

— Но ведь и в реальном мире люди упорно работают и умирают? Из-за болезни ли, или несчастного случая, но в момент смерти нет ничего, кроме сожаления... Поэтому... ну, если ты умрёшь в Айнкраде, если ты можешь честно сказать, что успел сделал всё, что хотел, даже что-нибудь вроде дегустации еды... тогда...

К сожалению, лингвистические способности четырнадцатилетнего онлайн-игрока достигли своего предела; мои руки начали потеть, а из моего рта вылетало что-то несуразное. Асуна резко уставилась на меня пустым взглядом, после чего сказала.

— Возможно, умереть здесь не так уж и плохо. Но на данный момент у меня нет такого желания.

— Д-да.

— Тогда, сначала тебе нужно всеми силами стараться попасть в рейд на второго босса. Твоя помощь в укреплении моего оружия — тоже часть работы.

— ...Д-да.

— Раз уж мы пришли к соглашению, давай уже начнём. Наша цель — сто ос за два часа!

В заключение к её словам, Асуна со звуком "шшаан" извлекла с пояса рапиру и кончиком клинка указала на другую сторону каменного моста — на окруженную рощей низких деревьев долину.

Сто ос за два часа, то есть одна оса за семьдесят две секунды? Это вообще возможно?

Проведя в уме эти ужасные расчёты, я мог только вяло выкрикнуть "Оох".

Глава 4

"Ветряная оса" была чёрным пчелообразным монстром в зелёную полоску. Её длина достигает пятидесяти сантиметров, и если бы она существовала в реальном мире, то несомненно была бы известна как крупнейшее насекомое, но в Айнкраде она классифицировалась как самый мелкий монстр полей второго этажа.

Тем не менее, когда на тебя с громким жужжанием летит пчела, размером больше твоей головы, со светящимся жалом, величиной с бур, твой мозг тут же посылает беспрекословную команду увернуться. Этот инстинктивный ужас, подавляющий здравый смысл, был частью силы Ветряной осы.

Как ни смотри, а на движения Асуны этот эффект никак не влиял; но я всё ещё немного беспокоился ——

— ...Хаа!

Сопровождаемый резким криком, навык мечника для рапиры "Прямой выпад" прочертил в воздухе серебряный след и впился в основание осиного брюха — её слабое место. *Гии* — огромная оса с металлическим криком разлетелась на полигоны. Поскольку мы были в одной группе, передо мной появилось окно, отображающее накопленный опыт и колы.

— Двадцать четыре!

Я мельком взглянул на издавшую этот короткий возглас Асуну; в её глазах мелькнула торжествующая искорка. "Что это было?" — думал я, тем временем направив меч в правой руке к лицу внезапно появившейся осы.

Пролетающая высоко надо мной оса уже заметила меня и уставилась своими сложными выпуклыми глазами. Она начала кружить в пяти метрах надо мной, затем *Бззз* — продолжив осуществлять свой замысел, оглушительно спикировала. Если в этот момент она выпрямится и раскроет свои челюсти, то её атакой будет укус, а если く-образно изогнётся, то атакует жалом. В первое время у меня не получалось правильно распознать её атаки — однако во время бета теста оса была превосходным монстром, "Грозовым шершнем"; в бою он был настолько ужасен, что мысль "Страааашный!" вытесняла из головы всё остальное.

Пока я боролся с этим чувством, оса заметно выпятила брюхо. Определив, что она готовится атаковать жалом, я старался как можно дольше оставаться на месте.

Оса зависла на уровне моих глаз, затем опустилась ещё чуть ниже. Её огромное жало начало испускать бледный желтый свет. Выждав этот момент, я изо всех сил отпрыгнул назад. *Джанн!* — с подобающим звуковым эффектом жало пронзило лишь воздух.

Теперь, в течение пяти секунд, оса не сможет двигаться. Не упуская возможности, своим одноручным мечом я отправил ей два последовательных разреза, "Вертикальная дуга". V-образная атака испустила приятный звук удара. У противника исчезло чуть меньше шестидесяти процентов хит-поинтов.

Оправившись от задержки, оса взлетела и, быстро развернувшись, опять начала снижаться — на этот раз она выпрямилась. Я внимательно следил за её большими челюстями и, не дожидаясь атаки, шагнул в сторону. Оса тут же пронеслась слева от меня. Пользуясь случаем, я провёл один косой взмах "Диагональный разрез".

Используй я "Вертикальный разрез", определённо бы её убил, но краем глаза я заметил, что, к сожалению, его значок отката всё ещё горел. Если "Диагональный разрез" попадёт в её слабое место, остаток её хит-поинтов тут же упадёт в ноль — но пара гигантских крыльев на её спине предотвращали такое развитие событий. Удар не был критическим, и у осы осталось процентов десять хит-поинтов. Тогда, оправившись от задержки, я прищёлкнул языком и простым взмахом нанёс последний удар. К счастью, мой меч поразил врага прежде, чем тот успел контратаковать укусом; очередная оса превратилась в осколки синего стекла и исчезла.

— ——Двадцать два! — выкрикнул я, и принялся осматриваться в поисках новой добычи.

Хотя мой уровень, как и характеристики моего меча, был выше, но всё же в нашем соревновании я отставал; только из-за того, что у Асуны был высокий шанс нанесения критического удара — другими словами, потому что она с невообразимой точностью, без единой ошибки поражала слабые места ос.

Пока моя "Вертикальная дуга" сносила осе шестьдесят процентов её хит-поинтов, дополненный критическим уроном "Прямой выпад" Асуны сносил около пятидесяти. В добавок, поскольку этот навык был базовым, он быстро перезаряжался, так что она не упускала ни одного удобного случая и беспрерывно наносила удары.

Хотя, в таком случае было бы неплохо, если, используя базовые навыки "Диагональный разрез" или "Горизонталь", я буду стремиться попадать по слабым местам врага, но я очень сомневаюсь, что мои удары могут достичь такой точности. В качестве оправдания могу сказать, что мой любимый "Закалённый меч +6" заточен на "3О3П", то есть его качества распределены на +3 к остроте и +3 к прочности. Что касается рапиры Асуны, "Ветряной флерет +4", его качества "3Т1П" — +3 к точности и +1 к прочности; то есть у её рапиры был существенный бонус к шансу нанесения критического удара.

С другой стороны, это вовсе не означает, что её мастерство и спокойствие были не на высоте. Вдобавок, у неё много опыта.

С открытия второго этажа Асуна потратила уйму времени на сражения с гигантскими осами. Может она хотела только собрать материалы и укрепить свой Ветряной флерет, но я не мог избавиться от ощущения, что у неё были куда более значимые причины сражаться. Возможно, чтобы стать сильнее. Если она может точно попадать в слабые места летающих мобов, то сражение с противником на земле покажется ей куда медленнее.

Когда мы впервые встретились в глубине донжона на первом этаже, Асуна сказала мне.

— В конце концов все погибнут.

— Где и как ты погибнешь, раньше или позже — вот и вся разница.

Тогда Асуна безнадёжно сражалась, а в её глазах был мрачный отблеск отчаяния; и сейчас я рад, что она искренне стремится стать "Сильнее". Мне кажется, с её упорством, однажды она будет вести за собой всех проходчиков, давая каждому надежду.

Но, как бы там ни было.

Сейчас я не намерен проигрывать в этом состязании "Кто первым убьёт пятьдесят ос".

Перед началом сражения Асуна небрежно сделала мне возмутительное предложение. Кроме того, что сегодняшний ужин остаётся на моё попечение, первый, кто убьёт пятьдесят ос получит десерт от побеждённого; нормально, да?

Я, не особо раздумывая, согласился, а когда понял смысл этой затеи, было уже поздно. В главном городе второго этажа "Урбусе" был NPC ресторан, главным блюдом которого был небольшой торт с кремом из молока гигантской коровы, вкус которого заставляет воскликнуть "Вау!". Он был невероятно вкусным. По сравнению с ним, моя любимая закуска первого этажа, чёрный хлеб, был ничем. Однако для его размера и вкуса он довольно дорогой. Он стоит большую часть коллов, заработанных мной на этой охоте.

Несомненно, это и было целью Асуны. Если помимо всего этого, на мне будет ещё и обед, мой бюджет точно уйдёт в минус. Поэтому я, несмотря ни на что, не должен проиграть в этой битве!

— Уоооооооо!!

Сопровождаемый криком из глубины моей груди, я набросился на следующую цель.

Вскоре я услышал спокойный возглас "Двадцать пять!"; я был на грани отчаяния.

Разница в три осы. Критически опасный разрыв. До этого момента мы сражались в одинаковом темпе, но она начала отрываться. Как последнее средство, я могу наносить критический удар второй рукой, иначе во второй половине нашего состязания обогнать её уже не удастся.

— Раз всё дошло до такого.

Я оглянулся и, убедившись, что Асуна сражается спиной ко мне, снова повернулся к своей цели.

Чёрно-зелёная оса кружила высоко надо мной, затем устремилась на меня. Она く-образно выгнулась и направила на меня своё острое жало.

Когда она остановилась напротив меня, я, как и планировал, прервал её атаку вертикальной дугой. *Зззш зззш!* — раздался бодрящий звук, и её хит-поинты, как в прошлый раз, сократились на шестьдесят процентов. Если следующим ударом меча я не смогу нанести критический урон и поразить противника...

— ...Ха!!

Высвободив свой боевой дух, я сжал левую руку в кулак.

"Бзык!"

Звук этого навыка отличался от звука навыков мечника. Мой кулак, прочертив линию, воткнулся в осиное брюхо. Базовый навык "Боевых искусств" — "Мгновенный удар". Её хит-поинты сократились ещё на двадцать процентов.

Теперь, когда задержка от применения жала закончилась, мне оставалось только смотреть вслед улетающей осе. Со второй попытки она использовала всё ту же атаку жалом. На этот раз я заранее уклонился и, как только время перезарядки навыка истекло, поразил её "Диагональным разрезом". Примерно такой разницы во времени я и ожидал.

Если я буду искать новых противников быстрее, это должно уравнять наши шансы. Возможно, у меня получится.

Я, широко раскрыв глаза, пытался обнаружить любые признаки появления скопления полигонов.


Часом позже.

Уничтожив пятьдесят ос, я полностью выдохся; Асуна положила руку мне на плечо.

— Отличная работа, Кирито-кун.

В её голосе не было никаких признаков усталости. Встав передо мной, она улыбнулась и продолжила.

— Что ж, давай вернёмся в Урбус и поужинаем. И ещё, пока я буду дожидаться своего десерта, расскажи мне о... том странном рукопашном навыке, который ты использовал.

— ......

Мне было больше нечего сказать, и красивая фехтовальщица нанесла мне последний критический удар.

— Я с нетерпением жду того момента, когда буду есть свой торт. Даже если разница была только в одну осу, победа есть победа. Раз уж ты парень, я надеюсь, что ты сдержишь своё слово.

Глава 5

Когда я прибыл в главный Урбус, по всему городу раздался чистый звон, исходивший от колокольни. Спокойная мелодия, вызывающая чувство ностальгии, извещала о наступлении ночи. 19:00; в это же время начали возвращаться все игроки, ушедшие на охоту в поля.

В других MMORPG, в которые я играл до SAO, в это время обычно игра только начиналась. Как правило, сервера начинали заполняться с семи часов, и к десяти были заполнены до отказа; именно в это время количество опытных игроков достигало своего пика, и они продолжали охоту до рассвета. Поскольку я учился в средней школе, в будние дни мне приходилось разлогиниваться около двух часов ночи, но даже в такое позднее время те ребята продолжали суетиться возле охотничьих угодий, чему я изрядно завидовал.

Поэтому, если в связи с текущими обстоятельствами я не могу ходить в школу, я, конечно же, могу оставаться в поле до двух часов ночи, пяти, или даже восьми, или пока мне не надоест, но кое-какие причины чудесным образом заставили меня вернуться в город с приходом темноты.

Конечно, поужинав, закупившись припасами и починив снаряжение, я могу снова вернуться на поле боя, и даже продолжить охотиться до рассвета, но — в это же вечернее время, в донжоне первого этажа, я впервые встретил Асуну — и, хотя небо за пределами Айнкрада лучами солнца окрасилось в ярко-красный, постепенно становясь фиолетовым, а затем и синим, на протяжении всего пути к городу меня грызло странное беспокойство.

Все прогуливающиеся по главной улице Урбуса игроки обменивались туманными улыбками, будто они вовсе здесь не заперты. Из ресторанов и баров по обеим сторонам улицы можно услышать весёлые "За ваше здоровье!", вперемешку с тостами празднования в честь возвращения игроков с охоты в целости и сохранности.

Такую картину можно увидеть даже в ближайшем ко фронту городе. Но хотя такие празднования проводились довольно часто, я уже давно не слышал такого беззаботного смеха... С тех пор, как я оказался заперт в Айнкраде, это чувство у меня появилось впервые.

— ... Раньше я никогда так рано сюда не возвращался, но... В городе всегда так оживлённо? Или, может, сегодня что-то особенное?

Посчитав, что этот день, восьмое декабря, ничем не примечателен, я задал этот вопрос шагающей подле меня Асуне. Из глубины капюшона рапиристки, чья красота вновь была скрыта шерстяной накидкой, на меня удивлённо уставились два глаза.

— Последние несколько дней, думаю, такая атмосфера была и в Урбусе, и в Мароми. А ты, похоже, скрываешься не только днём, но и ночью?

— Н... Нет, ну, это

Вопрос Асуны означал, что я не должен беспокоиться о том, что меня кто-нибудь увидит. Тем не менее, даже если бы я хотел, в связи с некоторыми обстоятельствами я не смог бы войти в Урбус ночью. История о том, как я заполучил навык "Боевые искусства", конечно же, тоже была частью этих обстоятельств, но времени нашего пути не хватит, чтобы вдаваться в детали и успеть её рассказать.

— Я бы не назвал это "скрываться".

На мой задорно неопределённый ответ Асуна состроила недоверчивый взгляд и сказала,

— Поэтому я и сказала тебе слишком об этом не беспокоиться. Только что мы без маскировки прошли мимо нескольких десятков игроков, и никто даже не подумал нападать на тебя.

Как она и сказала, сейчас на мне не было моей стильной банданы. Мои лицо и прическа остались прежними, я только снял чёрный плащ. Но вместо того, чтобы сторониться меня, распознав во мне "Грязного битера Кирито", они продолжают радоваться тому, что им удалось прожить ещё один день; похоже, они просто не хотят видеть что-то вроде лица мечника в чёрном.

Поэтому, всё также используя Асуну как прикрытие (хотя разница в нашем росте составляла всего несколько сантиметров), я легко кашлянул.

— Гхэм... Н-ну, может ты и права. Вернёмся к главному... Разве есть какие-нибудь причины, чтобы ночь в этом городе была настолько оживлённой?

— Не думаю, что они будут веселиться без причины.

Тут Асуна замолчала, потом ещё раз взглянула на меня и продолжила.

— ... То есть, семьдесят процентов этой причины в тебе.

— Э? В-во мне? — пораженно спросил я; на лице рапиристки отразился совершенно ошеломлённый взгляд, и она глубоко вздохнула.

— Эх... Просто подумай, почему все так беззаботно смеются. Конечно, потому что мы сейчас на втором этаже, верно?

— ... О чём ты?

— ... Всё довольно просто. Когда все игроки почти месяц были заперты на первом этаже, каждый из них очень тревожился. Из-за невозможности вернуться в реальный мир, многие люди были в отчаянии... включая меня. Однако в конце концов несколько групп собрались в рейд на босса первого этажа, и даже одолели его с первой попытки, открыв второй этаж. Сейчас все думают, что однажды мы сможем пройти эту игру. Поэтому они могут улыбаться... Хотя, если бы Кое-кто не проявил стойкость в сражении с боссом, ничего этого бы не произошло.

— ......

Я, наконец, понял, что Асуна пыталась мне объяснить, но не знал, как на это отреагировать. Поэтому, в очередной раз кашлянув, с трудом подобрав слова, я всё же открыл рот.

— В-вот оно как? Тогда этот Кто-то, конечно, освобождается от обязанности на ужин покупать тебе торт, ага.

Ответ мне, не знающему, когда нужно сдаваться, был таким:

— Это к делу не относится!


Мы шли на север по узким улочкам, с востока и запада пересекающим главную улицу, потом прошли немного вправо, влево, и, наконец, добрались до ресторанчика.

Я знал, где находится эта малоизвестная лавка (и злополучный торт) только благодаря тому, что во время бета теста исследовал каждый закоулок, и потому весьма удивился, узнав, что Асуна, которая провела на втором этаже всего несколько дней, её обнаружила. Сделав заказ, мы присели за уединённый столик, и я решил узнать об этом побольше.

— ... Так, Асуна нашла эту лавку, следуя за запахом крема...

Она тут же сердито зыркнула на меня из-под капюшона, и я вынужден был сменить тон.

— ... что вообще-то конечно невозможно. Ты нашла её случайно? Вход сюда узкий, и вывеска висит низко, так что случайно заскочить сюда довольно сложно.

В Айнкраде если забрести по чистой случайности в странно выглядящую таверну, это может автоматически записать игрока на участие в ивент-квесте. В пределах города наши хит-поинты не должны убывать, но тех, кто с таким типом игры не знаком, такое развитие событий шокирует. Не думаю, что Асуна была любительницей острых ощущений; и эта особа дала мне неожиданный ответ.

— Я купила информацию у Арго-сан. О малолюдном NPC ресторанчике в Урбусе.

Как она и сказала, в лавке кроме нас никого не было. Асуна произвела несколько манипуляций со своим окном, чтобы снять шерстяную накидку, и её длинные волосы упали ей на плечи.

— ... Н-ну да. Ясно, вот как...

Стоило мне кивнуть, как я мысленно покрылся холодной испариной. Фактически, я был тем, кто познакомил Асуну с Арго. Точнее, в городке Толбана на первом этаже, я предоставил Асуне ванную в снимаемой мною комнате, и в самый неподходящий момент ко мне пришла Арго. Я отчаянно старался помешать этим двум столкнуться в ванной, но мои усилия были напрасны. Асуна удивлённо вскрикнула и, не обращая на меня ни малейшего внимания, вылетела из комнаты ——

— ... Я, наверное, не ошибусь, если скажу, что ты не можешь вспомнить то, чего никогда не запоминал. А если сможешь, то я, пожалуй, полакомлюсь и вторым тортом за твой счёт.

— ... Нет, я ничего не помню.

Я покорно кивнул, и немедленно продолжил.

— То, что информация Арго всегда точная и быстрая, конечно, обнадёживает, но будь осторожна, когда дело доходит до цены. В её словаре нет "Конфиденциальности клиента".

— ... Тогда, думаю, я могу купить всю информацию о Кирито-куне?

Чёрт, ну зачем я это сказал — подумал я, но было уже слишком поздно.

— М-можешь... Я не могу точно сказать, но цена будет явно большая. Скорее всего, в целом будет не меньше трёх тысяч колов.

— ... В какой-то степени это справедливая цена. Я попробую купить её...

— Нет Неет! Ра-раз так, тогда я тоже куплю всю информацию о тебе! Тем более, что она знает твои —

И тут я со звуком *Клац* захлопнул рот.

Асуна по ту сторону столика оскалилась и сказала.

— Мои что?

Глава 6

Благодаря NPC официанту, тактично поднёсшему поднос с едой, катастрофы удалось избежать.

Несмотря на то, что нашим ужином было рагу, салат и незамысловатый хлеб, должен сказать, что это лучшая еда второго этажа; до тех пор, пока Асуна не доела ужин, состоящий из всего, что было в меню, а на столе не появился долгожданный десерт, её не покидала аура настороженности.

Как и обещалось, ужин оплатила Асуна, но деньги за десерт вычитались из моего бумажника. Страшно было то, что его цена превышала сумму всех трёх главных блюд меню вместе взятых; хотя я и использовал свою козырную карту — навык "Боевые искусства", но поскольку начал слишком поздно, проиграл наше пари, и как бы я ни старался, выиграть было уже невозможно. Мне стало стыдно за своё решение использовать навык, в котором я был неопытен.

Знала ли она, что у меня на уме, или же нет, но победительница пари, сверкая глазами, уставилась на бледно-зелёный поднос с возвышающейся на нём белой башней и воскликнула прекрасным голосом.

— Уааа, потрясающе! Я ждала этого момента с тех пор, как прочитала информацию Арго сан, [Хотя бы раз стоит попробовать "Трепещущий торт"]

— Слово "Трепещущий" в его названии произошло из имени огромной и ужасной коровы "Трепещущая корова", что бродила по полям второго этажа. Будучи в два раза больше вола, она рассматривалась как мини босс, а её молоко, должно быть, одно из составляющих этого самого торта, но сейчас мне не следует поднимать эту безвкусную тему.

На большом подносе величественно возвышалась гора свежих сливок из молока гигантской коровы (которая, кстати, вовсе не трепетала). Торт был порезан на шесть треугольников, со стороной в восемнадцать сантиметров и высотой в восемь.

Другими словами, объём торта равен 18х18х3.14х8 делить на шесть. Примерно тысяча триста пятьдесят кубических сантиметров; похоже, количество использованного крема составляло больше одного литра.

— ... У меня язык не поворачивается называть его маленьким... — простонал я, пока Асуна тянулась за вилкой, которая была немного большой в сравнении с тортом; затем она сказала.

— А ты не знал? Слово "short" в Shortcake не означает, что он действительно "маленький"

— Серьёзно? Тогда почему? Его что, создал какой-нибудь великий коротышка?

Полностью проигнорировав мой тонкий юмор, рапиристка продолжила объяснять.

— Изначальный смысл этого слова в том, что такой торт хрустит на зубах. В Америке за основу берут что-то вроде бисквита. Но в Японии используют мягкую вафельную основу, поэтому первоначальный смысл теряется. Интересно, каков же из себя этот торт...

Аккуратно пронзив вилкой вершину треугольника, она отрезала около 80 кубических сантиметров, а в разрезе можно было увидеть золотого цвета вафельный бисквит. Должно быть, он состоял из четырёх слоёв, сложенных в порядке вафля→клубничные сливки→вафля→клубничные сливки. И, конечно же, на его вершине красовалась настоящая ярко-красная клубника (или, точнее, похожий на неё фрукт).

— ... Всё же вафельный. Но я хотела именно такой — усмехнулась Асуна.

Хотя, проиграв пари, мне пришлось потратить много коллов, но я неохотно признал, что это было очаровательно и стоило того. Нет, материальная сторона вопроса больше не имела никакого значения. Потому что девушка с бледной кожей и выгравированным на лице отчаянием, казавшаяся призраком донжона первого этажа, сейчас улыбалась под тёплым светом лампы, и это было действительно "здорово".

С другой стороны, действительно "плохо" было то, что блюдо с тортом на столике предназначено только для одного человека. Хотя сначала я подумывал о том, чтобы смело заказать на нас два торта, но обозначенная в меню цена охладила мой пыл.

Поэтому, используя все свои немногочисленные (джентльменские) качества, я нацепил самую естественную улыбку, на которую я только способен, и жестом пригласил её к еде.

— Не волнуйся, продолжай.

Асуна, повернувшись ко мне все ещё улыбающимся лицом, ответила.

— Да, я так и собиралась. Тогда, съем его весь.

Через две секунды с её губ сорвалось "Пхи", и она разразилась смехом, после чего взяла ещё одну вилку из столовых приборов перед ней, протянула её мне и добавила.

— Это была шутка, я не настолько жестока. Я позволю тебе съесть от него треть.

— ...С-спасибо

На моём лице выражалась благодарность, однако в голове у меня было,

— Одна треть, то есть у меня есть целых 450 кубических сантиметров!

Конечно, вслух этот быстрый расчёт я не произнёс.


Когда мы покинули ресторанчик, весь город был покрыт занавесом ночи.

Асуна, глубоко вздохнув, прошептала.

— ... Это было восхитительно...

Я её понимал. Эта девушка в первый раз попробовала что-то действительно высокого класса, как тот торт. И со мной было то же самое. Также протянув вздох удовлетворения, я с серьёзным видом пробормотал.

— ... Как бы то ни было, со времён бета теста он стал вкуснее... Сливки просто таяли во рту, а сам торт не был чересчур сладким, но как раз в меру, чтобы оставить меня довольным...

— ... Тебе точно не кажется? Неужели между бета тестом и релизом была такая тонкая настройка? — подняла дискуссию Асуна, состроив скептически-серьёзное лицо.

— Не думаю, что требуется много усилий, чтобы обновить данные вкусового движка. Кроме того, ясное дело, вкус не единственное, что изменилось со времён бета теста.

Под полоской хит-поинтов в левом верхнем углу моего поля зрения была какая-то точка.

На её месте высветилась иконка особого эффекта, которой до того, как я съел торт, там не наблюдалось. Она выглядела, как четырёхлистный клевер, изображая Баф[2] "Бонус к удаче". Эффект, который можно получить, надев благословлённый аксессуар (предварительно пожертвовав деньги церкви), а теперь ещё и съев особые блюда или напитки.

В SAO характеристики, заданные числовыми значениями, были STR — Сила и AGI — Ловкость, обладающие довольно скудными спецификациями, но увеличивающиеся или уменьшающиеся с помощью различных "Скрытых характеристик", таких как особые эффекты или снаряжение, бафы и дебафы, а так же эффекты, действующие только в определённой зоне. Одним из таких был эффект "Удача", определяющий устойчивость к яду и парализующим атакам, а так же предохраняющий от таких вещей, как Неуклюжесть — выбивание оружия из рук, и Сон — оглушение, снимаемое первым же ударом по цели; помимо этого он, похоже, ещё и влияет на шанс выпадения редких вещей, так что это довольно важный параметр.

Наверняка кто-то из персонала Аргуса в связи с ценой торта добавил этот дополнительный эффект для релиза, решив, что должны быть какие-нибудь дополнительные преимущества помимо вкуса. Однако чтобы его съесть, нужно ещё найти достаточно времени между сражениями ——

— ... Нам не хватит времени, чтобы спуститься в поле на охоту, — пожав плечами сказала Асуна, которая, похоже, думала о том же.

И правда, даже если мы сейчас помчимся к городским вратам, баф рассеется после того, как мы убьём нескольких монстров. И главное, с мобов в ближайших к городу полях не выпадает ничего ценного.

— Но... Это же пустая трата драгоценного бафа...

Я поглядывал на постоянно уменьшающееся время действия эффекта, отчаянно пытаясь придумать ему хоть сколько-нибудь эффективное применение.

Допустим, мы вдвоём поползём по дороге, высматривая потерянные вещи (вроде выпавших из чьего-нибудь кармана редких монет и драгоценных камней) — если мы так сделаем, Асуна точно меня возненавидит. Сделать ставку в казино на "всё или ничего" — хотя идея и неплохая, но, к сожалению, до седьмого уровня таких заведений не было. А пока я так думал, время действия бафа продолжало истекать. Будет ли у меня другая возможность попытать счастья... Может мне, не глядя ей в лицо, спросить у рапиристки-сан "Пожалуйста, давай встречаться"... но как на это повлияет вспомогательный эффект системы...

У меня почти дым из ушей повалил, когда я уже собрался было совершить столь абсурдное действие, но в это момент —

"Кан, кан" Откуда-то издалека я услышал подозрительно знакомый, ритмичный металлический звук. Ну конечно, это же ——

— О...

Когда оставалось всего 12 минут, мне, наконец, пришла в голову идея, как использовать баф (возможно), и я прищёлкнул пальцами.

Глава 7

Когда мы вернулись к покинутой пятью часами ранее восточной площади Урбуса, посетителей там уже почти не оставалось, впрочем, как и ожидалось. Возле находящихся по периметру площади NPC магазинов, которые работали и в ночное время, было всего несколько человек, включая две-три парочки на скамьях возле городской стены. Но, конечно, я сопровождал Асуну не для того, чтобы рассиживаться на скамейке и глазеть на изображение звёздного неба на дне следующего этажа.

В северо-восточной части площади на ковре раскинулись небольшая наковальня и прилавок с оружием, за которым можно увидеть малорослого игрока. С тех пор, как состоялся запуск SAO и началась смертельная игра, он, пожалуй, первый, кто так серьёзно занялся прокачкой навыков ремесла... "Кузнец" — к нему то я и шел.

— Асуна, пока мы охотились, ты успела собрать необходимые материалы для своего Ветряного флерета?

Капюшон рапиристки несколько раз мелко кивнул.

— Да. Получилось даже немного больше, так что, думаю, мы продадим лишнее и поделим деньги...

— Ты можешь сделать это завтра. В любом случае, не хочешь сейчас попытаться заточить его до +5?

Асуна бросила взгляд в правый верхний угол её поля зрения.

— ... Ясно. Но разве этот баф "Бонус к удаче" влияет на заточку оружия? Ведь затачивать её будет кузнец-сан, а не я.

— Кто знает. Чтобы угостить кузнеца тортом, для начала нам кое-что понадобится...

"Кое-что", конечно, относилось к моему бумажнику. Я пожал плечами и продолжил.

— ... Не могу сказать, будет ли от бафа какой-нибудь эффект, но может вероятность успеха зависит и от владельца меча? По крайней мере хуже не станет, так что, думаю, попробовать бы не помешало.

К тому моменту, как я это произнёс, времени действовать эффекту оставалось только семь минут. Асуна ещё раз кивнула,

— Понимаю. Я в любом случае планировала улучшить её сегодня.

С этими словами она сняла с талии рапиру и направилась прямиком в лавку кузнеца. Я молча последовал за ней.

Вблизи низковатый кузнец напоминал гнома — его коренастым и мускулистым телосложением и честным круглым лицом. Жаль, что у него нет усов и бороды. В NPC магазинах SAO и с помощью специальных предметов можно легко настроить форму и длину и того, и другого, что могло бы увеличить ему приток клиентов...

Пока я раздумывал над всякой чепухой, Асуна выдохнула,

— Добрый вечер.

Кузнец поднял глаза от наковальни, затем паникующе поклонился.

— Д-добрый вечер. Добро пожаловать

Его голос совсем не походил на баритон гнома, скорее на голос юноши. За основу голоса аватара берётся реальный голос игрока, и его, как и лицо игрока, изменить нельзя. По моим впечатлениям он был таким же подростком, как я.

Рядом с вывеской над каталогом были слова "Лавка кузнеца Незхи". Должно быть, его имя читается как Не-зу-ха. Немного сложное в произношении, но в онлайн играх вроде SAO меня не особо волновало каждое труднопроизносимое имя. В рейде на босса первого этажа состоял копейщик с озадачившим меня именем "Хоккаиикура"; я считал, что оно произносится как "Хокка Иикура", и был весьма удивлён, узнав, что оно звучит как "Хокаи Икура". Конечно, у имени "Незха" может быть разное произношение, но мне неловко при первой же встрече спрашивать у него, как оно произносится.

Как бы то ни было, кузнец Незуха-ши (предположительно) торопливо встал и ещё раз поклонился, после чего сказал.

— В-вы хотите чего-нибудь купить? Или починить снаряжение?

Асуна, придерживая Ветряной флерет двумя руками, спокойно ответила.

— Пожалуйста, заточите его. Ветряной флерет, с +4 до +5, на точность, материалы я принесла свои.

Когда Незуха взглянул на Флерет, его брови поникли, будто он был для него чем-то неприятным.

— Д-да... Материалы, сколько их...?

— Максимальное количество. Четыре стальных пластины и двадцать жал Ветряной осы.

Услышав ответ Асуны, я вновь подтвердил свои догадки. Материалы для заточки в SAO делятся на две категории, "Основные" и "Дополнительные". Число основных материалов фиксировано и необходимо, в то время как дополнительные материалы не обязательны. Количество дополнительных материалов определяет вероятность успешного улучшения. Используемое в качестве дополнительного материала жало Ветряной осы нужно для повышения точности удара, то есть критический урон Асуны снова возрастёт. Если не ошибаюсь, то двадцать жал увеличивают вероятность успеха до 95%.

И поэтому, с точки зрения кузнеца эта сделка не должна рассматриваться как плохая. Хотя самый выгодный клиент — это тот, который покупает материалы у кузнеца, но, думаю, что он скорее предпочтёт клиента, который принёс свои материалы, чем клиента, что не принёс их вообще, из-за чего улучшение не удастся.

Но всё же, услышав слова Асуны, Незуха выгнул брови в форме 八; конечно же, его встревоженный взгляд не означал, что он откажется от заказа.

— Я принимаю заказ. Пожалуйста, передайте мне ваше оружие и материалы.

Затем он ещё раз поклонился.

Асуна тоже поклонилась и, кинув "Прошу", протянула Ветряной флерет Незухе. Затем она открыла инвентарь и материализовала мешок, предварительно наполненный основными и дополнительными материалами. Теперь, использовав окно торговли, она передала их кузнецу. Наконец, она заплатила цену, указанную на вывеске, тем самым завершив основные приготовления.

Сейчас до окончания действия бафа "Бонус к удаче" оставалось четыре минуты. Если бы сейчас мы сражались, мне было бы не по себе, но на заточку одной единственной рапиры этого должно быть достаточно. Конечно, до сих пор не ясно, будет ли от него хоть какой-то эффект, пусть и цена торта была высока. Но если вероятность увеличится с 95% до 97%, этого будет вполне достаточно.

Пока я взывал к богам системы, Асуна успела закончить оставшиеся приготовления и, встав возле меня, коротко прошептала.

— Палец.

— Э?

— Дай мне палец на левой руке.

Недоумевая, я поднял левую руку и протянул указательный палец. Тогда она обхватила его своими двумя в светло-коричневых кожаных перчатках.

— ... Эм, это...?

— Вдруг так эффект твоего бафа тоже прибавится.

Какая глупость — подумал я про себя.

— ... То-тогда, наверное, его прибавится ещё больше... если мы возьмёмся за руки...?

Из-под капюшона на меня зыркнул ледяной взгляд.

— Мы с тобой не в таких отношениях.

Тогда что эта ситуация говорит о наших отношениях!?

Закончив подсчитывать материалы, кузнец произнёс "Порядок"; пока эффект бафа, возможно, передавался Асуне, мы молча глазели на вывеску лавки. Кузнец Незуха повернулся к нам спиной и правой рукой извлёк из-за наковальни переносную печь. Она не могла переплавить сразу большое количество слитков — другими словами, хотя она не подходит для создания большого древкового оружия или металлической брони, для небольшой лавки её вполне достаточно.

Сменив опцию в меню печи с "Производства" на "Улучшение", а затем выбрав нужное нам качество, кузнец отправил полученные от Асуны материалы в печь.

Четыре тонких бруска стали и двадцать острых жал тут же запылали ярко-красным, и вскоре в печи вспыхнуло голубоватое свечение — цвет, означающий увеличение параметра "Точность". Теперь вверенный печи Ветряной флерет расположился на мангалоподобной металлической решетке. Голубой свет обвился вокруг узкого лезвия, и вскоре весь меч начал испускать такое же голубоватое сияние.

Незуха тут же положил рапиру на наковальню; его правая рука взмахнула кузнечным молотом.

И в тот момент ——

По шее пробежал едва ощутимый холодок, отдающий чувством уверенности. Это... То чувство, как в тот день, когда я обескураженно таращился на собственный Закалённый меч, только что повышенный до +6 ——

СТОЙ! — хотел было закричать я. Но в этот момент молот кузнеца уже нанёс первый удар.

"Кан! Кан!" По наковальне, вторив разносящемуся по площади звуку ударов, рассыпались оранжевые искры. Если процесс уже начат, его нельзя остановить. Нет, то есть в срочном порядке остановить можно, но в таком случае улучшение расценится как неудавшееся. В таком случае лучше будет тихо ждать последнего удара.

Моим страхам не было никаких оснований. Моя тревога скоро должна исчезнуть. Мы собрали полный комплект материалов, игрок передо мной намного более высокого уровня, чем NPC кузнец, и в добавок на нас обоих наложен баф на удачу. Всё просто не может пройти неудачно.

Затаив дыхание, я следил за движениями молота. В отличие от создания нового оружия, для заточки необходимо всего десять ударов. Шесть, семь; молот с одинаковыми промежутками соприкасался с лезвием, испуская голубые искры. Восемь, девять — и, наконец, десятый.

По завершению последнего удара, рапира на наковальне засияла.

Хоть бы получилось! — стиснув зубы, повторял я про себя.

Секунду спустя. Феномен, произошедший на моих глазах, оставил во мне ещё более неприятное чувство.

Скоротечно, с красивым металлическим звуком  — Ветряной флерет +4, от кончика лезвия и до рукояти — разлетелся на осколки.

Глава 8

И владелица меча — Асуна, и я — её поддержка и опора, и даже вызвавший этот феномен кузнец Незуха-сан — все мы оцепенели.

Мы втроём продолжали таращиться на пустую наковальню; если бы возле нас находился какой-нибудь очевидец, то он, возможно, смог бы привести нас в чувство. Нет, больше всего хотел разрушить эту обстановку именно я, но едва ли в этой ситуации можно было что-либо сделать... Сейчас в моей голове вертелась лишь одна мысль, и она вытеснила всё остальное.

Это невозможно!

Широко раскрыв глаза, я несколько раз мысленно прокричал эту фразу.

Такого просто не может произойти. В SAO при попытке улучшения оружия могут произойти только три вещи — "Уровень остаётся прежним, материалы израсходованы", "Уровень изменён" и "Уровень понижен на единицу" — и больше ничего.

Другими словами, худшее, что должно было произойти в случае неудачи — это снижение её "Ветряного флерета +4" до +3, причём вероятность этого была менее 5%. Нет, конечно, эти 5% не означают, что в ММО такого произойти не может... но по крайней мере полное исчезновение оружия было невозможно.

Однако, осколки серебристого металла, что сейчас сверкают вокруг наковальни, принадлежат любимой рапире Асуны — это факт.

Потому что я видел это собственными глазами. Асуна протянула Незухе рапиру, что сняла с талии, Незуха держал её левой рукой, правой в это время переключая настройки печи, и поместил в неё рапиру. В его действиях не было ничего необычного.

Тишину прервал звук исчезновения осколков, разбросанных вокруг наковальни. Если оружие немного расплавилось под действием техники монстров, или от него откололся небольшой осколок, его ещё можно починить, но разлетевшаяся на кусочки рапира явно израсходовала всю свою прочность. Иными словами — только что любимая рапира Асуны была полностью удалена с сервера данных SAO.

Когда исчез последний осколок, первым опомнился кузнец Незуха.

Выронив из рук молот, он резко встал и, повернувшись к нам, несколько раз поклонился. Из-под его разделённой на две половины причёски можно было услышать почти беззвучный крик, походивший на предсмертную агонию.

— П... Простите! Простите! Я верну вам деньги за неё... Мне очень жаль...!

Он горячо и многословно извинялся, однако человек, которому предназначались эти извинения, Асуна, все ещё стояла с широко раскрытыми от потрясения глазами. Я неохотно шагнул вперёд и обратился к Незухе.

— Нет, это... Подожди секунду, вместо платы я хочу объяснений. При неудачной заточке в SAО... "Потеря оружия" невозможна, разве нет?

Незуха прекратил кланяться и поднял голову.Его брови круто изогнулись, отчего честное круглое лицо сильно исказилось. Лицо его отображало целую гамму чувств — от невыносимого страдания до состояния, которое я бы описал как говорящее "все уже хорошо".

Продолжая разговор, он всеми силами старался оставаться спокойным.

— ... Во время бета теста, в руководстве на официальном сайте игры было указано, что результатом заточки могут быть только "Материалы потеряны", "Изменение уровня" и "Понижение уровня" — только это, и больше ничего. Я уверен.

Когда разговор касается бета теста, "Грязный битер" — не то слово, которое используют в непринуждённой беседе, однако это могло значить, что меня заподозрили. Но сейчас я не стал на этом зацикливаться и молча ждал, что скажет собеседник.

Кузнец Незуха, потупив взгляд, вполголоса продолжал.

— Эм... может быть, к релизу добавили и четвёртый штраф... Такое у меня... один раз уже случалось. Поэтому, даже если вероятность очень мала...

— ......

Теперь, после сказанного им, невозможно было отрицать, что все материалы были в порядке. Прежде всего, даже если слова Незухи — ложь, он стоит прямо перед нами, и в его ситуации ответить, что в системе нет штрафа "Потеря оружия" — все равно что сказать, будто вообще ничего не произошло. А такой ответ нас, очевидно, не устроит.

— ... Вот как... — вяло пробормотал я.

Незуха кинул на меня взгляд и ещё раз тихо извинился.

— Эмм... Не знаю, как мне загладить свою вину... В моём инвентаре нет других "Ветряных флеретов", поэтому я не смогу вернуть вам такой же... Но по крайней мере... Хотя она и слабее, но может вы возьмёте "Железную рапиру"...?

Не мне решать, принимать предложение, или нет. Повернувшись вправо, я вопросительно посмотрел на молчащую Асуну.

Поникшее лицо рапиристки, почти полностью скрытое под капюшоном её серой накидки, едва заметно шевельнулось влево-вправо. Тогда я повернулся к Незухе и сказал.

— Нет... Всё в порядке. Думаю, мы как-нибудь сами справимся.

Хотя отказываться от предложения Незухи нехорошо, но "Железная рапира" — оружие из стартового города первого этажа, и она слишком ненадёжна, чтобы пользоваться ею на втором. Как минимум, мы должны использовать в качестве замены меч на один ранг хуже Ветряного флерета, "Туманную рапиру".

В любом случае — ответственность за риск неудачной заточки оружия должна быть на плечах заказчика, а не кузнеца. На вывеске "Лавки кузнеца Незухи" чёрным по белому написаны его текущий уровень и соответствующая вероятность успеха. Даже если она равна 5%... нет, должно быть, вероятность "Потери оружия" составляла менее 1%, но ответственность лежит полностью на нас. Сегодня даже владелец "Закалённого меча", уровень которого упал до +0, Руфиор-ши, хотя и впал в бешенство, но в конце концов принял это как неудачу.

После моего ответа Незуха опустил плечи и тихим голосом произнёс "Вот как"; затем он продолжил.

— Эмм... В таком случае, позвольте вернуть вам стоимость материалов...

Он уже начал было выполнять необходимые операции, но я его остановил.

— Всё в порядке, мне это не нужно, ведь ты сам улучшал свой молот. Такие кузнецы как ты, которые вкладывают в своё дело душу, редко встречаются...

Когда я это говорил, кузнец почему-то вздрогнул и втянул шею. Его руки тряслись все сильнее и сильнее, все тело напряглось до предела, и, наконец, он выдавил из себя.

— ... Простите!..

Мне было нечего оставить в ответ его печальному извинению.

Я отступил и предложил Асуне уйти куда-нибудь подальше от сюда.

Правой рукой рапиристка всё ещё сжимала мой палец, но левую, как оказалось, сжала в кулак.


Я мягко потянул за собой Асуну, которая всё ещё молчала, и двинулся к северному краю площади Урбуса.

Здесь было несколько NPC магазинчиков и здания неизвестного предназначения (может быть, это были пока не купленные игроцкие дома), стоящие вплотную друг к другу; прогуливалось здесь всего несколько человек.

Иногда по пути попадались небольшие вывески постоялых дворов, но возле них мы не останавливались.

Было всё равно, куда идти, и я не видел, что нам следует предпринять. Фехтовальщица продолжала молчать; её любимый меч, с которым она прошла через множество битв, исчез из-за одного неудачного улучшения. Её чувства передавались мне через мою левую руку, которую девушка держала холодной, но сильной хваткой. Что мы должны делать — два онлайн игрока, которые, хотя и были подавлены, обладали бесценным опытом? Так или иначе, я понимал: выдернуть руку и удрать было бы худшим вариантом. Я умолял, чтобы кто-нибудь протянул руку помощи и помог нам, но "Бонус к удаче", что был под моей полосой хит-поинтов, уже давно исчез.

Тогда я буду идти, не останавливаясь.

Пока я раздумывал, напротив нас оказалось небольшое открытое пространство со скамейкой, которую я определил как место нашего назначения.

Пройдя ещё пятнадцать метров я остановился и произнёс,

— Там есть скамейка.

Что я несу! — прокричало моё сердце; мне повезло, что рапиристка не догадалась о замысле, таящемся за моими словами, и молча присела. Поскольку она всё ещё крепко держалась за мою руку, мне пришлось сесть рядом с ней.

Спустя пару секунд её пальцы разжались, она отпустила мою руку и положила свою на скамейку.

Я должен что-нибудь сказать. Пока я усердно думал, что же именно, моё горло сжималось. Не думаю, что я — тот же человек, что в покоях босса первого этажа вызывающе заявил "Я Битер" на глазах множества бойцов. — Нет, дело не только в этом. Когда я в первый раз встретил Асуну в донжоне первого этажа, разве не я подошел и заговорил с ней, когда ей было тяжело? Хотя содержание разговора было каким-то скучным, вроде "Это был оверкилл", разве есть какая-нибудь причина, по которой я заговорил с ней тогда, но не говорю сейчас? Нет, никакой.

— ...... Эмм, эй.

Я отчаянно пытался что-нибудь выговорить, и, благо, продолжить оказалось легче, смог произнести.

— Хотя с Ветряным флеретом не повезло... но на втором этаже, если добраться до следующей деревни за Мароми, есть лавка, в которой продаются рапиры чуть сильнее. Это, конечно, недёшево... но пока я до туда доберусь, успею пополнить свой бюджет...

Если бы в этом мире существовали мэджик-поинты, то прозвучавшие следом слова обладали бы эффектом обнуления воли — Асуна тихо прошептала

— ... Но,

Эти слова, казалось, растопили холодный ночной воздух.

— Но, тот меч... для меня он был единственным...

Казалось, этот голос что-то скрывал, и я, вытянувшись, заглянул ей в лицо.

Под капюшоном, на освещённых бледным голубым светом щеках, медленно стекали две прозрачные капельки.

Глава 9

Не могу сказать, что это первый раз, когда я видел столь близко что-то вроде слёз девчонки.

Однако, тогда слёзы лила моя сестрёнка Сугуха, да и около 90% таких случаев было очень давно; большинство из них произошло ещё в те времена, когда мы ходили в детский сад и начальную школу. Последний раз я видел её слёзы за три месяца до того, как оказался заперт в этой смертельной игре — когда она проиграла в районном турнире по кендо, в первых матчах, и рыдала, спрятавшись в саду. Тогда я ничего не стал говорить, а просто вынул из пакета фруктовый лёд и протянул ей.

В целом, уровень моего "Навыка обращения с плачущими девушками" почти на нуле, и я просто не знал, что мне делать. Честно говоря, я хвалил себя уже за то, что не сбежал.

Вообще-то говоря, объективно ситуация показывала, насколько же я жалок — застыл на месте и только и могу, что глядеть, как по её лицу скатываются слезинки. Было бы неплохо хотя бы сказать что-нибудь, ведь в этот раз при мне не было спасительного пакета с фруктовым льдом, и пока Асуна плакала, я гадал, какие выбрать слова.

Естественно, она была потрясена, когда её меч, её главное оружие, исчезло у неё на глазах. Если бы с моим Закалённым мечом случилось то же, даже я бы в конце концов пустил слезу.

Но — я даже не предполагал, что Асуна была "Такой". Таким человеком, который ухаживал за своим мечом, будто он часть его тела, очень его любил, а иногда даже разговаривал с ним... Другими словами, таким как я.

Я думал, что предпочтения Асуны были прямо противоположными, что единственная цель её меча — сражения, и, например, если с монстра выпадет меч с более высокими характеристиками, она бы тут же отказалась от своего. Потому что когда мы с ней в первый раз встретились, она накупила несколько рапир в лавке у донжона и, как только их прочность истекала, избавлялась от них.

С той поры прошло около недели. И за какие-то семь дней что-то заставило принципы Асуны сделать разворот на сто восемьдесят градусов ——

... Нет.

Нет, сейчас мне не нужно беспокоиться о какой-то причине. Только что она потеряла своего единственного партнёра, с которым была семь дней, и теперь плачет. И я могу её понять. Разве этого недостаточно?

— ... Мне очень жаль. — снова пробормотал я.

Её узкие плечи вздрогнули. Сейчас от её аватара исходило ощущение нежности, как от куклы.

— Но... ладно. Может из моих уст это прозвучит слишком холодно... Если Асуна хочет продолжить сражаться на переднем крае и пройти эту игру, то должна постоянно обновлять своё оружие. Даже если бы последняя заточка прошла удачно, на третьем этаже Ветряной флерет был бы бесполезен. И как только мы доберёмся до четвёртого этажа, мне тоже придётся сменить мой Закалённый меч. ММО... Нет, RPG — такой уж это жанр игры.

Не знаю, утешили ли её эти слова, но это было лучшее, что я мог сделать.

После моих слов Асуна какое-то время не реагировала, но вскоре из-под её капюшона послышался тихий голос.

— Так... не пойдёт.

Правой рукой она слегка сжала кожаную юбку выше колен.

— ... Я всегда думала, что меч был просто инструментом... нет, просто кучей полигонов. Я думала, что единственной силой в этом мире были моё мастерство и решимость. Но... тогда, на первом этаже, когда я сражалась подобранным тобой Ветряным флеретом... хотя меня это и раздражало, я была глубоко тронута. Он был таким лёгким, словно пёрышко, и словно притягивался к любой цели, которую я выбирала... У меня было такое чувство, как будто у него есть собственная воля, как будто он помогал мне...

Её мокрые от слёз щёки дрожали, а губы источали неясную улыбку. В этот момент мне подумалось, что это было самое красивое выражение её лица, какое я видел.

— ... Я думала, что если буду с этим дитём, всё будет хорошо. Всегда буду сражаться вместе с ним. Я пообещала, что даже если улучшение обернётся неудачей, я не откажусь от него. Я бы всегда его берегла, ради тех мечей, которые я тогда сразу выбрасывала... Я даже дала обещание, но......

— ...

На её юбку начали капать новые слёзы, издавая нежный звук, а затем исчезая. В этом мире всё, что исчезло, ничего после себя не оставляло, никаких следов. Мечи, монстры... и даже игроки.

Асуна медленно покачала головой и прошептала едва слышным голосом.

— Если, как ты говоришь, нельзя оставить в следующем мече частичку предыдущего... Тогда я больше не хочу сражаться. Ведь... Разве это не печально? Мы вместе усердно работаем... сражаемся, выживаем... и после всего этого просто выбросить его...

Слова Асуны пробудили во мне неуместные воспоминания.

Чёрный детский велосипед. С 20-дюймовыми шинами и шестью передачами. В тот день, когда я пошел в начальную школу, я сам выбрал его и купил. Этому подростковому MTB[3] я уделял особенное внимание; каждую неделю я подкачивал его, а когда он промокал под дождём, вытирал насухо и смазывал цепь маслом. Хотя заимствовать химикаты из машины отца для гидрофобизации рамы было, пожалуй, слишком.

Благодаря этому, спустя три года, он всё ещё блестел (а может, это и привело к катастрофе) — Как и следовало ожидать, я вырос из него, и, хотя пошел покупать новый, с 24-дюймовыми шинами, собирался всё так же ухаживать за ним; к сожалению, родители приговорили передать его одному моему родственнику.

Хотя я учился лишь в третьем классе начальной школы, я не помню, чтобы я когда-либо так сопротивлялся. Но всё же я должен был настаивать на покупке нового велосипеда, и, в конце концов, даже попросил старика в знакомом спортивном магазине спрятать его.

И тогда старик сказал. Теперь я передам душу этой машины новому велосипеду. Я стоял и изумлённо наблюдал, как старик достал шестигранник, почти мгновенно снял крепёжный болт с правой рукояти, а затем внушительно сказал: "Этот винт — самый важный из всех винтов. Если вложить его в новый велосипед, душа машины перейдёт вместе с ним ——"

Конечно, теперь-то я знаю, что это был не более, чем просто приём, который частенько применяют к детям, но даже если так, в багажнике моего велосипеда с 26-дюймовыми шинами, на котором я теперь разъезжал, до сих пор лежат два болта, принадлежащие предыдущим велосипедам.

Припомнив тот случай, я сказал Асуне.

— Даже если пришло время расстаться с мечом, есть способ оставить его душу с тобой.

— ... Э?..

Лицо рапиристки приняло удивлённый вид; я показал ей два вытянутых пальца.

— Более того, есть два варианта. Первый — превратить меч с недостающими характеристиками обратно в слитки и использовать их при создании нового. Другой состоит в том, чтобы просто оставить старый меч у себя на хранение. У обоих методов есть свои недостатки, но, думаю, именно поэтому в них есть смысл.

— Есть... недостатки?

— Во-первых, если ты переплавишь его в слитки, то когда из монстра выпадет более мощный меч, это будет проверкой твоей силы воли. Если ты заменишь его на выпавший, "Родословная" нарушится. Хотя вполне можно переплавить в слитки их обоих и создать из них новый меч. ... Конечно, от продолжительного хранения мощность меча уменьшится. Также потребуется огромная сила воли, когда тебе в донжоне попадутся ценные вещи, а твой инвентарь переполнен. — В любом из этих случаев игроки-профи будут смеяться над такой ерундой.

Тут я замолчал; Асуна, всё также понурив голову, пальцами смахнула с лица слезинки и сказала.

— ... А каким из них пользуешься ты?..

— Я предпочитаю способ со слитками, но в более широком толковании... Кроме мечей я использую их для создания брони и аксессуаров.

— ... Понятно

Кивнув, рапиристка ещё раз улыбнулась. Хотя её улыбка стала яснее предыдущей, но было ясно, что грусть её осталась при ней.

— ... Если бы мы только могли переплавить в слитки кусочки сломанного меча...

Пробормотав что-то в этом роде, мне оставалось лишь низко склонить голову. Первый меч, связанный с сердцем Асуны, уже исчез, не оставив ни единого осколка. Его душу вернуть уже невозможно...

Нарушив молчание, рапиристка вздохнула и произнесла единственное слово.

— ... Спасибо.

— Э?..

Хотя я и переспросил, она не стала его повторять. Вместо этого Асуна потянулась и соскочила со скамейки.

— Уже поздно. Давай вернёмся в гостиницу. Ты ведь завтра поможешь мне купить новую рапиру?

— А... Аааа, конечно - кивнул я и поспешно встал. — Эмм... Эх, я провожу тебя до неё.

В ответ на это предложение Асуна слегка покачала головой.

— Не думаю, что стоит возвращаться в Мароми, так что на сегодня я остановлюсь в Урбусе. Тут рядом как раз есть гостиница.

Осмотревшись, над улицей и правда можно заметить вывеску с бледно светящимися символами 【INN】. Если подумать, покидать город без своего основного оружия опасно. Лучше всего будет сегодня переночевать здесь, а завтра подобрать рапиру на рынке.

Кивнув, я проводил её те двадцать метров, что отделяли нас от гостиницы, и проследил, как она зарегистрировалась. Поднимаясь на второй этаж, она махнула мне рукой, и на сегодня мы расстались. Как и следовало ожидать, мне не хватило смелости сказать ей, что я хочу остаться в этой же гостинице.

Кроме того, на этот вечер я планировал ещё кое-что.

Я отправился по дороге, ведущей обратно на юг — и быстро зашагал к восточной площади Урбуса.

Глава 10

Когда зазвонил колокол, оповещающий о наступлении восьми часов вечера, непрерывные звуки молота стихли.

Я ускорил шаг и прошел под входной аркой восточной площади Урбуса. Двигаясь вне диапазона световых эффектов фонарей, я подошел к дереву с широкой листвой, что росло с восточной стороны площади, и прислонился к его толстому стволу.

Затем я выбрал одну из иконок быстрого доступа справа моего поля зрения и поместил в третий слот умений навык "Маскировка". Снизу моего поля зрения появился небольшой индикатор. На нём отображалось 【70%】, так называемый "Уровень скрытности" — означал он, что мой аватар сливался со стволом за моей спиной на 70 процентов. Этот показатель слегка увеличивается и уменьшается в зависимости от типа и цвета одетой брони, яркости и окружающего ландшафта, и, конечно, от моих движений.

Теперь, рискуя быть пойманным как грязный битер, я обрядился в "Плащ полуночи", в надежде, что чёрный кожаный плащ обладает магическими свойствами, повышающими уровень скрытности. Учитывая, что вокруг царит темнота и нет ни души, функция эффекта скрытности сейчас в самом разгаре. Семьдесят процентов — довольно немного, но это потому что уровень моего навыка довольно низкий, поскольку прокачивать навык скрытности, добиваясь его закрытия — довольно скучное и утомительное занятие.

Тем не менее, функция скрытности на этом уровне достаточно эффективна против самых различных монстров первого и второго этажа (кроме мобов, которые не пользуются зрением), но против людей ненадёжна. Против более-менее проницательных игроков... например, Асуны, с уровнем 70% высока вероятность, что меня раскроют. Кроме того, скрываться в центре города считается дурным тоном. В последнее время часто можно увидеть людей из дисциплинарного комитета, использующих навык "Обнаружение", что причиняет немало неудобств.

Хотя у меня нет привычки тайно подглядывать за людьми, но сейчас это не играет никакой роли. Потому что начиная с этого момента, впервые со дня выхода SAO, я пытаюсь выслеживать людей.


Напротив дерева, под которым я стоял, игрок-ремесленник закончил свою работу в восемь часов вечера и поспешно закрыл свою лавку. Это, разумеется, первый кузнец Айнкрада — Незуха-ши.

Огонь в горне погашен, а слитки спрятаны в кожаный мешок. Молот помещён в специальный ящик для хранения инструментов кузнеца. Наконец была сложена вывеска, и лежать остался только свободный ковёр, по которому он плотно разложил оружие на продажу.

Когда все предметы для торговли тесно расположились на ковре размером в два татами, Незуха ткнул в угол меню, затем нажал на кнопку "Хранение", и ковёр, свернувшись и поглотив всё многообразие предметов, спустя несколько секунд превратился в цилиндр.

Невысокого роста кузнец поднял его и перебросил через правое плечо. У магического предмета "Ковёр торговца" вес всегда одинаковый, вне зависимости от количества хранящихся в нём вещей. Предположим, вы пошли в донжон, и, благодаря этому сказочному пространству, можете принести с собой любую еду и зелья, которые вы только хотите, и наоборот, забрать любые вещи, выпавшие с монстров. Естественно, такая история слишком хороша, чтобы быть правдой, поскольку ковёр работает только в пределах городов и деревень. К тому же его нельзя сложить в инвентарь игрока, придётся всё время носить в руке цилиндрический предмет, размером полтора метра в длину и десять сантиметров в диаметре.

Таким образом, человеку любого класса, кроме ремесленника-торговца, этот предмет ужасно бесполезен ― Впрочем, бывали случаи, когда люди находили много других способов использовать его, например в период бета теста было популярно использовать правило, что "Предмет, лежащий на ковре, не может быть убран кем-то, кроме его владельца", и устраивать шалости, такие как положить сверху крупную мебель, чтобы загородить путь. Разумеется, вскоре это было исправлено, и "Размер используемого пространства" ковра был ограничен.

Уставший Незуха, неся магический ковер, имеющий подобную историю, как и следовало ожидать, издал глубокий вздох. В таком состоянии он продвигался вперед на манер "Крестного хода", в направлении южных ворот площади.

Я подождал, пока расстояние между нами не составит двадцать метров, после чего оторвался от дерева. Индикатор уровня скрытности в центре моего поля зрения резко сократился, и в момент, когда тот опустился к нулю, эффект скрытности рассеялся. Но даже в таком случае я, неестественно приглушая шаги, старался оставаться как можно ближе к теням и преследовать маячившую впереди маленькую спину.

Конечно же, я преследовал кузнеца Незуху не для того, чтобы пожаловаться на испорченную рапиру Асуны, ни тем более, чтобы угрожать ему, пока вокруг никого нет.

Но всё равно я ощущал слегка ощутимый дискомфорт.

Насколько я знаю, сегодня у него было две... Нет, точнее пять неудачных попыток заточки оружия. Когда исчез Ветряной флерет Асуны, а также когда Закалённый меч+4 Руфиора-ши упал до +0. Хотя и существует вероятность такого исхода, однако в этот раз их было слишком много ― и это не просто случайность.

Изначально, замаскировавшись, этим днём я посетил восточную площадь Урбуса, потому что в Мароми прослышал историю о "появлении искусного кузнеца" и собирался отдать ему на заточку мой меч. Взяв с собой кожаный мешок, наполненный достаточным количеством материалов, чтобы повысить вероятность заточки до 80%, я пришел на площадь в раздумьях, повысить мне остроту, или же прочность, после чего произошла трагедия с Руфиором-ши; а затем я наткнулся на Асуну и таким образом выбился из графика... Если бы всего этого не произошло, я бы определённо попросил Незуху улучшить моё оружие.

И благодаря этому моему мечу удалось избежать такой участи. И хотя таким домыслам не было никакого основания, но по какой-то причине у меня было ощущение, что я прав.

Потому что раз слухов о том, что он весь такой из себя "Умелец" так много, что они дошли даже до Мароми, уровень успешных улучшений Незухи не должен быть низким. Хотя я никак не могу это подтвердить, но те результаты, что я видел, едва ли выше, чем у соответствующего NPC кузнеца. Однако допустим, что он "при определённых условиях всегда терпит неудачу"; если этому были какие-либо причины, и он бы объяснил , я бы поверил, что это была не злонамеренная уловка.

Конечно, всё это были лишь догадки, рождённые моим недоверием. В худшем случае такая уловка существует, но сейчас мне не приходит в голову, каким образом он это сделал. Он положил все материалы в печь, нагрел в ней рапиру, затем положил её на наковальню и ударял по ней молотом ― всё это, в конце концов, происходило у меня на глазах. Все его движения совершались твёрдой рукой и в точности соответствовали описанному в мануале. Да и прежде всего, разве он получит выгоду от уничтожения или снижения характеристик меча отдельного игрока?..

С этими различными вопросами, всплывающими в сознании, я упорно следовал за кузнецом. К счастью, похоже он не догадался, что за ним следят, и, не оглядываясь, продолжал идти в том же темпе. Благодаря этому мне не пришлось неестественно замирать, и, хотя у меня нет опыта по преследованию игроков, чего не скажешь о монстрах, холодным потом я не покрывался. Учитывая опытность в навыке "Скрытность", а также значительное расстояние, что отделяло меня от цели, сейчас я прямо как шпион из фильма, у которого нет выбора, кроме как добыть информацию любыми средствами.

Таким образом я продолжал перебираться от укрытия к укрытию в течение семи-восьми минут, про себя напевая мотив одного фантастического фильма.

Городок, к которому Незуха совершал свой "крестный ход", располагался на юго-востоке от Урбуса, неподалёку от городской стены; Незуха остановился перед тускло светящейся вывеской. В тот же момент остановился и я, затем прислонился к дереву возле дороги. Позднее я понял, что со стороны выгляжу нелепо и подозрительно.

На вывеске лампой освещалось слово 【BAR】. Иными словами, это таверна. Разумеется, в том, чтобы после тяжелого рабочего дня пойти в бар и пропустить пару стаканов, не было ничего странного... Но само поведение Незухи сейчас было странным, будто он хочет ворваться и сказать "Холодного пива, быстро!", но всё же не желает посещать такого рода заведения; так он продолжал стоять перед двустворчатой дверью больше десяти секунд.

― Не думаю, что он сейчас просто развернётся и уйдёт.

Пока я беспокойно поглядывал на него, Незуха снова взвалил на плечо ковёр и, одним длинным шагом оказавшись перед дверью, легонько толкнул её рукой. Когда его маленький силуэт исчез в пивной, дверь по инерции распахнулась ещё раз, и через две секунды я услышал доносящиеся изнутри звуки, с двадцати метров показавшиеся мне тихими.

Внезапно послышались поздравления и аплодисменты. А затем ―― мужской голос выкрикнул "Незуо, WB![4]"

— А?!...

Я судорожно вздохнул.

Такое развитие событий было совершенно неожиданным. Я преследовал Незуху с целью добраться до его временного места проживания, чтобы лучше его понять. Однако, всего мгновение назад он пришел в таверну на окраине города, и внутри были игроки, которые его знают ― похоже, их четверо или пятеро. Что же происходит...

Немного поколебавшись, я вышел из укрытия, со всех ног бросился к двустворчатой двери и прижался спиной к стене; к сожалению разговора мне не было слышно из-за "Закрытой двери", звуки за которой, как правило, блокируются, и услышать через неё могут разве что развившие навык "Подслушивание". Даже несмотря на огромные щели над дверью и под ней, она не была исключением.

— Чёрт...

В такой ситуации у меня есть только два варианта. "Прикинуться клиентом и зайти внутрь" исключено. "Сдаться и уйти домой", или ―

Я втянул живот и, протянув руку, толкнул дверь. Она распахнулась на пять градусов, десять, но пока изнутри не доносилось никаких звуков. Когда же я открыл дверь на пятнадцать градусов, наконец, снова услышал голос того человека.

Глава 11

— Подойди, Незуо, Гутто! Ведь сколько бы Саке ты ни выпил, не опьянеешь!

Голос этого человека, похоже, противоречил содержанию его слов. То, что если в Айнкраде выпить много литров вина, в наши тела не попадёт ни капли алкоголя — правда, но иногда попадаются люди, которые и без него напиваются. Действительно, проскальзывающие через приоткрытую дверь высокий напряженный голос и шум совсем как у компании студентов в реальном мире, которые после занятий приходят отметить в торговый район.

Я старался прислушиваться изо всех сил (буквально до предела обострив мои слуховые характеристики) и услышал, как тихий голос ответил "Д... да". На короткое время воцарилось молчание, затем послышались возгласы и аплодисменты.

Судя по всему, похоже, что в этом трактире собралось около пяти знакомых кузнеца Незухи, и, похоже, они близкие друзья. Для меня было неожиданностью, что этот ремесленник производил впечатление одинокого волка, не в смысле принадлежности к классу хищников, разумеется. Меня интересовали билды (личные характеристики) его друзей, которые, разумеется, было невозможно определить только лишь по голосам.

Рискуя ещё больше, я на мгновение высунулся над двустворчатой дверью и осмотрел таверну. Разок мигнув, подобно затвору камеры, когда та делает снимок, я тут же втянул голову обратно.

Как я и ожидал, в этом замкнутом помещении была только одна группа игроков. Если бы я поторопился попасть в таверну и притворился клиентом, неминуемо привлёк бы к себе внимание. Справа за столиком, помимо Незухи, который сидел спиной ко входу, было ещё пять человек, облачённые в кожаные и металлические боевые доспехи.

В том, что доспехи разные, нет ничего странного. В ММОRPG иметь в команде бойцов и ремесленника — очень распространённый ход. Хотя гильдию можно создать лишь после того, как пройдёшь определённый квест на третьем этаже, но игроков, сформировавших союзы и группы, уже довольно много... или, лучше будет сказать, теперь такие игроки-одиночки, как Асуна и я, в меньшинстве.

Если кузнец и торговец — друзья, им легче чинить снаряжение и продавать лут, а материалы и вещи они могли бы предоставлять друг другу со скидкой. Поэтому то, что среди товарищей Незухи есть бойцы, не означает, что что-то не так... Однако неприятное ощущение в груди отказывалось меня покидать.

И пока я пытался понять его причину, один из товарищей Незухи, выпив содержимое кружки, сказал то, что меня так интересовало.

— ... Так, Незуо, как сегодня торговля прошла?

— А... Д, Да. Я продал двенадцать собственноручно сделанных мечей... и на починку и улучшение запросов было немало.

— О, это же новый рекорд!

— Да мы получили ещё слитки!

― Прокричали ещё двое, и продолжили аплодировать. Выглядело всё мирно, обычная "Компания близких друзей после тяжелого рабочего дня". Хотя я и не узнал ни одного из этих пятерых, поскольку они не входили в число проходчиков, но в конце концов, если твой друг — высокоуровневый кузнец, он может принести немало пользы.

Всё же это было просто моё воображение...

Мне стало немного стыдно. Даже если Незуха использовал какой-то трюк, чтобы умышленно понижать уровень или уничтожать оружие игроков, такая схема должна быть создана по обоюдному согласию этой группы, и думаю, что у них нет разумных причин делать такое.

Хотя мне больно это вспоминать, но "Рыцарь" Диабель, собравший и направлявший рейд против босса первого этажа, взял на себя труд связаться со мной через двух посредников в попытке выкупить мой "Закалённый меч +6". И причиной этому было желание не дать мне провести последнюю атаку по боссу — это я узнал от умирающего Диабеля.

Поскольку в итоге мне удалось одержать победу над Лордом Кобольдов и получить уникальный предмет "Плащ полуночи", у Диабеля были весьма весомые причины ослабить мои боевые способности.

С другой стороны, товарищи Незухи даже не состоят в основных рядах проходчиков. Они явно были не в состоянии получить бонус последней атаки от босса первого этажа, так что ослаблять и ломать меч Руфи-ши и рапиру Асуны едва ли имело для них смысл.

― Так что всё это произошло случайно... Наверное...

Тихо вздохнув, я уже собирался убрать руку с приоткрытой двери. Но в этот самый момент,

— ... Но ОНО уже на пределе...

Услышав тонкий голос Незухи, я всем телом прислонился к двери и замер.

Голоса в трактире тут же стали тише. Спустя короткие секунды тишины, первый человек, которому, похоже, было что сказать, неслышно прошептал. Моя левая рука рефлекторно приложила силу, и угол двери увеличился до двадцати градусов.

— Хотя это и примитивно, но работает по-прежнему безотказно.

— Верно, Незуо, до сих пор не появилось никаких слухов.

Когда до моих ушей долетели эти слова, я затаил дыхание. Разговор о неудачных улучшениях инстинктивно заставил меня прислушаться. На похвалу(?) мужчины Незуха ясно ответил.

— Продолжать становится всё опаснее... Кроме того, для начала этого вполне достаточно...

— Нас до сих пор не раскрыли! Ты же знаешь, чего стоили этот коврик и кузнечные инструменты? Мы должны хорошо на этом заработать, по меньшей мере, в три раза больше, чем...

Подлинник? В три раза больше чем что?..

Я не смог сразу понять смысл этих слов и наклонился ещё ближе к двери.

― То, о чём они говорят, связано с неудачными улучшениями? Незуха должен был понести убытки, купив у Руфи-ши его испорченный меч, и не потребовал с Асуны ни единой копейки. Судя по всему, не похоже, что от этого он получит какую-нибудь выгоду...

...... Нет. Нет, может я что-то не так понял с самого начала......

Так я раздумывал, пока из трактира не послышался подозрительный голос.

— ... Хм? Ой, почему-то дверь-

Услышав это, я как можно плавнее вернул дверь в её исходное положение и тотчас отпрыгнул вправо. Едва я успел прижаться к ближайшему придорожному дереву и активировать навык "Скрытность", как дверь трактира отворилась.

Появившаяся из неё голова принадлежала энтузиастичному лидеру, который сидел рядом с Незухой. Его телосложение, будучи покрытым Пластинчатыми доспехами, казалось округлым, а его голову украшал остроконечный бацинет[5]; выглядел он комично, но в глазах его почему-то отражался острый взгляд. Сведя густые брови, он напряженно всматривался в пейзаж, окружающий трактир.

Когда его взгляд добрался до дерева, возле которого я укрылся, уровень скрытности внизу моего поля зрения опустился до 60 процентов. Хотя я в безопасной зоне, и никакая физическая опасность мне не угрожает, сейчас я старался не привлекать их внимание. Потому что мне каким-то образом удалось ухватиться за суть аферы "Незуха и ко". Хотя прогресс очень незначителен, но, по крайней мере, теперь у меня есть общее представление об их целях.

Пока глаза лидера продолжали всматриваться в деревья у обочины, уровень скрытности продолжал неуклонно убывать. Когда он упадёт до 40 процентов, тот, скорее всего, почувствует, что у ствола дерева появились странные очертания. Не отрывая взгляда от этой цифры, я медленно передвигался, чтобы спрятаться по другую сторону ствола. Делая всё, чтобы уровень оставался на отметке 50, я медленно-медленно скрылся с его поля зрения. Благодаря тому, что сейчас лидер рыскал глазами в другой стороне, мне кое-как удалось пробраться за дерево, и уровень подскочил обратно до 70. Спустя несколько секунд, услышав звук закрывающейся двустворчатой двери, я незамедлительно рванул прочь от таверны, пока не добежал до пересекающего квартал переулка.

— Хха......

Я прислонился к стене, и, пытаясь отдышаться, стёр рукавом плаща виртуальный холодный пот. Учитывая, что работа крысы Арго-джоу — каждый день разнюхивать информацию как сегодня, не думаю, что когда-либо сменю профессию на информатора.

С другой стороны, поскольку миссия ещё не завершена, сейчас я действующий шпион. Главный штаб деятельности Незухи ― скорее всего постоялый двор на втором этаже того трактира; существование всех его товарищей теперь раскрыто, и даже более того — я добыл отрывок информации относительно вопроса о неудачных улучшениях, а также о скрывающейся за ними уловке.

Конечно, до моих ушей добралась только часть многочисленных диалогов, касающихся той уловки, но если всё, что я там услышал — правда, то это значит, что от намеренных неудачных улучшений оружия они получают немалую выгоду. Кроме того, даже тот испорченный до +0 меч, который Незуха выкупил по двойному рыночному курсу, принёс прибыль.

Если такое возможно... тогда те люди, что сделали другие запросы, наняли его с целью уменьшить боевую мощь конкретных игроков...? Нет, это маловероятно. Эта операция слишком запутанная, и в первую очередь потому, что невозможно предсказать, кто станет клиентом Незухи. Раз уж деньги все равно тратятся, целесообразнее было бы контактировать непосредственно с целью, как это сделал Диабель.

Если я правильно рассуждаю, для таких целей есть много других способов.

Мой мозг так напряженно повторял события, которые произошли несколькими минутами ранее, что у меня чуть дым из ушей не повалил.

Асуна вручила Ветряной флерет Незухе. Затем он получил материалы и, держа меч левой рукой, правой положил их в горн. Когда тот заполнился лазурным свечением, Незуха, обнажив клинок, положил в горн и его, а когда лезвие оказалось окутано светом, положил меч на наковальню и несколько раз ударил по нему молотом. Через несколько секунд меч издал звук наподобие предсмертного крика, после чего покрылся сияющей аурой и разлетелся на части.

Я наблюдал за всеми его движениями от начала и до конца. И не думаю, что у него была даже крупица времени, чтобы провернуть какой-нибудь трюк. Возможность того, что он украл материалы для заточки я тут же отбросил — наполнившее печь лазурное свечение невозможно подделать.

— А...

― Стоп. Погодите-ка... Хотя я собирался следить за всем процессом, было мгновение... когда и Асуна, и я — оба на короткое время неизбежно...

Иными словами — это означает, что предметом, который они украли, были не материалы.

— ... Кх...!

В этот момент на меня нахлынула куча мыслей и догадок, и всё это сложилось в одну картину. Издав тихий звук, я взмахом открыл главное меню и посмотрел на отображающееся в его углу время.

Отображаемые цифры были ― 20: 23.

― Время ещё есть!

Совершая быстрые движения правой рукой, я попытался набрать текст быстрого сообщения, но потом стёр написанное. Невозможно точно передать мои намерения через текст. Мне ничего не оставалось, кроме как лично прийти и дать прямые указания.

— Я ещё могу успеть!.. — ещё раз прокричав, на этот раз громко, я выскочил из переулка и рванул на север.


Тот путь, что во время преследования забрал у меня восемь минут, я, мчась во весь дух, покрыл за три минуты и вернулся на памятную восточную площадь Урбуса. Однако на ней я не задержался и бросился с севера на юг, пробегая по улице с необычным дизайном, мимо окружающих меня киосков и домов. Пройдя мимо скамейки, у которой тогда видел слёзы Асуны, я повернулся под прямым углом и пересёк ещё около двадцати метров; затем забежал в гостиницу, в которой она зарегистрировалась, и тремя шагами взбежал по лестнице.

GJ мне за то, что запомнил номер комнаты, который я случайно услышал! Выкрикивая "Асуна", я кинулся к двери с табличкой, на которой был выгравирован номер 207 и постучался. *Тук тук тук* Но поскольку статус двери был "Закрыта", постучав, через несколько секунд я окликнул её ещё раз.

— Асуна, это я! Открой!!

Не дожидаясь ответа, я повернул ручку и толкнул дверь, отчего по инерции ввалился в комнату; в этот момент я встретился глазами с человеком, который едва поднялся со своего футона. Она широко раскрыла карие глаза, и пока её губы втягивали воздух, я *БАЦ* захлопнул дверь.

― КЬЯААААА!!

Будучи блокированным дверью, этот звук ни капельки не просочился... Можно подумать, будто я был преступником, или, вернее, мои действия походили на его поведение, хотя всё это я делаю для её же пользы.

Продолжая кричать, рапиристка-сама схватила обеими кулаками меня за грудки; сверху она была одета в белую рубашку без рукавов, а снизу в такого же цвета... ну, как бы это сказать, такие короткие мягкие шортики. Вероятно, только то, что это было не нижнее белье, может оправдать мое грубое вторжение; подойдя к ней, я схватил её за узенькие плечи.

— Асуна, это чрезвычайно важно! Нет времени, просто послушай, что я скажу!

В этот момент рапиристка, наконец, перестала кричать, а на её лице отразилось сомнение; похоже, она думала, кричать ли ей громче, или приступить непосредственно к нападению. У меня и правда не было времени, так что я приступил сразу к делу.

— Сначала открой окно и переключи его в режим видимости! Быстро!

— Э... а......?

— Давай, скорее!

Оба её кулака всё ещё были у меня на груди. Я схватил Асуну за правую руку, передвинул её в правильное положение и, вытянув два пальца, провёл ими по воздуху. Сопровождаемый ясным звуком, появился фиолетовый прямоугольник, но всё, что я видел — лишь пустое окно. Теперь я направил её руку и нажал на кнопку, позволявшую другим игрокам увидеть экран.

— Но, что, как... Я, дверь была точно, заперта... — потрясённо пробормотала она, и я, не задумываясь, ответил.

— Асуна, мы с тобой всё ещё в одной группе. По умолчанию двери в гостиницах настроены на "Открыто для членов гильдии и группы"

— Н-но... Но, ты, это первый...

Быстро обойдя рапиристку, я уставился на главное меню в отобразившемся окне. Конечно, его конфигурации были аналогичны моим, но внешний вид аватара был настроен с использованием цветочных узоров. На мгновение у меня появились мысли, вроде "Трудолюбие, хех, а у меня до сих пор стандартный стоит", "Некогда мне об этом думать!", и я перевёл взгляд.

В правой части окна появилась знакомая фигура персонажа с экипированным снаряжением. Вследствие того, что сейчас на ней не было ни доспехов, ни оружия, многие из ячеек пустовали. Пропуская предметы вроде кофты и юбки, я перевёл глаза на ячейку справа. Слот с оружием ―― пустовал. Иными словами, передав Ветряной флерет Незухе, другим оружием она не пользовалась.

— Хорошо, первое условие есть! Тогда...

Цифра в правом нижнем углу экрана, игнорируя меня, быстро сменялась; сейчас она уже была 20:28.

Мы с Асуной закончили нашу охоту на Ветряных ос и вернулись в Урбус в 19:00, закончили ужинать около 19:30, после чего сразу отправились на площадь и обратились к Незухе... В худшем случае, у нас осталось только одна-две минуты!

— Плохо, надо бы поторопиться! Нажимай туда, куда я скажу; сначала перейди в инвентарь!

— Э... а, д-да...

Быть может, из-за необычности ситуации она ещё не понимала, что происходит, или может она потрясена моим напором, но так или иначе, Асуна послушно зашевелила указательным пальцем.

— Хорошо, теперь перейди в настройки... Нажми на поиск... и на кнопку управления инвентарём...

Тонкие пальцы, последовав шквалу указаний, продолжали нажимать на кнопки, продвигаясь всё глубже в лабиринты меню. Через три-четыре вкладки, наконец, появилась нужная кнопка.

— В-вот она! "Материализовать все предметы"! Жми!!

Под давлением моего крика её пальцы нажали небольшую кнопку. На экране появилось подтверждение Да/Нет, и я громким голосом произнёс ――

— Ммм――――――ДА!!

"Щёлк"

Нажав кнопку, Асуна, наконец, что-то невнятно пробормотала.

— Н-нн......? Все... Предмет..., То есть, все предметы... превратятся в объекты...?

В ответ я натянул "Улыбку человека, который совершил НЕЧТО" и ответил.

— Именно в том смысле, что абсолютно всё. Все вещи, полностью, весь инвентарь.

В следующую секунду, все строки слов, что были в инвентаре Асуны, исчезли.

И тут ―

"Трах-бабах-тарарах-дзыыннь-бумс-блямс-шмяк-шлеп" — раздались самые различные звуки, от твёрдых и тяжелых предметов до лёгких и мягких. Это были все предметы, что находились у Асуны в инвентаре как игрока, и вся эта куча с характерным звуком материализовалась на полу гостиницы.

— Че... Че, Че-че, Чего...!?

Владелица объектов снова отступила и испустила звук удивления, но я, конечно же, ожидал этого феномена ― или, скорее, я со всех ног примчался сюда из таверны на юго-востоке Урбуса только для этого. Но с другой стороны, количество появившихся предметов оказалось выше моих ожиданий... больше примерно в два-три раза.

Вместимость инвентаря определяется уровнем силы игрока (STR), мастерством в определённом навыке и различными магическими предметами. Поскольку её уровень ещё довольно низок, естественно, у неё не было возможности особо прокачать такой навык, к тому же, как рапиристка, Асуна делала упор на ловкость (AGI), и такое количество предметов у неё в наличии на мгновение ошеломило меня. Причина этого прояснилась незамедлительно.

Хотя она и называется вместительностью, но расчёт места в инвентаре идёт по весу, а не объёму. Металлические доспехи и оружие, зелья и, конечно, деньги занимают в инвентаре основное место, так что такими лёгкими вещами, как кожаные и тканевые доспехи, можно заполнить пустое пространство. Таким образом, основное скопление в инвентаре Асуны представляло из себя различное тканевое снаряжение... То есть шмотки и предметы нижнего белья.

Как и ожидалось, наблюдая перед собой полутораметровую гору предметов, я чувствовал себя несколько неловко. Когда все эти предметы материализовались и выпали в осадок, на дне оказалось металлическое снаряжение, на нём расположились кожаные вещи, ещё выше — одежда самых разных цветов, а верхушка состояла в основном из огромного количества белого и розового нижнего белья. Для начала, зачем кому-то вообще иметь при себе такую кучу барахла? В Айнкраде не существует никаких биологических отходов, и в норме вполне достаточно носить броню для сражений и один комплект нижнего белья. Лично у меня есть один комплект для боя, один для повседневного использования и ещё один для сна, но даже это для игроков мужского пола считалось слишком много.

― и всё же.

Раз уж я пришел сюда, то не могу позволить себе уйти, не завершив дело. Если мои догадки верны, а все действия с меню завершены в срок, он должен быть там. Среди этой кучи.

287

— ... Извини!

Хотя джентльменом я после этого считаться перестану, я всё-таки подошел к горе предметов и отодвинул первый слой тряпья *звуковой эффект вставляйте сами*. После этого со спины послышался дрожащий голос.

— Э, Эй... Ты... Тебе что, жить надоело...? Покойником стать нетерпится?..

— Конечно нет!! — ответил я с беспристрастным лицом, продолжая рыться в куче.

Убрав одежду, затем кожаные доспехи и мешки, а после выкопав небольшую коробочку, наконец, добрался до слоя металлических изделий, начиная с нагрудника.

После огромных стараний сдвинуть их, я, наконец, докопался до дна и увидел её. Самый тяжелый из всех предметов, какими располагает Асуна, но с другой стороны, лёгкая как пёрышко, в сравнении с предметом на моей спине ― Рапира.

Ветряной флерет +4.

Двумя руками схватив зелёные ножны, я вытащил его из-под кучи, встал и повернулся на 180 градусов.

Глаза Асуны, только что горевшие желанием убить меня на месте, в этот момент, внезапно обнаружив то, что считалось безвозвратно утерянным час тому назад, широко распахнулись. Её губы задрожали, и её настоящий, мягкий голос произнес единственное слово.

— ......... Невозможно......

Глава 12

Позже Асуна мне сказала: "Если б ты не нашел мой меч посреди этой кучи, я бы вышвырнула Кирито-куна в окно". И говорила она это сквозь смех.

Честно говоря, тогда я совсем не задумывался, верна ли моя догадка. Вместо того, чтобы сомневаться в своих правах или возможностях, я, подгоняемый истекающим временем, в те несколько секунд без колебаний стремился к цели. Потому-то я, не дожидаясь ответа, ворвался в комнату Асуны, заставил её открыть меню и со странным напряжением в голосе выкрикнул "ДА!". Но на самом деле я этого не хотел.

Спустя три минуты после того, как я протянул Асуне "Ветряной флерет +4", эта чрезвычайно хаотичная ситуация наконец улеглась.

Все недавно находившиеся на полу объекты теперь снова были отправлены в инвентарь, а Асуна, что сейчас сидела на краю футона, уже облачилась в свои обычные кожаную тунику и юбку. В своих объятиях она сжимала воскресший чудесным образом изумрудный меч, будто с ним могло что-нибудь случиться; эмоции его владельца были неоднозначными: похоже, они балансировали между двумя крайностями ―― восхищением и яростью, поэтому я на всякий случай некоторое время помалкивал.

Тем временем, пока я сидел в гостевом кресле в углу комнаты, меня вновь прошиб холодный пот. Когда мне нужно было срочно нажать кнопку "Материализовать все предметы", погребённую глубоко во вкладках меню, для объяснений не было времени. Но поскольку спешка уже закончилась, то и необходимости осматривать меч так тщательно не было.

Ко всему прочему, держать в руках эти мягкие, белоснежные вещички из невозможного для меня типа экипировки само по себе было оверкиллом. А ещё я поймал себя на мысли, что невольно не могу вспомнить, сколько их было. Но, основываясь на смутных воспоминаниях, думаю, там было белья на две недели ежедневного использования. Ну, это правда, что тонкая ткань в весе незначительна, но это не значит, что она не дорогая. Та штучка, что я не так давно держал в руках, была из гладкой шелкоподобной ткани, которое можно продать за неплохую цену парню в NPC магазинчике, потому что такой материал можно использовать как материал для улучшения со свойством повышения на плюс один ――

— ... Я обдумала многое, но... — От внезапно раздавшегося голоса с другой стороны комнаты я подскочил и занервничал.

— Д-да

— ... Я чувствую, что сейчас мой гнев — 99G[6], а счастье 100G, поэтому решила, что ты заслужил благодарностей на 1G.

Я решил что лучше во всём соглашаться с рапиристкой, говорящей с таким блеском в глазах.

— Э, Ээмм... Почему ты пользуешься единицей измерения "G"...?

— Разве не очевидно? Потому что если мой гнев начнёт преобладать, я тебя ударю.

— А, так это не з-золото, а сравнение эмоций... Я-ясно

— Я так рада, что ты вернул его. ―― Теперь пожалуйста объясни мне в деталях, как мой разбитый на мелкие осколки меч попал ко мне в инвентарь... и почему ты так спешил.

— О, к-ко-конечно. Но это довольно долгая история. Я сам ещё не до конца понял, как это работает...

— Ничего, в конце концов впереди ещё целая ночь.

Сказав так, довольная спасением любимого меча фехтовальщица расплылась в лёгкой улыбке.


У стойки регистрации на первом этаже гостиницы я купил бутылочку Травяного вина и подозрительное ореховое ассорти, после чего вернулся в комнату №207, на этот раз, прежде чем входить, постучав и дождавшись ответа.

Пока я наливал два стакана вина, брови Асуны сохраняли удивленно-сердитое выражение, словно на её лице холодец отлили; мы провозгласили тост за возвращение Флерета. Когда тонкий горько-сладкий вкус безалкогольного вина распространился по языку, я благоразумно перешел к делу и проговорил

— ―― Асуна, ты недавно спрашивала "Как мой разбитый на мелкие осколки меч попал ко мне в инвентарь"

— ... Так что насчёт этого?

— Ну так вот, эта технология... или, скорее, уловка... честно говоря, это возмутительное "Мошенничество на улучшении".

Мошенничество — слово, смысл которого предельно ясен, заставило глаза рапиристки сузиться. Но она промолчала, призывая меня продолжить.

— Чем рассказывать, быстрее будет показать. — сказал я, взмахом правой руки вызвав окно меню и кнопкой в правом нижнем углу переключив его в режим видимости. Затем я коснулся указательными пальцами обеих рук верхней и нижней части окна и повернул его. Отрегулировав угол так, чтобы Асуне напротив меня было лучше видно, я ткнул в него пальцем.

— Вот. В ячейке правой руки фигуры персонажа отображается "Закалённый меч +6", правильно?

Своими глазами цвета кедрового ореха она кинула взгляд на рукоять, высовывающуюся у меня из-за спины. Затем кивнула. Моя рука потянулась за спину и извлекла меч из привязанных к плащу ножен, после чего я *Дзынь* ногой прижал его к полу. Спустя несколько секунд, строка в моей ячейке правой руки окрасилась серым.

— Это "Статус выпавшего снаряжения". Иногда этот эффект возникает, если какой-нибудь моб выбил при атаке твое оружие с помощью навыка "Разоружение".

— ... Ээ. Я с таким не сталкивалась, ты меня заинтриговал.

— Если сохранять хладнокровие, от последующей атаки можно увернуться, хотя в первый раз это довольно сложно. Тактика "Болотного Кобольда-охотника" — внезапно напрыгивать и разоружать; кажется, на первом этаже часто встречаются его жертвы...

— В стратегическом путеводителе Арго-сан рекомендуется своё оружие сразу поднять... Лично я заранее оставляла рапиру в стороне и сражалась, надев зачарованный амулет.

— Оу... Вижу, у тебя много мечей на замену основному.

Впервые начинающая фехтовальщица отвела глаза... или, возможно, это были лишь очередное мимолётное впечатление, вызванное моим восхищённым воображением.

— Уупс, я немного отошел от темы. Ээм... ну, в общем, если меч на некоторое время оставить со статусом выпавшего, он перейдёт в статус "Потерянного" и вскоре начнёт терять свою прочность... Асуна, возьми меч ненадолго.

Нахмурившись на мои слова, Асуна высвободила из своих объятий Ветряной флерет и, отправив его на талию, схватилась левой рукой за грубый одноручный меч на полу. Попричитав "Тяжелый", в конце концов она подняла его двумя.

— Так нормально?

— Да. Теперь смотри внимательно.

Я ткнул в теперь уже высвечивающееся на столе меню. Когда Асуна подняла Закалённый меч, ячейка правой руки, в которой мгновение назад тускло отображалось его название, стала совершенно пустой.

— Это — "статус выхваченного предмета", появляется обычно посреди боя. В отличие от Разоружения, пользователи этого навыка не показываются на низких уровнях, но они значительно опаснее и буквально пожирают одиночек. И если в такой ситуации ты не обладаешь внесистемным навыком «Быстрая смена», будешь совершенно... Нет, не так. Хмм...

Чуть снова не уйдя от темы, я кашлянул и продолжил.

— Вне боя ты можешь передать своё оружие товарищам. Хотя в этом случае вместо статуса выхваченного оно получит статус "Переданного", но если передать его кому-то ещё, или если кто-нибудь подберёт выпавшее оружие, его ячейка окажется пустой. Прямо как в тот раз, когда ты передала Ветряной флерет кузнецу, Асуна.

— ...!

Наконец мы подошли к кульминации. Глаза цвета лесного ореха, моргнув, широко распахнулись, и блики яркого света заплясали в них.

— Но как ни странно, а главное то, что хотя выглядит ячейка так, будто в ней ничего нет... "Информация о снаряжении" Закалённого меча не стирается. На экипировку распространяется более строгое правило владения, чем на простые предметы. Например, если я передам Асуне неэкипированный предмет из инвентаря, мои права его владением сотрутся через триста секунд... пять минут, после чего переходит в инвентарь игрока, который в тот момент его держал, став частью его имущества. Но продолжительность этого срока у экипированных предметов гораздо дольше. Чтобы стереть права владельца с такого предмета, его нужно оставить в покое и не прикасаться в течение трёх тысяч и шести сотен секунд, или до того момента, пока владелец не возьмёт в руки другое оружие.

Сказав это, я заметил, что Асуна, похоже, что-то обдумывала; её ресницы опустились, и она произнесла несколько неожиданные слова.

— ... Тогда то, что ты недавно говорил, "Быстрая смена" после того, как твоё главное оружие выхватили — когда ты воспользуешься запасным, лучше всего будет держать его левой рукой вместо правой?

— А?..

Дошло до меня только через несколько секунд. Это правда — если будешь сражаться той же рукой, из которой моб выхватил твоё оружие, это сотрёт с него права владения. Если после этого ты тут же убьёте моба и заберёте его, всё будет в порядке, но если будешь вынужден отступить, будет весьма прискорбно. В этом случае отступить в безопасную зону было последним средством его спасения.

— П-понял... Это так. Но размахивать мечом в недоминирующей руке довольно сложно.

И хотя я сказал то, что думал, но тем временем сам озадачился вопросом, а не стоит ли мне попрактиковаться во владении мечом левой рукой... и пока я был погружен в размышления ――

— Кстати, ещё кое-что. Когда ты вдруг ворвался сюда, первое, что ты сделал — мельком посмотрел... В смысле "Украдкой взглянул" на фигуру персонажа; как ты догадался, другим оружием я не снаряжалась. Потому что это был мой первый меч...

Встретившись с её пристальным взглядом, я медленно кивнул.

— А, вот как... И второе условие было "прежде чем истекут три тысячи шестьсот секунд" ―― другими словами, с тех пор, как ты рассталась со своим мечом, прошел час. Если эти два условия соблюдены, то это значит, что он все ещё принадлежит тебе. Где бы ни было твоё снаряженное оружие, пусть даже у тебя под рукой... ... То есть под ногами, это "последнее средство" ―― безоговорочный способ всё вернуть. И Когда Асуна в первый раз спросила "Как разбитый на осколки меч оказался в моём инвентаре"...

— ... То есть на самом деле мой меч не разлетался на части, но и в инвентаре у меня не был. Вот значит как, эх.

Глава 13

На секундочку робко подняв глаза, я увидел, что она продолжает на меня смотреть.

— Тогда единственный способ вернуть меч — последнее средство... "материализовать абсолютно все предметы". По стечению обстоятельств до того, как информация о нём сотрётся, оставалось всего несколько секунд, поэтому ты ворвался в комнату и был вынужден заставить меня работать с окном... Это ты хотел сказать.

— Ннну, ну да, так оно и было... Я был не прав?

Я изо всех сил старался склонить голову так, чтобы выглядеть наиневиннейшим образом, но Асуна не выказывала никаких признаков того, что она тронута — в противном случае она бы фыркнула. К счастью, она, кажется, уделяла большее внимание сложившейся ситуации, чем обвинению меня; фехтовальщица, двумя руками поддерживавшая Закалённый меч, взглянула на меня и, сменив тон, спросила.

— Даже если и прав... Эта кнопка полной материализации, почему она выкидывает вещи именно в таком порядке? Похоже, пользоваться ею всё равно слишком сложно... и ещё, почему необходимо это "Абсолютно все"? Разве она не может просто выбрать все предметы в руках, не материализуя ниж... несвязанное снаряжение?

— Ответ, Асуна, ты уже сказала сама. Честно говоря, потому что "Пользоваться ею слишком сложно".

— Э...? Ты о чём? — насупилась рапиристка; я пожал плечами.

— Ну а теперь, что касается слов "последнее средство". Если важные тебе предметы куда-то подевались, выпали, или монстр выхватил твоё оружие и вынудил тебя сбежать... всё это произошло по твоей ошибке, и поэтому потерянные предметы так легко не вернуть. Однако у создателей на этот счёт было своё мнение — сложность такой опции слишком высока. Так что вернуть потерянное можно только одним способом... и хотя он есть, но ограничен так, что запросто воспользоваться им не выйдет, потому что находится он в труднодоступных глубинах меню — возможности выбора самого важного предмета из всех составляющих инвентаря не существует. Во время бета тестирования была грустная история...

Взяв с небольшой тарелочки на столе орех в форме звезды, я высоко подкинул его и поймал ртом. В этом мире, находящемся под влиянием всяких параметров, вроде ловкости и прочих, вплоть до освещения, даже такое, казалось бы, ребячество, корректировалось скрытым параметром удачи.

— ... Первые выхватывающие мобы появляются в донжоне девятого этажа. В тот раз игрок потерял своё основное оружие и, не использовав "Быструю смену", неохотно сбежал, а после, когда сумел от них оторваться, к сожалению вернулся в безопасную зону. Решив, что комната, которая на самом деле только походила на безопасную зону, сойдёт, он использовал "Материализацию всех предметов", и те, включая меч конечно, пали к его ногам; но... Вообще-то кроме выхватывающих мобов в том донжоне водятся ещё и мобы-лутеры... Со всех сторон повалили мелкие гремлины и тихо удрали с полными мешками вещей...

— ...И-и правда печально... ― А, но если он вернётся в безопасную зону, то сможет ещё раз материализовать предметы, правда...?

— Не совсем: мобы-лутеры владеют навыком "Ограбление", так что права владельца тут же перейдут к ним. К счастью, другие игроки до той области ещё не добрались; после пяти часов беспрерывной охоты он перебил каждого гремлина на этаже и сумел самостоятельно всё вернуть... к этому моменту он уже едва не плакал...

Прервавшись на короткую паузу, дабы перевести дух, я набрал ещё орешков; Асуна со вздохом сказала.

— Это замечание звучит чересчур... лично.

Я отвлёкся на её слова, и орех, который должен был прилететь аккурат мне в рот, запутался у меня волосах. Тряся головой, я ответил с беспристрастным выражением лица.

— ... Конечно, это только слухи. Что в этой истории важно, так это... эмм...

— "Хотя "Материализация всех предметов" — полезная функция, должен сказать, что её реальная ценность ограничена разными условиями".

Когда я правой рукой извлёк из головы орех в форме звезды, лицо Асуны наглядно выражало, насколько она была шокирована. "Что поделать" — подумал я, согнув пальцы и *Пиу!* метким выстрелом отправив его в рот. "Исказилась траектория действительно ужасно" — подумал я, хрустя орешком.

— Так или иначе, как вернулся меч, мне теперь понятно.

Слегка кивнув, рапиристка поднесла к губам стакан травяного вина; её глаза по-прежнему сильно блестели.

— Но ведь ты рассказал мне только половину? Я же точно всё видела. Как передала свой меч в руки кузнец-сану, как он лежал на наковальне и распался на осколки. Если сейчас у меня в руках Ветряной флерет, тогда тот меч, который я тогда взяла... Какой же тогда меч был уничтожен?

Отличный вопрос. Я кивнул в ответ и, собрав воедино как можно больше информации и догадок, сказал

— Если честно, я не могу стопроцентно утверждать, что всё случилось именно так. Но в нашем случае... С того момента, как Асуна передала ему Ветряной флерет, и до того, как он очутился на наковальне и разлетелся на полигоны, должно быть, его подменили мечом такого же типа. Сперва я думал, что он специально портит оружие конкретных игроков, но это не тот случай. Он — первый игрок-кузнец в Айнкраде, а ещё первый "Мошенник на улучшении"...


Афера с улучшением. Она аналогична афере с зачарованием, афере с ковкой, афере с обработкой и прочим.

Название варьируется в зависимости от составляющих игры; классический трюк, существующий столько, сколько существует сам жанр MMORPG.

Методика очень проста: снаружи кузницы (или любого другого заведения ремесленников) помещается вывеска с информацией о заточке оружия, с целью приманивать клиентов с оружием высокого класса, после чего остаётся только обдурить их словами "Улучшение не удалось, оружие разрушено". И даже если не удалось причинить никакого вреда самому оружию или его статусу, можно подменить его аналогичным с менее высоким уровнем заточки, а также есть много способов заграбить неиспользованные материалы.

В конце концов, когда игрок отдаёт своё оружие кузнецу, на его экране ничего не отображается, а поскольку вся работа выполняется на мониторе другого человека, нет способа проверить, произошла ли афера наверняка.

Конечно, если кузнец будет проводить её слишком часто и быстро, заработает плохую репутацию, и никто с ним иметь дело не станет, но когда сталкиваешься с особенно редким и дорогим оружием в ММО, подобное мошенничество может принести огромную прибыль. Кузнец Незуха — до сих пор я не слышал о нём никаких хоть сколько-нибудь плохих слухов, но с такой частотой махинаций, должно быть, такие скоро появятся. Однако ――


— Проблема в том, что SAO — не двухмерная игра, но первая в мире VRMMO. Здесь, даже если кому-нибудь передать меч, мы всё ещё можем наблюдать за ним. Незаметно что-нибудь подменить не так-то просто... а точнее говоря — очень сложно.

Выслушав моё затянувшееся объяснение, Асуна нахмурила брови и кивнула.

— Да... Хотя я передала ему меч, но глаз с него не сводила. Левой рукой кузнец-сан его держал, а правой работал с печью и молотом. В такой ситуации невозможно открыть инвентарь и спрятать рапиру, и подменить её фальшивкой тоже.

— А, ну в этом я не сомневаюсь. Лавка устроена так, чтобы можно было легко взять готовый меч, например "Железную рапиру", но "Ветряной флерет" нельзя заменить, ведь запасных там не было... ―― Но...

— Но?..

— Но, на короткий промежуток времени... был момент, когда на меч я не смотрел. Когда Незуха положил материалы Асуны в печь, она начала излучать голубое свечение... Думаю, самое много это заняло три секунды. Я переживал за них, мы ведь с тяжким трудом их добывали — неуверенно сказал я, и карие глаза Асуны слегка приоткрылись.

— Аа!.. Я тогда тоже смотрела на печь... Но не по той же причине, что и ты, просто мне подумалось, что это голубоватое свечение было красивым.

— В-вот как. ―― В любом случае, в те несколько секунд нам обоим было трудно уследить за мечом в левой руке Незухи. Иными словами, думаю, каждый в такой ситуации смотрит на печь. Материалы сгорают, плавятся и начинают светиться — можно сказать, это самый эффектный момент улучшений. Думаю, в тот момент он и применил отвлекающий маневр, каким пользуются фокусники...

— За те три секунды, что мы смотрели на печь, меч подменили? Не открывая окна?

Асуна не могла в это поверить и только качала головой, но вдруг замерла.

— Но соглашусь, по времени всё сходится. Может за те три секунды он и провернул какую-то уловку. Не могу точно сказать, что произошло, но если я ещё раз это увижу...

— Я вот о чём думаю ― если в этот момент посмотреть на его левую руку, мы, конечно, заметим подвох, но это будет сложновато...

— Почему?

— Незуха уже должен был понять, что Ветряной флерет, который он незаметно подменил, исчез. Другими словами, игрок-мошенник... В нашем случае, поскольку Асуна воспользовалась командой "Материализовать все предметы", скорее всего существование аферы должно быть раскрыто — думаю, так он должен думать. Должно быть, теперь он станет бдительнее, на какое-то время закроет лавку и даже помышлять о мошенничестве не будет.

— ... Угу. Он не из тех, кто готов продолжать во что бы то ни стало. Я имею в виду, что во-первых

Тут Асуна внезапно замолчала на полуслове, и я немедленно воспользовался столь редкой возможностью.

— Во-первых, других свидетелей этой аферы нет.

— А... Да, я с тобой согласна. — пробормотала Асуна, и, не поднимая глаз, слегка улыбнулась мне. Кивнув ей в ответ, я продолжил тихим голосом.

— Мне нужно время, чтобы собрать информацию. Я не знаю, что там за трюк, но... Незуха должен знать. В любом случае, завтра он не покажется.

— Да... Ясно. Сегодня днём в Мароми я слышала разговор, что завтра утром будет бой с последним полевым боссом, так что днём они скорее всего будут в донжоне.

— Хех, так быстро... Кто лидер рейд-группы?

— Кибао-сан, и ещё один... Линд-сан

Из этих двоих упомянутых Асуной, первое имя было мне знакомо. Я склонил голову на бок, гадая, знаю ли я второго ――

— Линд — это... Тот ятаганщик, который в рейде на босса первого этажа был в одной группе с Диабель-саном.

Эти слова слетели с её губ несколько сдержанно и пробудили что-то в глубинах моей памяти. Крик, вперемешку с плачем — "Почему... ты позволил Диабелю-сану умереть".

— Так это... Это тот парень...

— Да... Этот человек начал подражать Диабелю-сану. Теперь он и волосы в такой же голубой покрасил, и доспехи серебряные носит.

Закрыв на мгновение глаза, я представил облачённого в сине-зелёное "Рыцаря" и пробормотал.

— В любом случае, Кибао... Тот ятаганщик выступает в качестве лидера, так что не думаю, что я присоединюсь к рейду на полевого босса. ―― А что насчёт тебя, Асуна?

В ответ на вопрос рапиристка, которая, как и я, была одиночкой, отрицательно помотала головой, отчего её длинные каштановые волосы заколыхались в разные стороны.

— Я участвовала в разведке на босса, и похоже, это всего лишь огромная корова — чтобы сладить с ней, много людей не понадобится... ―― И ещё, когда я задала вопрос о бонусе последнего удара, они, не желая ничего слышать, заявили "Тогда не участвуй".

Представив эту сцену, я тайком горько улыбнулся и кивнул.

— Ясно. Ну, как ты сказала, Асуна, полевой босс — не достойный противник. Тем не менее, проблем надо ожидать от босса уровня...

— Проблем... С чего бы?

Её прямой вопрос снова заставил меня горько улыбнуться.

— Да, именно проблем. В конце концов логично, что он будет сильнее, чем Король Кобольдов с первого этажа.

— А... Понятно. Вот значит как...

— Не думаю, что его атаки сильны, но в запасе у него есть несколько особых навыков. Было бы прекрасно, если бы у нас было время попрактиковаться на мобах в донжоне, но...

Я и бета тестеры вроде Диабеля, если бы он был жив, наверняка бы тактично поделились этой теорией с членами рейда. Однако сейчас он мёртв, так что теперь информация с бета теста будет поступать только в виде "Стратегического путеводителя Арго". Но и тут есть заминка. Как выяснилось в бою пятидневной давности, теперь структура битвы с боссом немного отличается от той, что была в бета тесте......

— Тогда на время забудем о кузнеце-сане; завтра будем практиковаться.

Задумавшись, я машинально кивнул в ответ.

— А, хорошо...

— Тогда хорошо бы встретиться завтра в семь утра у южных ворот Урбуса.

— Да, хорошо...

— Ложись не поздно, и спи как следует. Если ты опоздаешь, мой гнев поднимется до 100g.

— Ага, хорошо... ― Э... э, эй, а, чего?

Наконец настроившись на волну диалога, я поднял глаза. Вместе с любимым мечом к фехтовальщице вернулся и её обычный недовольный тон. Стоя по ту сторону стола, она завела будильник.

Глава 14

В каждом поле Айнкрада есть так называемый "Полевой босс", монстр с уникальным именем; он стратегически располагается у входа в донжон, и его основная обязанность — защищать проход. Обитель полевых боссов обычно с двух сторон окружена скалами или стремительными потоками воды таким образом, что до тех пор, пока босс не будет побеждён, в донжон пробраться никто не сумеет. Другими словами, в основном, каждый огромный дискообразный слой парящей крепости поделён на несколько областей.

Второй этаж, на котором мы и находимся, поделён на две области — обширную северную и узкую южную, в которой обитает босс. Имя его — "Бульбол" — слово-гибрид, предположительно состоящее из слов "буйвол" и "бульб" (нижняя выступающая часть корабля для уменьшения сопротивления воды); в соответствии с именем, это был здоровенный буйвол, который, когда устремляется вперёд, напоминает тяжелый таран линкора.

Четыре рога этого четырёхметрового монстра держались близко к земле, а крепкое переднее копыто вспахивало землю; смотря на эту картину издалека, я небрежно прошептал:

— Этто, я полагаю, эта черно-коричневая шкура даже не догадывается, что может стать говядиной Куроге-Вагю[7]...

Затем рядом со мной прозвучал резкий ответ.

— Из него выпадет мясо, и если нам удастся его заполучить — поделим его и съедим.

— Ммм......

Я на минуту впал в раздумья. После победы над монстрами животного типа, из них могут выпасть пищевые продукты с названием "Мясо такого-то моба" или "Яйцо такого-то моба". Фактически, они съедобны, и, в отличие от еды, которую предлагают NPC рестораны, обладают богатыми вкусовыми качествами — вкратце, можно сказать, что бывают как и особо вкусные ингредиенты, так и не совсем.

У "Трепещущего вола", гордо бродящего по второму этажу Айнкрада, мясо настолько жилистое, что его можно жевать вечно, так и не проглотив, но встречался и редкий вид "Корова" мясо которой было ещё более-менее съедобным. Иными словами, мясо коровьего босса, Бульбола-куна, может быть не таким уж и вкусным, а на бета тесте я так его и не попробовал, так что, учитывая это ――

— В таком случае, пошли.

Этот голос и толчок локтем отвлёк меня от созерцания поля.

Я, мечник Кирито, по какой-то причине состоящий в группе с рапиристкой Асуной уже два дня подряд, стоял на верхушке небольшой плоской горы, с которой хорошо просматривалась обитель полевого босса. Поскольку кусты, что росли по её краю, послужили хорошей маскировкой, снизу нас не должно быть видно.

Бульбол, похоже, уже кем-то разъярённый, находился на овальной площадке длиной в двести метров и шириной в пятьдесят, а перед ним понемногу собирался плотный строй рейдеров. Строй состоял из двух групп по шесть человек и одной дополнительной в виде трёх — в сумме пятнадцать.

Хотя рейд на первого босса, Короля кобольдов, включавший в себя сорок человек, казался трудновыполнимым, полевого босса, напротив, можно повергнуть с помощью лишь одной группы надлежащего уровня, даже не формируя рейда. Так что сил пятнадцати человек будет более чем достаточно ―― к тому же, если все они соответствующих уровней, то должны быть в состоянии работать сообща, используя слабости босса и знание его схемы битвы себе на руку.

— Хм...? — издал я, наблюдая за рейдом, а Асуна прошептала:

— Интересно, кто в этой группе — танки, а кто — нападающие.

— Д-да... Кажется, будто все они абсолютно одинаковые.

Гигантский Бульбол Куроге Вагю, размером с небольшую гору, был боссом с незамысловатой атакой, суть которой — повторение действий "бег->поворот->бег". Две группы рейда должны использовать танков для блокировки атак и предотвращения его постоянного передвижения, пока нападающие наносят ему урон с переда и фронтов.

Однако как ни смотри, а между игроками обеих групп не было никаких видимых различий. Члены обеих носили одну и ту же тяжелую броню для защиты и одинаковое лёгкое оружие для атаки.

Присмотревшись к игрокам в трёх сотнях метров от меня, я в конце концов кое-что заметил и произнёс:

— Аа... Те парни, посмотри на одежду под их бронёй.

— Э? ... А, действительно, цвета соответствуют группам.

Издалека мне сложно отличить металл от кожаной брони, но, как и сказала Асуна, шестеро справа носили ярко-синие камзолы, а слева — такие же, только тёмно-зелёного цвета.

Если это такой способ определить, кто из какой команды, то гораздо проще надеть пояс соответствующего цвета, к тому же синий и зелёный в цветовой гамме очень близки. Другими словами, эти отличительные цвета были не на время боя — они показывали принадлежность к изначальной группе ――

— Эти ребята, их рейд не переформировался для этого боя.

Асуна со всё более нарастающим нетерпением подтвердила моё предположение.

— Синяя группа справа состоит из подчинённых Линда-сана... иными словами, первоначально они были товарищами Диабеля. Тогда группа слева — приятели Кибао. Если это правда, эти двое не считают себя близкими сообщниками.

— ... Ну, наверное, они сначала разделили одну группу товарищей, а потом поняли что этих не хватит, и прислали ещё шестерых...

— Но в таком случае их командная работа не будет слаженной, так ведь? Думаю, против этого босса не найдётся тактики лучше, чем тактика отвлекающей и атакующей групп.

— Полностью с тобой согласен.

Когда я кивнул, двенадцать игроков начали постепенно приближаться к боссу, наконец вступив в зону его реагирования.

БУЛЛМУ-У-У-У-У-У-У-У-У―!!! От этого рёва даже скалы в трёхстах метрах задрожали. Из носа Бульбола начал извергаться густой белоснежный пар; он свирепо покрутил всеми четырьмя рогами и безрассудно... нет, решительно понёсся вперёд.

Расстояние между боссом и рейдом составляло 150 метров, так что времени среагировать было предостаточно, к тому же они видели все его действия заранее и издалека, так что могли не торопиться. Игроки почти сразу же увидели движения Бульбола.

Пока я беспокоился о том, что из-за нетерпеливости они могут выкинуть какое-нибудь безрассудство, лидеры обеих сторон давали распоряжения своим согруппникам. Как и ожидалось, я не мог услышать их содержание, но из обеих групп вышли тяжело бронированные войны и, поднимая щиты, громогласно закричали "УОООО!!!".

Это был не обычный боевой клич, а навык "Вой", привлекающий к использующему большую часть ненависти монстров, позволяя принять на себя весь огонь. ―― Но...

— О-ой ой... Он нацелился на них обоих... — невольно пробормотал я, пока буйвол, поворачивая голову то влево, то вправо, решал, кого из двух воинов посадить на рога первым. В конце концов он остановился на синей группе и бросился в атаку. Игрок, использовавший Вой, и ещё один щитоносец рядом с ним приняли защитные позиции.

Спустя две секунды ――

Бабах! С громким шумом гигантский бык врезался в двух воинов. Не будь у них достаточно защиты, они бы отправились в полёт и получили большой урон, однако они умудрились остаться на земле, хоть и проехали десяток метров назад, после чего оттолкнули его голову. Оставшиеся четыре бойца Линда ворвались в бой и, используя навыки мечника, нанесли урон по незащищённому бронёй бычьему флангу.

— Это было опасно... ―― Но, как такое вообще могло произойти... Интересно — твёрдым голосом сказала Асуна, и я слегка кивнул.

— Да... действительно. Раньше босса можно было победить единственной группой... Но теперь...

Я хмуро посмотрел на зелёных бойцов Кибао; те не присоединились к атаке, а остались в стороне, тогда как их танки стояли спереди, готовые использовать Вой сразу же, когда закончится его откат.

— ... Получается, они действуют не как рейд-группа, а скорее просто сражаются с мобом по отдельности. Сейчас у них всё в порядке, но что же будет дальше... — со вздохом сказал я, и вдруг кое-что понял.

Двенадцать бойцов поделены на две равные половины — команду Линда и команду Кибао... Тогда к какой принадлежат эти трое? Отведя взгляд от поля боя, я уставился на троицу, ожидающую в тылу.

И тут...

— У...!? — издал я слабый возглас. Асуна посмотрела на меня вопрошающим взглядом, и я слегка наклонился к ней, чтобы ответить.

Посреди этих трёх людей стоял хорошо сложенный мечник, облачённый в чёрную бандитскую броню и бацинет в форме луковицы ―― Это же...

Глава 15

Без сомнений.

Вчера вечером, когда я проследил за кузнецом Незухой до таверны, этот человек был лидером среди пяти ожидавших его друзей. И хотя выглядел он смешно, но я не мог забыть его острых глаз, когда он заметил, что их подслушивают, и выбежал из таверны, высматривая меня. Заодно я рассмотрел и двух игроков рядом с лукоголовым, но не похоже, что они были одними из тех товарищей Незухи в таверне.

— Почему... Тот парень, что...!?

Услышав моё тихое бурчание, Асуна посмотрела на меня вопрошающими глазами. В ответ я указал в направлении тыловой части поля боя.

— Вон там, ты знаешь, как зовут тех троих в резервной команде? В частности, того человека с бацинетом посередине.

— Ба-баци...? Разве это не плетёная кроватка для младенцев?[8]

— Ха? Н, нет... Бацинетом называется остроконечный шлем с клювообразным козырьком...

— Забааавно... Может быть оно по-другому произносится... Эх, как раздражает, когда в этом мире ты даже не можешь посмотреть в словарь. Пора бы уже кому-нибудь заняться этим.

— Ну, вручную воссоздать английско-японский словарь конечно возможно... Если ты имеешь в виду что-то вроде простой энциклопедии, то наша знакомая Арго сказала, что была затея найти добровольцев, которые могли бы с ним помочь... стоп, о чём я вообще...

Вернувшись к чуть ли не забытой теме, я снова указал в тыл котлована.

— Тот толстячок в середине запасных, ты видела его раньше?

— Видела. — сопроводила лёгким кивком свой ответ Асуна.

Я на мгновение застыл. Быстро повернув голову, я внимательно уставился в лицо рапиристки и обрушил на неё град вопросов.

— К-когда ты его видела? Где? Кто, кто он?

— Время — вчера утром. Место — прямо вот там же, где он сейчас. Он участвовал в разведке на "Бульбола". Его зовут... Если не ошибаюсь, О... Орландо-сан, или как-то так, наверное.

— Орландо...? Был рыцарем, а стал Паладином-сама... — пробормотал я; Асуна повела бровями.

— Что ты имеешь в виду?

Пока я таращился на терпеливо ожидающую в тылу троицу, поле боя всё так же шумело; я поспешно принялся объяснять.

— Этот Орландо — имя рыцаря, который служил Императору Франции Карлу Великому. Он был непобедимым героем, во владении которого находился Священный меч Дюрандаль.

— Рыцарь... А, поняла.

Слова Асуны прозвучали так, как будто она чем-то довольна, так что теперь пришел мой черёд вопрошающе склонить голову. Рапиристка протянула руку и указала на невысокого игрока с двуручным мечом справа от лукоголового паладина Орландо.

— Когда тот человек вступал в разведотряд, представился Беовульфом. Это, конечно, легендарный герой Англии, верно? Тогда копейщик с другой стороны — Кухулин-сан. Его имя тоже какое-то знакомое...

— Аа... Это имя тоже принадлежало легендарному герою. Кельтскому, если не ошибаюсь. — добавил я. Лицо Асуны оставалось бесстрастным; она пожала плечами, а затем выдала решающее умозаключение.

— Если не ошибаюсь, эти люди выбрали имя своей гильдии раньше, чем кто-либо другой. Её название — "Легендарные Храбрецы".

— ... Вот оно что... Хм... Хмммммм! — издал я протяжный вздох. Я не мог по-другому отреагировать.

Конечно, ты можешь свободно дать аватару в ММО любое имя... Нет, свободно, но только если оно не нарушает установленные руководителями правила этикета. Никому не запрещено именовать себя рыцарями и героями, а свою гильдию "Легендарные герои". Иными словами, будет даже странно, если имена вроде этих оставят неиспользованными.

Однако, поскольку аватар, интегрированный в VRMMO, полностью является тобой, я не мог избавиться от ощущения, что эти ребята чересчур смелы.

В таком случае... Эти имена отражали их гордыню. В этом мире они попытались возродить имена легенд. Это можно было бы принять за "Ошибку молодости", но сейчас это было даже не смешно. Потому что в этой смертельной игре бравая троица — Орландо, Беовульф и Кухулин — всё время стоит в самом тылу рейд-группы переднего края. Если мы сравним расстояние от них до остальных бойцов, получим разницу в сто метров.

— ... Эти люди вчера пришли в Мароми, чтобы присоединиться к собранию игроков переднего края, и сказали, что хотели бы держаться вместе.

Не давая мне возможности задать вопрос, Асуна продолжила.

— Линд-сан их проверил — их уровни и знание навыков ниже среднего показателя большинства рейд групп, но снаряжение заточено нехило... Хотя сразу же присоединиться к бойцам в первых рядах невозможно, но этого достаточно, чтобы попасть в запас. Раз я не участвую, то я и не спрашивала, почему они решили прийти сюда.

— ... Ясно... Вот как...

Медленно кивнув, я бросил полный противоречивых чувств взгляд на трёх героев.

До сих пор я так и не сказал Асуне, что он товарищ кузнеца Незухи... Другими словами, судя по тому, что я видел в таверне, похоже, что Незуха тоже состоит в "Легендарных Храбрецах". Имя "Незуха", конечно, не принадлежит рыцарю или герою, но это потому что он специализируется не на боях, а на искусстве ремесленника.

Кроме того, из этого следует ещё один вывод.

Ни Асуна, ни я этих имён не знали, а значит эти трое не принимали участия в рейде на босса первого уровня; в таком случае, они смогли догнать игроков с переднего края только благодаря... То есть... ――

— Булллуму-у-у-у-у-у-у-у-У!!! — внезапно раздался громогласный рёв, заставив меня вернуться к просмотру боя. Вскоре с моих губ слетело ещё одно "Ой ой".

Обе трудно различимые команды — синяя Линда и зелёная Кибао — скучковались в центре котлована. Так или иначе, босс быков Бульбол не понял, какая из групп была его целью, и эта говяжья туша принялась носиться влево и вправо, сметая всё на своём пути. Строй танков-щитоносцев распался ―― тяжеловооруженным войнам требуется больше времени, чтобы оправиться от эффекта Падения, и потому собраться в оборонительную позицию они не сумели.

— Это опасно...! — горячо прошептала Асуна,

— Спасайтесь от атаки!

Они не должны были услышать мой голос, но тем не менее Кибао и Линд взмахнули правыми руками, после чего восемь легко- и средневооруженных членов рейда рассыпались в разные стороны.

Однако было уже поздно ――

Бушующий бык промчался сквозь зазор между только-только вставшими щитоносцами и, нацелившись всеми четырьмя рогами на двоих игроков, поддел их головой и отправил высоко в полёт.

— Ах!.. — послышались наши с Асуной вздохи.

Я ожидал, что от падения с такой высоты два аватара рассыпятся на осколки, но после нескольких кувырков те двое всё же поднялись ― похоже, им очень повезло, и поле под ними не нанесло им дальнейших повреждений. Как бы то ни было, твёрдо на ногах они стоять не смогли ― сказались последствия шока.

Линд быстро взмахнул рукой ―― должно быть, отдал тем двоим приказ отступить и использовать зелья лечения; Кибао же глянул на игроков в тылу, бравируя мечом в правой руке.

Когда бык рванул обратно к глубинам котлована, имена тех двоих были исключены из списка участников рейда, и столько же запасных игроков перешли в передние ряды им на замену.

Паладин с бацинетом Орландо и мечник с двуручником Беовульф пробежали несколько метров и в нерешительности остановились. Но затем сразу же продолжили бег, издавая боевой клич, да так, что его было слышно даже на вершине горы, где находились мы с Асуной.

Орландо, схватившись за округлый щит, что до сих пор незаметно висел на его левом боку на уровне талии, выставил его перед собой. Отливающий чёрной сталью одноручный меч, который он затем энергично выхватил, определённо был таким же, как тот, что покоился у меня за спиной ―― довольно-таки редкая награда за квест, доступный только на первом этаже, "Закалённый меч".

Глава 16

Спустя двадцать минут после начала битвы против полевого босса второго этажа Айнкрада, тело "Бульбола", размером с небольшую гору, разлетелось на осколки.

Благодаря масштабу, уровню и снаряжению рейда, это заняло немного больше времени, но можно сказать, что благодаря этому зрелище получилось буквально великолепным. И всё-таки частично время отнял тот факт, что в этом мире существует одно фундаментальное правило, не существовавшее в бета тесте, которому должно уделяться первостепенное внимание. Что бы ни случилось, ни один человек не должен погибнуть.

И поэтому я не могу сказать, что гильдия... нет, на данный момент в команде "Легендарных Храбрецов" состоит только три её члена, не достойны восхищения. По сравнению с остальными бойцами переднего края, урона они практически не наносили, да и их собственные хит-поинты опустились в желтую зону, а движения были немного неуклюжими, но свои обязанности они выполнили великолепно.

— ... Я немного нервничала за них... Но я довольна. Бой закончился без потерь.

Асуна сидела на ближайшем от меня булыжнике, в паре шагов от утёса всё той же горы с плоской верхушкой. Слегка скрестив ноги, она посмотрела на меня широко раскрытыми глазами ――

— Теперь... Кирито-кун, чем тебя так заинтересовал герой-сан?

— Э, эээээээм...

Я позволил себе отвести глаза от её пронзающего взгляда и вернулся к наблюдению за полем. В глубинах длинного узкого котлована собралось пятнадцать испускающих крики триумфа рейдеров. И всё-таки больше всех радовались разодетая в ярко-синие одежды команда Линда и Храбрецы, которые ещё не получили своего цвета, от тёмно-зелёной команды Кибао же исходило тонкое напряжение. Похоже, из-за того, что последний, пронзающий удар по боссу... иными словами, LA, нанёс ятаган Линда, несущий свойственное название "Тусклое лезвие". Я был слишком далеко, чтобы понять, каков его уровень заточки, но похоже, через наковальню ему пришлось пройти не раз и не два.

Осмотрев людей, окружающих Линда и Паладина Орландо, которому свойственно вынимать меч из ножен без единого колебания, я наткнулся на Асуну.

Ей скрытые в глубине шерстяного капюшона светло-карие глаза отдавали ярким блеском. Глядела она на меня так, что казалось, будто её взгляд способен пройти сквозь аватар прямо в моё сознание; похоже, на этот раз притворство не сработает. Понизив голос, я многозначительно произнёс:

— ... Кузнец Незуха — член "Буйных Храбрецов".

— Э...! То есть... Тогда...

Я кивнул в подтверждение так и не произнесённого ею вопроса.

— Незуха, провернувший эту аферу с улучшением, из их группы... То есть, думаю, он повиновался приказам своего лидера Орландо. ... Ты знаешь точное время, когда на улицах Урбуса первый раз появилась "Лавка кузнеца Незухи"?

— Ээм... Думаю, в тот же день, когда открылся второй этаж.

— Значит, с её открытия не прошло и недели. ― Но, мечи уровня Ветряного флерета и Закалённого меча... добыв даже по одному или двум таким в день, можно заполучить огромную прибыль. Таким образом можно заработать сумму в десять... нет, в двадцать раз больше, чем заработали его товарищи на охоте... Асуна, ты недавно это говорила. Характеристики у группы Орландо низкие, но он компенсировал их заточенным оружием. Хотя у него нет опыта в обращении с боевыми навыками, оно...

— ... если у тебя есть деньги, всё возможно. Это ты пытаешься сказать? — напряженным голосом произнесла Асуна, и решительно поднялась. Её глаза пристально всматривались в поле битвы; наши взгляды сошлись у подножья скалистой горы и немедленно остановились.

— П-погоди немного! Я тебя понимаю, но у нас ещё нет твёрдых доказательств.

— Вот поэтому мы сейчас...

— Как минимум, мы не знаем, каким образом он подменивает оружие, так что скорее всего все решат, что мы просто хотим их оклеветать. В этом мире нет никаких ГМ-ов, идти против стольких людей слишком опасно. Мне уже слишком поздно об этом думать, я могу и попробовать, но Асуне нет никакой необходимости становиться битером ―

— Тсс

Внезапно мои губы столкнулись её с указательным пальцем, не дав мне договорить.

— Я иду в донжон с тобой в группе, так что мне тоже поздно раздумывать. ― Но я понимаю, что ты хочешь сказать. Ты прав, если мы не добудем доказательств и не раскроем, как их уловка работает, то только предъявим пустые обвинения...

Она отвела руку и приложила к своему подбородку. Опустив ресницы, она продолжила разговор в сдержанной манере.

— Я тоже постараюсь что-нибудь придумать. Не только чтобы разоблачить трюк с заменой оружия, но и чтобы в наших руках оказались твёрдые доказательства.

Когда она произносила эти слова, глаза рапиристки, казалось, несли пламя, отличное от того, что горело в них прежде, и потому я кивнул со словами "Д-да, хорошо".


Когда окрылённая успехом группа покорения Бульбола, состоявшая из двух команд +3 человека, вернулась в Мароми за провиантом и починкой снаряжения, мы с Асуной спустились со скалистой горы.

Теперь, когда узкий котлован потерял своего хранителя, мы, пригнувшись, смогли торопливо перебежать его. Вообще-то, право первым пересечь южные поля второго этажа должно принадлежать Линду или Кибао, но мы не могли ждать, пока они соизволят вернуться. В любом случае эти двое безусловно будут спорить не только о том, кому достанется право нанести LA боссу, но и кому выпадет честь первым войти в южные территории.

В конце котлована была узкая извилистая долина. Скалы по краям на этот раз были действительно вертикальные, и поскольку их гладкие склоны не имели ни единой опоры, подняться по ним не представлялось возможным.

Когда мы с Асуной добрались до конца долины, в котором мобы уже не появлялись, оба, глубоко вздохнув, остановились перед её выходом; мы были потрясены впервые ―― хотя если быть точным, для меня это уже второй раз ―― открывшимся перед нами видом.

Протяженная местность из двух-трёх ярусных каменных колонн не изменилась, но в отличие от расслабленной атмосферы, присущей пастбищам северных полей, земля была покрыта густыми джунглями. Все склоны были покрыты вьющимися растениями, а густой туман, казалось, клубился тут и там, существенно затрудняя обзор.

Кроме того, за пределами джунглей возвышался ясный силуэт. Он устремлялся на сотню метров в небо, простираясь по вертикали до следующего этажа и достигая его дна — башня донжона второго этажа. Хотя она более тонкая, чем её аналог на первом этаже, в её диаметре всё ещё оставалось порядка 250 метров. Иными словами, эта конструкция была похожа скорее на колизей, чем на башню.

Как и я, Асуна молча наблюдала возвышающуюся вдалеке огромную башню, но потом внезапно пробормотала.

— ... Что это?

Догадавшись, что она имела в виду два изогнутых выступа, что простирались от верхней лицевой части башни, я кратко ответил.

— Бычьи рога.

— Б-бычьи?

— Если подойдёшь поближе, сможешь разглядеть гигантский рельеф в форме быка. Это главная символ второго этажа.

— ... Я, до того, был же гигантский бык, которого уже победили...

— Ты слишком наивна; основная часть коровок второго этажа начинается здесь. ... и вряд ли в будущем их заменит стадо лошадей.

Мне хотелось бы избежать раскрытия лишней информации помимо "коровок"; дабы уйти от ответа, я разок кашлянул и, хлопнув ладонями, поспешил сменить тему.

— Что ж, пошли. Последняя деревня находится в километре к юго-востоку, а до неё нам встретится донжон. Квест деревни можно получить на одной из улиц, так что к полудню мы должны быть уже в башне. По дороге в лесу слева будет короткий путь, быстрый и безопасный.

Я уже собирался пойти, но тут заметил, какой деликатный вид приобрело лицо Асуны, и вопросительно склонил голову.

— ... Что-то не так?

— Нет...

Фехтовальщица прокашлялась — её лицо приобрело более серьёзный оттенок.

— Я не пытаюсь быть саркастичной или вкрадчивой, это мои искренние слова ―

— ... Д-да

— Ты действительно знаешь много чего полезного. Мне кажется, хотела бы я такого в семье.

Пока я застыл, раздумывая, какой смысл придать её словам, Асуна бодро зашагала вперёд; затем обернулась, посмотрела мне в лицо и сказала:

— Что ж, пошли. Я хочу успеть войти в башню до того, как группа Линда-сана нас нагонит.

Глава 17

— Нет... Стой...! Не подходи...!!

Глаза милой девушки были полны ужаса, голос её дрожал — к ней приближался обширный силуэт.

Эта сцена казалась похожей на известный Голливудский сценарий, так что её можно ошибочно посчитать за триллер или фильм ужасов... но тут сценарий претерпел значительные изменения.

— Не подходи... Не подходи, я сказала!!! — гневно закричала девушка, и побежала не назад, как это обычно бывает, а вперёд. Её довольно громоздкий противник, отреагировав на её действия, неуклюже замахнулся молотом, но прежде чем тот достиг пика своей траектории, правая рука девушки сверкнула подобно молнии.

Сопровождаемый поражающей силой отталкивающий удар со взрывом вонзился нападавшему в грудь, отчего скорость молота тут же упала, и исходящее от него ярко-белое свечение рассеялось. Естественно в таком случае было бы тут же отскочить назад, чтобы увернуться от атаки, но девушка подошла ближе, и её рапира решительно поднялась в ожидании последнего удара. Затем двумя колющими ударами пронзила верхнюю и нижнюю область массивной груди его полуголого дрожащего тела.

— Бу... Му-у-у-у-у-у! Запрокинутая голова с короткими рогами и продетым сквозь ноздри металлическим кольцом издала крик предсмертной агонии. Громоздкое тело продолжило заваливаться назад, но затем замерло. Превратившиеся в твёрдое стекло гладкие мышцы начали покрываться трещинами, а из трещин в свою очередь начал ярко исходить синий свет ―― взрыв, и он исчез.

Рапиристка, использовавшая двухударное комбо, произошедшее от одноударного навыка "Прямой выпад" — "Двойной выпад", и таким образом сразившая обладателя бычьей головы и человеческого тела "Малый Тайрус-молотобоец", на некоторое время остановилась перевести дыхание, затем, подняв взор к потолку донжона, со вздохом произнесла:

— ... Это даже не бык!


С момента, как мы с Асуной ступили в донжон второго этажа Айнкрада, должно быть, первые из всех игроков, прошло два часа.

Совесть меня, как Чёрного Битера, беспокоила не настолько, чтобы заставить пройти мимо тех коробок, и наверное, к этому времени группы Кибао или Линда уже нашли по крайней мере один открытый сундук и скрипели зубами от злости. Поскольку 80% расположений тайников с сокровищами с бета теста не изменилось, мне оставалось лишь спокойно открывать их один за другим весь путь по второму этажу, прерываясь лишь на битвы, пока мы наконец не встретились с первым коренным обитателем этой башни, представителем семейства тельцов ―― Вот так вот.

— ... Нуу, если бы мы задались вопросом, кто он — человек или бык, его тело на восемьдесят процентов человеческое, так что...

В непонимании, как мне отвечать на откровенно капризные рассуждения Асуны-сан, я почесал затылок.

— Но, судя по минотаврам из других онлайн игр, моб-минотавр точно "Бык".

— ... Минотавр? То есть, из греческой мифологии?

Опасный блеск в её глазах, наконец, смягчился. Похоже, что рапиристка напала на какой-то след, хотя и слабый, поскольку неплохо знала эту тему. Хотя знаком я с преданиями и легендами не сказать чтобы хорошо, моей сестре такие книги по вкусу, так что в детстве я их часто почитывал. Кивнув, я попытался припомнить их содержание.

— Д-да. Минотавр из легенды, в подземелье на острове Крит... это монстр, который преграждает путь в реально существующий "Лабиринт", его уничтожил герой Тесей, так? Наверно поэтому такой элемент игры, как минотавр — монстр, фигурирующий даже в классических RPG. Что ж, меня интересовало, почему в этой игре к его обычному английскому названию "Мино" добавили "Тавр", но как оказалось, это потому что он принадлежит к "Виду тельцов".

— Ему подходит. В конце концов, "Мино" в "Минотавре" произошло от Царя Миноса.

— Э... Тогда, разве сокращение от Минотавра — "Мино", неподходящее?

— Конечно неподходящее; по преданию, после смерти Царь Минос стал судьёй преисподней, и называя его Мино, ты скорее всего его оскорбляешь.

За разговором, похоже, гнев Асуны совсем утих. Заметив подвернувшуюся возможность, я со страхом задал вопрос.

— Тогда, Асуна-сан, мино... То есть, я имел в виду того Тайруса, что тебе в нём не понравилось……?

Рапиристка зыркнула на меня косым взглядом и ответила.

— Потому что он, это... на нём практически ничего нет! У него только несколько тряпок на талии, это как будто сексуальное домогательство. Хотела б я отправить его в Чёрный Железный дворец за нарушение Кода этики.

— ...... Я-ясно.

Низшие представители вида тельцов действительно одеты намного легче, и в сравнении с пребывающими на первом этаже кобольдами и гоблинами, быкоголовый человек был "Почти голый Мачо". Для Оджосамы[9] из школы для девушек (скорее всего), такой внешний вид, естественно, неприемлем.

Однако раз дело приняло такой оборот, есть одна проблема. В сундуке с сокровищами, что мы только что открыли, содержалась броня "Могущественный кожаный ремень". В довесок к большому бонусу к силе, он даёт приличный прирост к защите, но в то же время экипируется на верхнюю часть тела со значением "кожаный ремень, обвивающий тело в разных местах", за исключением нижнего белья или надетой поверх него брони. Ну, в донжоне он бы весьма пригодился, да я и собирался нацепить его в ближайшей безопасной зоне ―― Но увидев реакцию Асуны, решил, что лучше бы мне этого не делать. Но верно также и то, что в таком случае это будет просто растранжиривание раритета. Думаю, лучше было бы дать ремень ей попользоваться, чисто из соображений боеспособности группы.

— ... Эй, Асуна, из той коробки выпала броня в виде ремня с магическим эффектом, но..

В эту секунду глаза рапиристки вспыхнули светом в три раза холоднее, чем когда она убила Тайруса.

— Выпал, но что?

— ......... Умм... это, тому парню он бы отлично подошел. А, вот, как насчёт него? Лидер группы танков в рейде на босса первого этажа...

— Эгиль-сан? ... Ну, не нужно называть того типа "сама". Вчера я встретила его во время разведки на "Бульбола"

Внутренне я испытывал огромное облегчение от того, что мне удалось не наскочить на мину, а внешне изобразил удивление на к тому моменту бесстрастном лице.

— Х-хех. Но, он же не принимал участие в сегодняшнем шоу!?

— Тот тип, ну, и Линд-сан, и Кибао-сан — оба в конце концов с ним не поладили. В любом случае, он сказал, что примет участие в рейде на босса второго этажа, так что Кирито-кун может встретиться с ним там. Ты сможешь передать ему ремень?

— Х-хорошо. ―― тогда, что мы будем делать с "Парализующей отдачей" Мино... то есть Тайруса?

— Честно сказать, Мино тоже пойдёт. Думаю, если увижу его действия ещё два-три раза, смогу с ним справиться.

— Понятно. "Паралич" босса — более масштабный вариант, но по времени эффект должен быть таким же, как у мелкой сошки Мино. И всё-таки, давай пойдём уже в следующее крыло.

В ответ Асуна кивнула и, не показывая ни единого признака усталости, направилась к выходу из комнаты.


После победы ещё над четырьмя представителями семейства тельцов (правда, из-за временного промежутка между их появлениями охотиться на них было сложновато) и сбора сокровищ с сундуков ещё в нескольких местах, от обильного количества лута наши с Асуной инвентари трещали по швам; к счастью, никого из игроков переднего края в донжоне мы не встретили.

Открыв в меню карту, можно заметить, что на первом и втором этажах почти не осталось пустых областей. Хотя мы вполне можем превратить её в свиток и продать за большую цену, но у меня, Чёрного Битера, душа не купеческая. Я безвозмездно передам эту информацию информатору "Крысе Арго" и покончу с этим.

Естественно, Арго, как и я, самый настоящий тестер, и вкладывает всю информацию с теста в "Стратегический путеводитель", выпуск которого будет завтра в ближайшей деревне, но поскольку мне за него положено платить 500 коллов, делиться с ней информацией кажется неразумным. Но по её словам, игроки переднего края платили за среднеуровневых, которые получают бесплатную перепечатанную версию, так что жаловаться я права не имею.

Полистав вкладки, я отправил Арго сообщение, содержащее суть картографических данных, после чего закрыл окно и потянулся, глядя на небо.

Правда, над дремучими джунглями было не совсем небо, а дно третьего этажа — потолок второго. И всё-таки, небо за пределами окружности, покрытое оранжевым свечением заката — и без того довольно красивое зрелище.

— Сегодня, девятое декабря... Пятница. С той стороны, должно быть, уже зима. — прошептала шедшая рядом Асуна.

Я, немного подумав, добавил:

— Я читал как-то статью, что этажи Айнкрада повторяют времена года в реальном мире. Так что, может, если мы заберёмся повыше, там будет зима.

— ... Истории со счастливым и несчастливым концом. А, но...

Я вопросительно взглянул на неё. Асуна, надув губы, почему-то казалась одновременно сердитой и смущённой; вскоре она тихо сказала:

— Ничего, просто немного задумалась. Если до Рождества мы сможем подняться на этаж с определённым временем года, может он будет покрыт снегом.

— ... Понятно, может быть, в конце концов декабрь же... Рождество... через пятнадцать дней. Надеюсь, к тому времени этаж будет зачищен...

— Что так много, слабовато для тебя. Я хочу свалить отсюда за неделю... Нет, пять дней. Меня тошнит от этих коров.

— Это всего лишь коровы.

Асуна невыразительно уставилась мне в лицо, на котором было написано, что я могу "этих коров" терпеливо выдерживать; спустя несколько секунд её щёки стали ярко-красными, и она довольно сильно наступила мне на ногу. Заметив удаляющуюся по направлению к ближайшей деревне спину рапиристки, я поспешно бросился её догонять.


Учитывая, что мы старались избегать сражений настолько, насколько это возможно, путь до ближайшей деревни по мощёной камнем дороге, проходящей сквозь джунгли, занял около двадцати минут ―― мы вошли в деревню, что служила базой антибоссовой рейд-группе, "Талан", и я вздохнул.

Как и ожидалось, главная улица деревни уже наводнилась многочисленными игроками, прогуливающимися то тут, то там. Утром Полубосс "Бульбол" был повержен, так что все игроки переднего края, до того основавшиеся в Мароми, переехали сюда. Я немедленно снял длинный чёрный кожаный плащ и скрыл верхнюю половину лица обычной банданой, которую Асуна крайне не любила.

На время боя эта девушка сняла свою накидку, но теперь, подобно мне, нацепила капюшон на глаза. Немного печально, что её причины скрывать лицо едва ли не полностью противоположны моим.

— Гхм... Я, пообещал скоро встретиться с Арго... — вполголоса произнёс я, шагая по краю дороги, на что капюшон Асуны слегка покачнулся вверх-вниз.

— Хорошо. У меня тоже есть к ней кое-какие дела... Раз уж нам всё равно по пути, пошли вдвоём

— Х-хех

Со мной-то всё в порядке, но по некоторым причинам я нервничаю, когда Асуна и Арго собираются вместе. По моей спине пробежала дрожь, и я кивнул, раздумывая, что в таком случае лучше бы нам собраться в таверне...

Но когда я уже собирался это озвучить ―

Мимо меня пронёсся знакомый слабый звук. Хоть я и не прислушивался специально, но случайно уловил его на ходу.

Это был непрерывно повторяющийся металлический звук. Не звук лёгкого музыкального инструмента; орудие, участвующее в создании этого звука — это ―

— Хаа?!

Мы с Асуной одновременно обменялись взглядами, затем так же синхронно повернулись к его источнику... к восточной площади деревни Талан.

Глава 18

Я боролся с желанием немедленно броситься вперёд, но даже так мы шли довольно быстро и в скором времени подошли к площади; увидев ровно то, что ожидал, я на мгновение застыл.

Ковёр размером в два татами, на котором аккуратно разложены стальные орудия, и незамысловатая деревянная вывеска. Переносной горн и наковальня. Восседая на стуле-раскладушке, силуэт низковатого игрока сосредоточенно размахивал молотом — это определённо кузнец Незуха. Член гильдии "Легендарные Храбрецы", первый в Айнкраде "Мошенник на улучшении".

— ...Как дерзко с его стороны. Только вчера мы уличили его в афере, а он как ни в чём не бывало открыл свою лавку на передовой, — сердито прошептала Асуна, как только мы укрылись в тени колонны на краю площади.

Я уже собрался согласно кивнуть, но, засомневавшись на полпути, мотнул головой отрицательно.

— Нет... Разве он перенёс торговлю в Талан не из осторожности? Если бы он продолжил в совсем другом месте, мы бы удивлялись, почему его нет здесь. Наверняка он временно перенёс свою деятельность сюда, чтобы его афера не раскрылась в Урбусе.

— Это всё равно не отменяет того факта, что он наглый. В конце концов, после переезда он открыл свою лавку... а значит, завязывать с этим он не собирается, так? С подменой оружия, — после этих спокойных слов Асуна слегка закусила губу.

Её лицо явно выражало гнев, но похоже, что также было замешано ещё какое-то чувство. Уровень моего навыка чтения лица равнялся нулю, и я так и не смог выяснить, о чём эта девушка думала. Однако в её глазах, блеснувших из-под капюшона, я заметил лёгкий оттенок грусти, от которого у меня перехватило дыхание.

Мой взгляд вернулся к месту в двадцати метрах отсюда, где был Незуха, и я произнёс:

— Ладно... Пусть так. Хотя если нам придётся сменить противника...

— ...А? О чём ты?

— Цель, с которой Незуха состоит в "Буйных Храбрецах" — сразу стать частью игроков с фронта, следовательно, проворачивать своё мошенничество на них он не должен. Надёжность команды снизится, а это их целям будет только мешать, — То, что я сейчас взболтнул, всё время крутилось у меня в голове. — группа Орландо и друзья Незухи — две разные истории.

Так я решил потому, что даже если они действительно близкие друзья, система ещё не позволяет создавать гильдии, а потому эмблема гильдии у курсора не отображается. Нет никаких доказательств, что Орландо и Беовульф товарищи Незухи; но если они всё же работают вместе, тогда их врагами, должно быть, являются игроки с переднего края, которых ситуация с мошенничеством вообще не волнует, и со временем, когда доверие к кузнецу будет полностью утеряно, велика вероятность того, что из команды его тут же вышвырнут.

— ...Нет, да быть такого не может... — со вздохом я отверг свои мрачные предположения.

Те отношения между шестью людьми в таверне, в которой я вчера следил за Незухой, были слишком близкими для простых обитателей онлайн игр. Мне даже казалось, что они, возможно, близкие друзья даже в реальном мире.

Поэтому такой исход событий невозможен... нет, этого не случится.

Почувствовав, что на меня кто-то смотрит, я обернулся и увидел Асуну, которая наблюдала за мной из-под капюшона пристальным взглядом. Должно быть, она услышала моё бормотание и ждала продолжения, не отводя глаз.

— ...Значит, меня ты в ряды игроков переднего края не включаешь. А ведь мой меч у меня обманом едва ли не отняли, — после этих слов я понял, что это был ответ на мои слова двумя репликами ранее, и быстро замотал головой.

— Н-нет, когда я сказал "игроки с фронта", я имел в виду тех, которые в синем и зелёном ходят. Не могу утверждать, что знаю то, что не видел собственными глазами... Вот поэтому, даже если бы это был я, команда Незухи не признала бы меня одним из игроков с фронта. Ну, думаю, такова реальность игры в одиночку...

— Ты сейчас ссылался на то, что принимал участие в рейде на босса? — под её взглядом я кивнул рефлекторно — но мой ответ прозвучал неоднозначно:

— Нуу, это так... Но Линд или Кибао точно сказали бы "Да сдался ты нам". Честно говоря, вероятность этого очень высока...

— На мгновение брови Асуны поднялись под опасным углом, но, к счастью, вернулись в нормальное положение.

— Не знаю, как там с Линд-саном, но во всяком случае Кибао должен понимать: в рейде на босса твои силы и знания незаменимы, — сказала она спокойным голосом с ноткой недовольства.

— А, думаешь?

— В конце концов, после нашей победы над Королём Кобольдов они послали мне специальное сообщение: "Пасиб шо подсобили сёдня", — когда она неожиданно повторила последние слова на Кансайском диалекте, я тоже прочувствовал их глубину.

— Но слова подразумевают "Ты должна заботиться о себе сама. Не стой у меня на пути..."

Цель — зачистка. Если это его конечная цель, то разве битва с боссом уровня не должна побороть его скуку и умерить гордость?

— ...Если так, то это даже хорошо.

Перед глазами всплыла картина шумного рейда "На Бульбола", который я лицезрел сегодняшним утром; кивок.

Я как-то разговаривал с ятаганщиком Линд-саном, лидером синей команды, во время рейда на Лорда Кобольда — хотя это звучит как осуждение, но всё же его цель мне совершенно ясна: возвысить себя и игроков-друзей рыцаря Диабеля, стать сильнейшей рейдгруппой. Несмотря на то, что им не удалось получить награду за LA полевого босса, их воля осталась сильна. Уверен, на третьем этаже он, несомненно, возьмёт квест на становление лидером гильдии и установит единую униформу гильдии в серебряно-синих цветах в стиле Диабеля.

Но это будет довольно непросто, ведь они с Кибао соперничают ещё с первого этажа.

Нет никаких сомнений, что в нём таится ненависть к бета тестерам. Таким образом, он с самого начала был ко мне отрицательно настроен как к тестеру, в то же время веря, что Диабель, который тогда был рейдлидером, тестером не являлся. Если дело обстояло так, думаю, я мог бы даже присоединиться к его группе на время рейда.

Однако даже если бы Диабель был ещё жив, той мечте никогда не суждено сбыться. Потому что Диабель был ещё и тестером. С другой стороны, Кибао, похоже, заметил действия Диабеля, такие как его отчаянная попытка заполучить право на LA босса первого этажа. Более того (хотя это лишь мои домыслы), к тому моменту, когда разворачивалась битва, в которой мы чуть не потерпели полный крах, он уже знал "Грязную информацию о Кирито" и о моём статусе тестера.

Вот поэтому Кибао, с его-то убеждением "не полагаться на тестеров", не присягнул к старой группе Диабеля, которая теперь стала группой Линда, а вместо этого основал свою собственную, то есть зелёную группу. Должно быть, они все хорошо поработали, так как в той битве особой разницы в силе между ними и группой Линда заметно не было. Однако хоть это и так, эти две группы конфликтуют между собой.

Две лучшие группы, нет, наверное, их следует называть гильдиями; существование двух крупных противостоящих и конкурирующих друг с другом гильдий приведёт к тому, что основные боевые силы рейда быстро возрастут, но в то же время это сулит прекращением координации между игроками в уже сформированной рейдгруппе. Такое развитие событий может принести как удачи, так и невезения. И есть третья группа, "Буйные Храбрецы", под руководством Паладина Орландо; какую роль в переднем крае будут играть они?..

— А, кстати, говоря об этих...

Вдруг заинтересовавшись, я спросил у глазевшей на ларёк кузнеца Асуны.

— ...О группах Линда и Кибао, у них уже есть какие-нибудь названия?

— Эмм... Не знаю, как у Линд-сана. Но я слышала название Кибао-сана, — чуть-чуть улыбнувшись, рапиристка произнесла, — оно весьма неплохое. "Фронт Освобождения Айнкрада".

— Хе-хе...

— Что ни говори, а у него, похоже, большие планы.

— Д-думаешь?

— В "Стартовом городе" он настойчиво набрал в группу игроков из тех нескольких тысяч, что остались на первом этаже, предоставил им броню с оружием, да ещё и натренировал их в плане групповых сражений, чтобы увеличить количество игроков на переднем крае...

— ...Понятно. Не стой у меня на пути, хех...

Я кивнул и продолжил размышлять.

У него действительно есть его "путь". Постоянный прирост проходчиков теоретически должен увеличить скорость прохождения. Однако в то же время может появиться большая дилемма: если увеличится количество людей, вместе с ним, несомненно, повысится вероятность увеличить число погибших...

— Всё же в нём чего-то не хватает, — вдруг произнесла Асуна, вынуждая меня моргнуть.

— А? В смысле?

— Я о названии. Будь то "Игроки Передового Рейда", или "Группа Переднего Края", или "Рейдкоманда", они могут называть себя как им вздумается, но название тоже должно быть передано подобающе. А то некоторые из группы Линда называют себя "Топовые игроки".

— Аа... да, есть такое. Как то Арговское "Проходчик", или как она их величает... чёрт,

Я поспешно открыл меню и проверил время. Моя встреча с информатором Крысой Арго должна произойти менее чем через две с половиной минуты.

— Э, эмм... Асуна, ты же тоже идёшь?

— ...Я иду. Ты не против? — в свою очередь спокойно спросила она, на что я утвердительно кивнул.

Бросив последний взгляд в сторону небольшого кузнеца, непрерывно стучащего своим кузнечным молотом, я сказал:

— Нужно сократить встречу с Арго насколько это возможно, я хочу ещё немного понаблюдать за Незухой. Кажется, я раскусил его трюк.

Глава 19

— Хммм, — сказала Арго.

— Это не то, о чём ты подумала, — сказал я.

Если попытаться дополнить фразы словами, которые мы оба опустили, получится как-то так:

― Хммм. Бета-тестер Кирито и одиночка Асуна объединили силы. Любопытно, сколько я получу за такую информацию.

― Это не то, о чём ты подумала. Так получилось, что ей и мне просто по пути, мы и не собирались становиться командой.

Как бы то ни было, факт того, что мы вместе, налицо. Более того, мы вместе ещё с тех пор, как вчера после полудня столкнулись на восточной площади Урбуса, так что время нашего совместного пребывания уже клонилось к двадцати семи часам.

И всё равно для таких подозрений этого недостаточно — по крайней мере, у меня были на этот счёт свои нормы, в которых между понятиями «Группа из двух человек» и «Команда» была большая пропасть. Группа — это когда вы ненадолго объединяетесь, и после боя ваши пути расходятся, в то время как команда, в первую очередь, требует полного взаимодействия друг с другом. Говоря более полно, для этого необходимо сменить снаряжение и набор навыков так, чтобы компенсировать слабые стороны партнёра и дополнить сильные, и не просто по отдельности дубасить одних и тех же мобов (наподобие нашего с Асуной вчерашнего состязания против ос), а использовать навыки мечника обоих для победы над сильным противником, одолеть в одиночку которого достаточно сложно.

Я уверен, что за всё время с нашей первой встречи и до этого момента мы всё ещё не достигли того уровня, чтобы по праву называться командой. Даже оставив в стороне моё звание битера, рапиристка уже по максимуму применяет силу навыков мечника, так что не думаю, что она пожелает сменить свой отлаженный стиль только за тем, чтобы улучшить командную работу со мной.

Поскольку на амнистию со стороны Арго после секундного заявления я не надеялся, я просто занял место напротив и, подождав, пока временная напарница присядет рядом, заказал чёрного эля. Асуна последовала примеру, заказав сидр; официант ненадолго отошел, и через десять секунд напитки прибыли. Создатель наверняка считал, что использование системы, где стаканы просто появляются на столе, будет пустой тратой работников. Что ж, NPC в любом случае не берут платы за труд.

Когда мы с Асуной подняли стаканы, Арго также подняла со стола свой кувшин и повела взглядом в мою сторону. С неохотой прочистив горло, я возгласил:

— Ну тогда… за открытие донжона второго этажа, до дна!

— До дна!

— …До дна.

Несмотря на разницу в настроениях, полкувшина, следуя призыву, оказалось выпито. Пиво (здесь оно зовётся элем, но значения это не имеет) ощущалось, как газированное горькое лекарство вперемешку с кислым раствором, который моя мать принимала по вечерам в реальном мире, но после дня пробежек по полям и донжону оно казалось странно приятным. Для игроков от двадцати и выше также подавалось алкогольное саке. Опять же, сколько бы ты ни выпил, в этом мире не опьянеешь.

Видимо, руководствуясь как раз этим, особа напротив меня, залпом проглотив вспенившуюся золотую жидкость, выпустила «Пхааа~!». Распространитель утверждал, что подростки могут даже не пытаться найти алкоголя в саке, но распространяется ли это правило на неё? На её щеках, окруженных золотисто-коричневатыми волосами, всегда красовались три густых полоски, и по её внешности нельзя было многого сказать о её возрасте.

Затем Арго, энергично вернув опустевший кувшин на стол, незамедлительно потребовала второй.

— Значит, добрались до донжона за пять дней? Весьма быстро.

— Ну, не стоит сравнивать его с первым этажом. В тот раз игроки были приблизительно в десять раз выше требуемого уровня. А когда мы зачистили второй — только на семь-восемь, я прав?

— Нуу… с математической точки зрения это так. Но такой расклад означает только возможность победы.

После этих слов Арго схватила второй кувшин с элем, налила из него в стакан и поднесла ко рту; Асуна, в отличие от своего обычного поведения, беспечно задала мне вопрос.

— Сколько раз за бета-тест вы формировали рейд на босса второго этажа, прежде чем одолели его?

— Эмм… ну, в первом из десяти сражений, в которых я участвовал, он вынес нас всех… Что ж, думаю, это потому что мы пошли на него слишком рано, на пятых уровнях.

"Чтобы заполучить LA". Конечно же, этих слов я произносить не стал.

— Если я правильно помню, когда его одолели, средний уровень рейда был выше семи.

— Хмммм… ― Нынешняя рейд-группа сейчас в среднем на десятом.

Я быстро окинул взглядом цифры, отображаемые возле индикаторов хит-поинтов группы. Благодаря охоте на Мино-, нет, Тайрусов в лабиринте, мой уровень поднялся на единицу, до четырнадцатого. Асуна также получила двенадцатый. Главные силы рейда, группы Линда и Кибао, тоже должны быть на этих уровнях.

— … Ага, мы уже выше десятого. Судя по цифрам, всё будет в порядке, но… Всем известно, что та мелочь с Боссом этажа и рядом не стоит.

Хоть казалось, что это происходило давным-давно, но при рейде на босса первого этажа, «Лорда Кобольда Злого Клыка», средний уровень рейд-группы был выше, чем аналогичный во время беты. Фактически, у лидера нынешнего рейдлидера — Рыцаря Диабеля, был тогда двенадцатый уровень, как и у меня-одиночки.

И тем не менее, от непрерывных атакующих навыков катаны Короля Кобольдов его хит-поинты сократились в ноль. Другими словами, так называемый «Безопасный уровень» не имел никакого значения против мощи нынешних боссов.

В момент затишья мы с Асуной переглянулись, а второй стакан из наполненного на 70% второго кувшина уже был опустошен Арго, после чего она выкинула добивающую фразу.

— Вдобавок, для победы над боссом второго этажа заточка снаряжения намного важнее уууровней!

— Это так…

Я со вздохом кивнул. Особым свойством меча босса, «Уничтожителя имён», было не нанесение урона. Таким образом, ему нельзя было противостоять количеством хит-поинтов. Необходимы были бонусы улучшения оружия и доспехов, увеличивающие стойкость к дебафам.

Эта роковая информация, само собой, вскоре будет распространена информатором передо мной посредством её публикации в руководстве по стратегии рейда. Группы-участники рейда тут же хлынут с фронта, дабы улучшить снаряжение, так что лавки вроде недавно-переехавшей-в-эту-деревушку «Кузницы Кузнеца Незухи» будут процветать…

— ……умм… — непреднамеренно выпустил я, додумав до этого момента.

Причина, по которой Незуха перенёс свою лавку из Урбуса в Талан, скорее всего состояла в том, чтобы не позволить ситуации сбавить обороты… Неужели он с самого начала ожидал большого спроса от игроков с переднего края? Пренебрегая своим авторитетом кузнеца, он и тут продолжит своё редкое мошенничество на улучшении… и как следствие, «Легендарные храбрецы» поднимутся до уровня топовых гильдий, таких как группы Линда и Кибао, а что касается самого Кузнеца Незухи ―

— …Арго.

Сбрасывая с себя холодок, который уже начал пробираться плечам, я открыл на столе окно меню.

— Для начала, вот карта первых двух этажей Лабиринта.

Быстро материализовав небольшой свиток, я расположил его напротив Арго. Информатор подняла его и ловкостью рук заставила испариться.

— Как обычно, извини за проблемы, Ки-бо. Как я уже говорила, если желаешь какой-нибудь клочок информации…

— Неа… Я ничего не беру взамен информации с карт. Смерть игроков, которые не купят карту, будет на моей совести… Но в этом случае я хочу попросить об одном условии.

— Аа? Ну, расскажешь всё сестрёнке?

Арго кокетливо взглянула на меня. Рядом — похоже, от Асуны — начали исходить некоего рода волны, и я поспешил ответить, оставаясь под её чутким взглядом, который почему-то наводил на меня ужас.

— Арго наверняка уже знает, но…

Тут я понизил голос и ещё раз осмотрел таверну. Последнее я сделал, потому что позади таверны был узкий переулочек с чёрным ходом, но кроме нас никаких игроков поблизости не оказалось.

— …Мне нужна информация относительно команды, принимавшей участие в рейде на «Бульбола» этим утром, «Легендарные Храбрецы». Имена всех членов, когда она образовалась.

— Хм. …И что за условие?

— Мне нужно, чтобы никто не узнал, что я собираю информацию о них. Особенно сами цели.

С информатором «Крыса Арго» было опасно иметь дело, поскольку правила о конфиденциальности клиента для неё не существовало, с её-то девизом «Даже имя клиента — часть бизнеса». Вот поэтому при нормальных условиях я не мог пытаться купить информацию о «Легендарных Храбрецах» у Арго анонимно. Следуя её правилам, даже сами члены Храбрецов обязательно получат вопрос «Вы заинтересованы в покупке имени человека, пожелавшего информацию о вас?» Конечно, я всё ещё смогу скрывать своё имя, ведь им нужно будет заплатить сумму выше, чем я заплатил за её молчание, но они определённо узнают, что «Кто-то пытается выкупить информацию о Храбрецах». А в данный момент такого расклада я хотел избежать.

Другими словами, моё условие было в заполучении информации о Храбрецах, не оповещая их об этом ― вот и всё. Моя просьба явно шла вразрез с девизом Арго.

— Мм... Мммм~…

Решение информатору далось с трудом, но, как следует подумав, она натянула пальцами локон своих волос со словами «Ну, ладно.» Наблюдая за тем, как я облегчённо выдохнул, она улыбнулась и продолжила:

— Но запомни, пожалуйста. Сестрёнка ставит свои эмоциональные чувства к Ки-бо выше правил бизнеса.

Вдруг я снова почувствовал волну бушующих чувств со стороны правого плеча. Взгляд Арго оставил моё оцепеневшее тело, и она, поддерживая усмешку, спокойно сказала:

— Ну, так чего желает от меня А-чан?

Глава 20

Десятью минутами позже:

Покинув таверну на окраине деревни Талан, мы с Асуной вернулись на восточную площадь.

Будучи лишь деревенькой, её размеры были намного меньше в сравнении с Урбусом, Главным городом, однако она представляла собой аналогичную «Насквозь изрытую круглую Столовую гору, от которой остались лишь одни стены». Другими словами, в отличие от деревень, построенных на равнине, она обладала куда большим потенциальным пространством по вертикали. Собственно, в этом пространстве могли поместиться друг на друге сразу две деревни, не достигая потолка.

И круглая площадь с её высокими зданиями не была исключением. Кроме того, большинство из них являлись гостиницами и лавками NPC, доступ в которые был открыт всем, потому как ни один из домов ещё не был куплен игроком.

Кстати, существовало немало людей, готовых использовать незанятый дом за гостиницу. Однако пустые комнаты в так называемых «пустых домах» отличались от арендуемых у NPC в том плане, что они не были защищены системой.

Ранить тебя, конечно, не могли, но спать в помещении с открытыми дверями и на удивление жесткими кроватями было весьма некомфортно. Я однажды ночевал в таком во имя сохранения денег, но спал далеко не так крепко, как в гостинице, и вздрагивал от любого шума снаружи. Ироничная ситуация ― моё тело в реальном мире наверняка лежало в безопасности на чистой и уютной больничной кровати, в то время как в виртуальном мире мне приходилось мириться с громкими посторонними звуками и низкокачественной кроватью.

Так или иначе, с тех пор я перестал экономить и каждую ночь останавливался в гостинице или арендовал дом у NPC.

Однако пустые дома годились и для кое-чего ещё. Будь то для небольшой встречи, или распределения лута ― или чтобы проследить за кем-нибудь.


— Этот угол подойдёт, угу, — сказала Асуна, присаживаясь на стул у окна; стараясь находиться слегка в стороне от оконного проёма, она опустила взгляд на площадь.

— Лучше всего следить из этой точки. Немного отодвинешься, и угол будет слишком велик… Кстати о сегодняшней еде, оставь её здесь.

Четыре дымящихся булочки с неизвестным содержимым, которые мы успели купить по дороге сюда, были уложены горкой на круглом столе. От них поднимался пар, они обладали сливочно-белой корочкой и не обладали странным запахом… в общем, выглядели они довольно неплохо. Название отображалось как «Таланская Горячая булочка», на японский это должно переводиться как «Tаланский мандзю».

Асуна перевела внимание прочь от источника нескончаемых ударов молота за окном, окинула взглядом подозрительные булочки и пробормотала:

— Это… Что внутри?

— Кто знает… Но раз тематика этого этажа держится на коровах, предполагаю, что это мясная булочка с начинкой из говядины. Хотя если подумать, в Кансае ведь понятие "мясо" эквивалентно "говядине", по слухам то, что мы в Канто зовём булочкой с мясом, в Кансае называют булочкой со свининой.

— И что с того? Эта деревенька, что ли, часть Канто или Кансая? – холодным голосом намекнула на неуместность вопроса Асуна; я извинился и предложил ей взять Таланский мандзю из кучки.

— Ну, давай, бери пока горячие.

— …приятного аппетита.

Сняв кожаную перчатку, она взяла булочку с самого верху. Я, не медля, схватил вторую.

Поскольку я ничего не ел с самого утра, когда отправился в донжон, меня терзал голод. Если бы аватар кроме чувства голода мог отображать ещё и реакцию тела, во время встречи с Арго мой желудок бы постоянно напоминал о себе громким урчанием. Широко раскрыв рот, я уже собирался впиться в мягкий мандзю, но в этот момент…

— Ууньяаа! – рядом с моим ухом раздался странный звук; я пораженно повернулся в его сторону.

Картина передо моими глазами выглядела так: Асуна сидела на стуле, а обе её руки холодно сжимали мандзю. На мандзю же, диаметр которого составлял 12 см, была небольшая выемка в форме зубов ― похоже, вязкая кремовая жидкость брызнула из отверстия прямо на лицо и шею рапиристки…

Всё же Асуна радушно откусила следующий кусок, хотя её глаза были на мокром месте. Затем она мягко сказала:

— …Начинка на вкус как тёплый заварной крем… со вкусом какого-то кисло-сладкого фрукта…

— …

Таланский мандзю, находившийся в трёх сантиметрах от моего рта, начал медленно возвращаться на исходную. Как только я вернул его на стол, мои уши пронзил острый как рапира голос.

— Если… если ты уже пробовал такие во время бета теста, и предложил попробовать мне, заранее зная, что внутри, и специально не сказал мне... Не думаю, что у меня есть повод сдерживаться...

— Клянусь, я не зал. Честно, правда, совсем!

Энергично мотая головой, я вынул из поясной сумки небольшой платок и протянул Асуне. В этом мире «Эффект пятна» со временем исчезает сам и может быть снят незамедлительно с помощью любого предмета из категории «Ткань». Прочность такого предмета с каждым использованием будет постепенно уменьшаться, но существует магический платок, который можно использовать бесконечно. Учитывая, что от некоторых мобов и локаций пятно можно получить в виде дебафа или постоянного эффекта, платок с бесконечным использованием становится весьма полезной вещью, однако выпадает он очень редко…

— Мм

Возвращённый платок прервал мои мечтания. Всего за несколько секунд крем, покрывавший её лицо, исчез.

Одарив меня поощрительным взглядом, рапиристка вернулась к окну и заявила:

— В следующий раз, когда мы будем вести наблюдение, все блюда должны быть приготовлены самостоятельно. Я не хочу есть что-то настолько неожиданное второй раз.

Если сказать что-то вроде "с нулевым навыком готовки наша стряпня будет действительно "неожиданной", это пойдёт наперекор моему здравому смыслу, хоть я и строю из себя второклассника средней школы. Так что вместо этого:

— Я-я жду с нетерпением.

Как только я это сказал, Асуна произвела второй выстрел, сорвав улыбку с моих губ:

— О твоей доле никто ничего не говорил!


Когда следить уже осточертело, а все Таланские мандзю совсем остыли, было самое время употребить их по назначению… Хочу отметить, в остывшем виде они должны оказаться куда вкуснее. Разумеется, в качестве десерта.

Нежный сладкий крем, наполнявший упругую булочку, уже застыл и не разбрызгивался; он имел сладковато-кислый вкус, больше всего походивший на клубничный. Наверняка изначально Таланские мандзю были настроены так, чтобы их можно было охарактеризовать как «Эклеры с клубничным кремом», но персонал спутал конфигурации, и в продаже они оказывались только что сошедшими с печи. Асуна всё-таки решилась съесть второй, и, похоже, её настроение улучшилось.

Это всё, конечно, хорошо, но наша слежка проходила пока безрезультатно.

Наша задача, естественно, состояла в том, чтобы не спускать глаз с кузнеца Незухи на площади и выяснить, каким образом он подменивает улучшенное оружие.

И хотя дела в лавке шли довольно неплохо, большинство клиентов приходили подлатать оружие ― с начала нашей слежки лишь двое игроков пришло за улучшением. Вдобавок ко всему, оба они завершились успехом. И хотя я убеждал себя, что так произошло только потому, что их оружия были на средних уровнях улучшений, уверенности в существовании аферы становилось всё меньше. Хоть меч Асуны был сломан, а затем возвращён кнопкой материализации предметов, остаётся возможность, что это была какая-то своеобразная системная ошибка…

— Нет, это не так… — прошептал я, отбрасывая сомнения.

Может мы пока не знаем, как он подменяет оружие, но причина, по которой Ветряной флерет в тот раз сломался, уже была известна. Информацию о том, как это произошло, А-чан… в смысле Асуна купила у Арго.

Тогда в таверне, когда Арго спросила, какого рода информацию желает получить Асуна, та задала совершенно неожиданный вопрос: «Можешь выяснить, существует ли штраф «Уничтожение» за неудачную заточку?»

Арго была очень удивлена и ответила не менее неожиданным ответом:

— В этом нет необходимости. Потому что я уже проверила.

Учитывая, что мы платили за информацию выпивкой, мы оба были ошеломлены. Арго продолжила:

— Если придумывать жёсткое наказание за неудачу, разрушение оружия – первое, что придёт вам в голову. Однако есть условие, при котором попытка улучшения всегда оканчивается уничтожением оружия. Когда у оружия больше не осталось попыток улучшения.

А это означает, что…

Той ночью разрушившийся перед нашими глазами Ветряной флерет был пока неизвестным нам образом подменён... это был конечный продукт с шестью использованными попытками. Между прочим, у Ветряного флерета +4 Асуны всё ещё оставалось две попытки, что означает, что даже если бы улучшение провалилось, его уничтожения бы не произошло.

Когда в моей голове всплыло слово «конечный продукт», на ум сразу же пришел случай с Руфиором.

Даже сейчас мы не можем установить, был ли тогда Закалённый меч Руфи-ши заменён. Тем не менее, улучшение его меча не привело к поломке – вместо этого оно четыре раза провалилось. Возможно кузнец сделал так, потому что вокруг было полно свидетелей, а может, у него просто не было под рукой заготовки «Завершенного Закалённого меча».

Если имел место последний случай, у Незухи при столкновении с обозлённым Руфи-ши была причина купить конечный продукт Закалённого меча +0 по стоимости, в несколько раз превышающий рыночную. Он не собирался компенсировать его потерю, он лишь приберёг заготовку для следующей попытки...

— Кирито-кун, – прервал мои мысли резкий шёпот.

Заморгав, я перевёл взгляд к окну. Внизу на площади, которую незаметно для нас окутала тьма, количество снующих по своим делам игроков уменьшилось.

В это время на площадь вошел игрок, облачённый в высокоуровневую металлическую броню, отражавшую блики уличных фонарей, под которой виднелся синий камзол. Определённо, этот человек состоял в «Группе Линда» и являлся одним из топовых проходчиков.

Мы с Асуной затаили дыхание, наблюдая, как игрок подошел к «Лавке кузнеца Незухи» и снял с пояса меч.

Глава 21

Судя по форме и длине, это длинный одноручный меч.

Тем не менее, он был немного короче и шире моего Закалённого меча. Из-за расстояния и темноты нельзя сказать наверняка, но, судя по широкой гарде, это, должно быть, «Крепкий меч» — Прямой меч, относящийся к подкатегории Палашей и предназначенный для силовых ударов. Такой меч выпадал чуть реже Ветряного флерета.

— Весьма хорошая цель для подмены, — быстро прошептала Асуна.

Немного удивившись, что она смогла с первого взгляда оценить меч, я коротко кивнул.

— А. Теперь осталось только дождаться, что он выберет – улучшение или починку.

Между нами, ведущими слежку из юго-западного угла площади, и кузнечной лавкой в северо-западном было двадцать метров. И хотя навык поиска частично сократил потери информации, прослушать разговор нормальной громкости было всё ещё сложно.

— Тот член группы Линда... ты знаешь его имя?

Асуна, немного подумав, ответила:

— Если я правильно помню, Шивата-сан.

— В-ва? Разве правильно не Шибата?

— По буквам пишется Ш-и-в-а-т-а. Разве произносится не «ва»?

— ...В этом случае «ва».

Пока мы кусали губы в ожидании, Незуха и Шивата, видимо, пришли к соглашению в сделке, и вложенный в ножны «Крепкий меч» оказался в руках кузнеца.

Вот оно. Мы, выглядывая из едва заметного с площади окна, вцепились взглядами в руки кузнеца. Естественно, не только наши плечи, но и даже волосы соприкасались друг с другом, но гордая фехтовальщица, похоже, временно смирилась с таким положением.

Если бы клиент выбрал починку, Незуха бы тут же поднёс меч к небольшому вращающемуся точильному камню возле наковальни. Однако он повернулся спиной к клиенту, и его правая рука потянулась к одной из кожаных сумок на ковре. Боюсь, внутри находится запас сырья для заточки. Другими словами ―

— ...Это заточка! – негромко воскликнул я; Асуна согласно кивнула и прошептала:

— Его левая рука, я не спущу глаз с его левой руки!

Произносить этого не было нужды – мой взгляд уже был к ней прикован.

Палаш Шиваты, будучи по-прежнему в ножнах, свободно болтался в руке Незухи. Движения его рук были абсолютно естественны. Прямо под мечом Шиваты находилась плотная куча готовых для продажи мечей, но для подмены ими не воспользоваться – они все были изготовлены из дешевого железа, среди них не было ни одного редкого оружия подобного класса, не говоря уже о Крепком мече. Кроме того, просто «положить меч и взять соседний» слишком бросалось бы в глаза. Если бы прошлой ночью с Ветряным флеретом всё происходило именно так, мы с Асуной ни за что бы такого не упустили.

Левой рукой Незуха ухватил меч покрепче, а правой деловито и безостановочно молотил. Необходимое количество сырья из сумки было помещено в печь рядом с наковальней. Спустя некоторое время материалы раскалились докрасна и вскоре слились в общую массу – хотя этого я лично не видел и додумал сам. Во всяком случае, это было неотъемлемой частью процесса улучшения. Из небольшой печи ярко засиял красный свет, свойственный улучшению веса. Секундой позже свет потускнел, перейдя в режим ожидания...

— ......!!

В этот момент моё тело немного напряглось.

Когда печь ярко засияла красным светом, мне показалось, что с левой рукой Незухи происходит что-то странное. Асуна должна была почувствовать то же самое – её плечи слегка вздрогнули.

— Только что... — Меч... – мы одновременно прошептали, не сводя глаз. И больше ничего сказать не могли. Хоть яркий световой эффект длился всего полсекунды, самый важный момент мы упустили.

Нам оставалось только, скрипя зубами, наблюдать дальше, как кузнец аккуратно поднимает Крепкий меч. Даже если это «нечто» произошло, наши глаза не заметят различий между этим мечом и тем, что ранее был у Шиваты.

Крепко схватившись правой рукой за рукоять, он осторожно извлёк меч из ножен. Толстый и широкий клинок был помещен в печь, заполненную красным светом, и через несколько секунд начал светиться. Затем кузнец перенёс его на наковальню и начал наносить удары кузнечным молотом. «Кан, кан», — раздался чистый звук. Пять раз. Восемь. И, наконец... Десять.

Мы ожидали такого исхода, но всё же не смогли не отвести глаз, когда светящийся клинок Крепкого меча распался на кусочки и растворился в воздухе.

381

— ...И что теперь?.. – спросила Асуна, глядя на пока спокойную площадь.

Смысл вопроса был ясен, пусть она и упустила детали — должны ли мы помчаться раскрывать обман Шивате; тот проявил чрезвычайные качества самоконтроля, подавив свой гнев и печаль, после чего ушел без единого обвинения в адрес Незухи.

Если с начала сделки ещё не прошло часа, он сможет использовать команду материализации всех предметов и вернуть свой драгоценный меч. С эмоциональной точки зрения, и мне хотелось так поступить. Но реальность такова, что когда Шивата узнает о мошенничестве, на возвращении своего меча он не остановится. Он обязательно вернётся на площадь, и я даже не знаю, насколько он будет зол на Незуху.

Конечно, действиям кузнеца не было оправданий, так что разумного наказания ему не избежать. Но в этом мире, не имеющем судьи-ГМ-а, кто установит границу «разумного»?

Кроме того, хоть Незуха и принадлежит к классу ремесленников, он часто покидает Безопасную зону. Предположим, когда он её покинет, какой-нибудь игрок захочет реализовать «наказание». И предположим, что наказание выйдет далеко за допустимые рамки...

Рассказать всё Шивате – всё равно, что спровоцировать первый ПК-ивент в истории Айнкрада. И Асуна это прекрасно понимала, потому и спросила, «Что же нам делать»; но и я не мог дать немедленного ответа...

Скованный разочарованием и нерешительностью, я краем уха уловил мирный звон колокола. Было восемь вечера.

В это же время доносящийся с площади непрерывный стук молота прекратился. Незуха начал сворачивать лавку. Огонь в печи потух, инструменты и материалы были аккуратно сложены в стороне, а вывеска снята. Силуэт кузнеца, складывающего всё это на ковёр, казался особенно крошечным.

— ...Почему Незуха... «Легендарные храбрецы» задумали провести это мошенничество на улучшении... точнее, уже проводят... – пробормотал я; Асуна удивлённо склонила голову. – Я имею в виду, пусть им даже и удалось придумать трюк, но ведь существует огромная разница между "наличием бреши в системе" и "её использованием". SAO – не обычная онлайн игра, это смертельная игра, забирающая жизни людей. Здесь обманом забирать чужое оружие – самое настоящее преступление. Если их раскроют, я понятия не имею, что с ними сделают...

— Хорошо, но что, если... они уже в какой-то мере решили эту проблему?

— Э?..

— Забудем пока о морали. Настоящая проблема в том, что если их выявят, их жизни окажутся под угрозой, правильно? Но если они успеют стать гораздо сильнее любого в этом мире прежде, чем их раскроют, то смогут избежать смертельной опасности. Даже если они встретятся со своими недоброжелателями вне города, им хватит сил, чтобы повернуть ситуацию в свою пользу. Шестеро... нет, пятеро Легендарных Храбрецов, скорее всего, стремятся к такому развитию событий.

По коже моего аватара прошли мурашки.

— Э-эй, пожалуйста, хватит. Если группа, которой всё равно, что о ней думают, становится настолько сильной, что даже сильнейшим проходчикам она не по зубам... они ведь не...

Я выдавил из себя последние слова, но горло так сжалось, что даже я не узнал этот хриплый голос.

—Неужели они собираются стать правителями мира?

Примечания

  1. Конфидентка — (от confidens — доверяющий) — Человек, которому поверяют всякие секреты и тайны. В оригинале "acquaintance", что переводится как знакомая. Асуна прервалась на этом слове, так как не смогла его выговорить.
  2. Баф (англ. buff) — временное усиление игрока, как правило, под действием специального заклинания. Дебаф, соответственно, ослабление.
  3. Горный велосипед
  4. Welcome Back — добро пожаловать, с возвращением.
  5. Тип средневекового европейского шлема XIV — XV веков
  6. Асуна измеряла процентное соотношение в градусах. Кирито же, будучи геймером, решил, что речь идёт о деньгах (Gold)
  7. Kuroge-Wagyu — сорт говядины высочайшего класса. Также под этим названием работает один из сети хороших мясных ресторанов в Токио.
  8. С английского bassinet также переводится как колыбель.
  9. Ojou-sama — обращение к незнакомой юной леди.